Webb ha individuato le prime e le più antiche stelle dell’universo?

Se non hai mai guardato la prima immagine Deep Field catturata dal telescopio spaziale James Webb, devi farlo.

Il primo campo profondo del telescopio spaziale James webb
La galassia Sparkler all’interno del primo campo profondo del JWST. Credito: Lamiya Mowla con immagini di NASA, ESA, CSA, STScI; Mowla, Iyer et al. 2022

All’interno dell’immagine meravigliosamente dettagliata, puoi vedere la folla di alcune delle prime galassie dell’universo, scintillanti come gioielli attraverso la vasta distesa di spazio e tempo.

Guardando più in profondità nell’immagine, un gruppo di ricerca canadese ha scoperto gli ammassi globulari più distanti mai identificati, che potrebbero contenere le prime e le più antiche stelle dell’universo. Trovarli è un compito per il quale Webb è stato creato appositamente.

“Webb è stato costruito per trovare le prime stelle e le prime galassie e per aiutarci a comprendere le origini della complessità nell’universo, come gli elementi chimici e gli elementi costitutivi della vita”, afferma Lamiya Mowla, Dunlap Fellow presso il Dunlap Institute for Astronomy & Astrophysics presso l’Università di Toronto e co-autore principale dello studio.

L'immagine di un ammasso globulare
Gli ammassi globulari, come NGC 6441 uno degli ammassi globulari più massicci e luminosi della Via Lattea, sono compatti e densi di stelle. Crediti: ESA/Hubble/NASA/G.Piotto

I ricercatori si sono concentrati sulla galassia Sparkler, nota per le “scintille” di piccoli punti giallo-rossi degli ammassi stellari che la circondano. Cinque delle 12 “scintille” analizzate si sono rivelate essere ammassi globulari, che si trovano tipicamente nel rigonfiamento e nell’alone attorno alle galassie e contengono molte stelle vecchie e rosse. Poiché sono così fitti, questi ammassi sono in genere molto stabili e durano miliardi di anni.

La scoperta è stata fatta da CANUCS: Canadian NIRISS Unbiased Cluster Survey.

Gli ammassi globulari sono stati identificati dal team CANUCS a causa della mancanza di linee di ossigeno nei dati NIRISS (Near-Infrared Imager e Slitless Spectrograph).

La presenza di ossigeno è importante. Se rilevato, suggerirebbe che gli ammassi erano molto più giovani e attivamente impegnati nella formazione stellare.


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Diagramma che descrive la lente gravitazionale
Questa illustrazione mostra un fenomeno noto come lente gravitazionale, utilizzato dagli astronomi per studiare galassie molto distanti e molto deboli. Credito: NASA/ESA/L. Calçada

L’incredibile risoluzione e sensibilità di JWST (e un fortunato ingrandimento naturale dovuto alla lente gravitazionale di una galassia in primo piano) hanno permesso di osservare per la prima volta questi “scintillii”, cosa che gli strumenti di Hubble (il predecessore di Webb) non avrebbero mai potuto fare. Utilizzando le osservazioni a più lunghezze d’onda degli ammassi, gli scienziati possono modellare e comprendere meglio le loro proprietà fisiche come l’età e il numero di stelle al suo interno.

Per ammassi globulari così lontani e così antichi, questa rappresenta un’opportunità per dare un’occhiata allo spogliatoio dell’universo primordiale.

“Questi ammassi appena identificati si sono formati vicino alla prima volta che è stato persino possibile formare stelle”, afferma Mowla. “Poiché la galassia Sparkler è molto più lontana della nostra Via Lattea, è più facile determinare l’età dei suoi ammassi globulari. Stiamo osservando lo Sparkler com’era nove miliardi di anni fa, quando l’universo aveva solo quattro miliardi e mezzo di anni”.

Mentre Webb scruta più in profondità nello spazio, possiamo tutti aspettarci di capire di più sulle origini del nostro universo e, in definitiva, anche su noi stessi



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