Timelapse dell’universo della NASA tramite NEOWISE

A proposito di tempo segue la storia di Tim Lake, interpretato da Domhnall Gleeson, mentre esplora il talento insolito della sua famiglia. Tutti gli uomini della sua famiglia hanno la capacità di viaggiare indietro nel tempo e rivivere momenti che hanno vissuto prima. Tim usa questa capacità nel tentativo di migliorare le sue relazioni, vedendo la sua vita come un film che potrebbe essere rifuso o girato di nuovo con la chiarezza di vedere una vita in time lapse.

Quelli di noi nel mondo reale non hanno il vantaggio di vedere le nostre vite in quel modo. Invece, i momenti passano rapidamente attraverso un arazzo planetario relativamente statico. Quelle stesse sfide sono presenti su scala molto più ampia nel campo dell’astronomia, poiché gli scienziati tentano di comprendere l’immensa complessità dell’universo con scorci momentanei attraverso i telescopi.

Nonostante l’incredibile bellezza delle immagini di Hubble e del JWST, sono limitate in ciò che possono dirci perché vedono l’universo nella natura morta. Quelle istantanee, sorprendenti nei loro dettagli, sono solo brevi momenti all’interno di una complessa serie di interazioni che risalgono a quasi 14 miliardi di anni fa. Spesso, l’astronomia è come guardare un film, ma invece di un’immagine in movimento coerente, ottieni alcune dozzine di foto da un’autonomia di due ore. Potresti essere in grado di dedurre i tratti generali di quello che sta succedendo, ma la storia sarebbe necessariamente incompleta.

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Per avere il quadro completo di ciò che sta realmente accadendo, sia in un film che nell’universo, è necessario vedere quelle immagini messe insieme per vedere come le cose si muovono e interagiscono tra loro nel tempo. Ottenere un film dell’intero cosmo non è un’impresa facile, non possiamo davvero portare tutta la realtà su un palcoscenico, non possiamo offrire indicazioni sul palco e non possiamo urlare tagliata. Non ci sono ripetizioni e seconde riprese, ma questo non ci ha impedito di provare.

Il Near-Earth Object Wide Field Infrared Survey Explorer della NASA, altrimenti noto come NEOWISE, era inizialmente concepito come uno strumento per tracciare oggetti distanti al di fuori del nostro sistema solare. Ha utilizzato rilevatori raffreddati criogenicamente per cercare nei cieli la luce infrarossa. Poi, nel 2011, il liquido di raffreddamento di bordo si è esaurito e la sua missione iniziale è terminata. Tuttavia, alcuni degli strumenti a bordo del velivolo erano ancora operativi e la NASA lo ha riassegnato con la scansione del cielo in tutte le direzioni e tenendo d’occhio i movimenti sullo sfondo. L’obiettivo principale di questa nuova missione è rilevare oggetti vicini alla Terra e fornirci un avviso tempestivo di eventuali potenziali impattori. È il tipo di informazione che potrebbe tornare utile se avessimo bisogno di inviare qualcosa come DART nel vuoto per salvarci da un certo destino.

Mentre lo faceva, il telescopio a infrarossi della navicella ha continuato a scansionare lo spazio profondo mentre NEOWISE orbita lentamente attorno al Sole. L’astronave segue la Terra attorno alla sua orbita e scatta foto in ogni direzione. Ogni sei mesi, quelle fette vengono cucite insieme in una mappa dell’intero cielo. Nell’ultimo decennio, NEOWISE ha preso 18 di queste mappe di tutto il cielo, ognuna catturando milioni di singoli oggetti. Ora, gli scienziati hanno preso tutte e 18 quelle mappe cosmiche e le hanno cucite insieme in un breve filmato timelapse.

Queste mappe, anche prese singolarmente, forniscono informazioni importanti per gli scienziati che studiano le stelle, ma se messe insieme rivelano parti del nostro universo che altrimenti sarebbero state perse. Nel processo della sua missione estesa, NEOWISE ha rivelato i movimenti silenziosi di innumerevoli oggetti celesti con dettagli incredibili.

Utilizzando solo le prime due mappe di tutto il cielo, gli astronomi hanno identificato circa 200 stelle nane brune a soli 65 anni luce dal Sole. Il trucco di queste scoperte è la differenza nel movimento apparente tra oggetti vicini e oggetti più lontani.

Immagina di essere in piedi in un campo e guardare due persone camminare perpendicolarmente al tuo punto di vista. Uno di loro è a 10 piedi di distanza mentre un altro è a 1000 piedi di distanza. Anche se cammina alla stessa velocità, la persona più vicina a te sembra attraversare la distanza più velocemente. La stessa cosa accade con le stelle.

Quando guardiamo il cielo notturno in un dato momento, le stelle sembrano essere per lo più statiche. Qualsiasi movimento che vedi è molto probabilmente causato dalla rotazione della Terra, non dal movimento delle stelle stesse. Quando guardi il cielo in time lapse, tuttavia, alcuni oggetti si fanno riconoscere dal loro rapido movimento attraverso il cielo. In molti casi, quegli oggetti sono nane brune, oggetti più massicci di pianeti gassosi giganti, ma non abbastanza grandi da fondere materiale e diventare una stella. Non emettono molta luce visibile, ma brillano negli infrarossi, il che li rende perfetti per uno strumento come NEOWISE.

Secondo la NASA, molte nane brune sono nomadi, vagano nel cielo da sole senza compagni planetari o stellari. E quella deriva può essere vista quando osserviamo il cielo in un lasso di tempo. Le nane brune non erano le uniche cose che il time lapse rivela. Gli astronomi hanno anche identificato quasi 1.000 protostelle, ancora in procinto di nascere all’interno di nebulose di formazione stellare. Quando le stelle attirano il materiale in se stesse, tremolano e svaniscono in luminosità. Guardarli evolversi nel tempo potrebbe fornire agli astronomi nuove informazioni su ciò che accade nelle prime parti della vita di una stella.

L’universo è così vasto e le sue macchinazioni così complesse che anche un film lungo un decennio sembra un battito di ciglia. Ma se NEOWISE, o altri mestieri simili, continuano a scattare foto e continuare a cucirle insieme, la nostra visione del cosmo e la nostra comprensione del nostro posto al suo interno diventeranno solo più chiare.

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