SpaceX lancerà il prossimo telescopio spaziale europeo, il primo orbiter di asteroidi

Il 17 ottobre, un funzionario della NASA, parlando a una riunione del Comitato consultivo di astrofisica, ha rivelato che l’Agenzia spaziale europea (ESA) aveva iniziato a “esplorare le opzioni” e a studiare la fattibilità del lancio del telescopio spaziale nel vicino infrarosso Euclid sul razzo Falcon 9 di SpaceX.

Con grande turbamento, il regista Josef Aschbacher ha confermato meno di tre giorni dopo che l’ESA si accorderà con SpaceX per lanciare il telescopio Euclid e Hera, una missione multi-astronave su un asteroide vicino alla Terra, dopo che tutte le alternative domestiche sono fallite.

L’Unione Europea e, per procura, l’ESA, sono famigerati insulari e campanilistici riguardo ai servizi di lancio di razzi. Questo atteggiamento è stato ampiamente coltivato dall’ESA e dal successo della società francese Arianespace nel mercato internazionale dei lanci commerciali negli anni ’80, ’90 e 2000, una posizione combattuta che tutte le parti alla fine sembravano dare per scontata. Quando quell’epoca d’oro si è schiantata a capofitto contro il muro di mattoni eretto da SpaceX a metà degli anni 2010, Arianespace si è trovata di fronte a un concorrente davvero minaccioso per la prima volta in oltre 15 anni.

Ancora più importante, l’ESA e l’UE hanno avuto un’influenza minima su SpaceX e hanno potuto fare ben poco per impedire all’azienda privata di diventare rapidamente un leader nel settore dei lanci internazionali. Proprio come la tradizionale industria di lancio degli Stati Uniti che SpaceX ha anche interrotto in modo aggressivo, i funzionari dell’ESA, dell’UE e di Ariane sono rimasti a negare fino alla fine degli anni 2010, anche se SpaceX ha divorato la loro quota di mercato.

Quando l’ESA e Arianespace hanno iniziato a lavorare su un razzo per seguire il loro Ariane 5 di grande successo e una volta competitivo all’inizio e alla metà degli anni 2010, hanno anche ignorato la forte ricerca di SpaceX di lanci a prezzi accessibili attraverso razzi riutilizzabili. Alla fine, le parti interessate europee hanno deciso di sviluppare un successore completamente espandibile, Ariane 6, che si limitava a modificare gli ingredienti della collaudata formula Ariane 5. Ma dopo aver scelto la strada di minor resistenza nel 2014, il debutto di Ariane 6 è ancora scivolato dal 2020 alla “fine del 2023” al più presto, causando il caos per molti dei carichi utili commerciali e istituzionali europei assegnati al razzo nel corso degli anni.

Poi, nel febbraio 2022, la Russia ha invaso illegalmente l’Ucraina una seconda volta, gettando nel caos tutti gli altri aspetti dell’Europa. Nell’ambito delle ostilità e in risposta alle diffuse critiche europee, la Russia ha preso in ostaggio un lotto di satelliti OneWeb di costruzione statunitense e di proprietà britannica, ha rubato il razzo Soyuz che avevano già acquistato e ha rinnegato un accordo di lancio con una mossa che è costata il società centinaia di milioni di dollari. Raddoppiando, si sono anche ufficialmente ritirati da tutte le partnership con ESA e Arianespace, ponendo fine alla pratica dei lanci di Soyuz europeizzati e lasciando più missioni congiunte bloccate o nel limbo.

Euclide era una di queste missioni. Lo sviluppo del piccolo telescopio spaziale nel vicino infrarosso è iniziato all’inizio degli anni 2010 e si prevedeva che sarebbe costato “più di 1 miliardo di euro” a partire dal 2013. All’epoca, un razzo europeo Soyuz 2.1 doveva lanciare Euclide verso il sistema Sole-Terra Punto L2 di Lagrange già nel 2020. Dopo che la seconda invasione russa dell’Ucraina ha ucciso Soyuz come opzione, l’ESA ha affermato brevemente che avrebbe invece lanciato Euclid su Ariane 6.

Nell’ottobre 2022, l’ESA ha annunciato che il debutto di Ariane 6 sarebbe stato ritardato dal suo attuale obiettivo di fine 2022 fino alla fine del 2023 o addirittura all’inizio del 2024. Di conseguenza, 13 satelliti, la maggior parte dei quali europei, si sono trovati a rischio di 6, 12 , o anche oltre 18 mesi di ritardi di lancio garantiti. Meno di 24 ore dopo aver annunciato l’ultimo di una lunga serie di importanti ritardi di Ariane 6, il direttore dell’ESA ha rivelato che due di quei 13 satelliti erano già stati trasferiti sui razzi SpaceX Falcon 9.

Dato che Euclide è rimasto orfano di un razzo russo, non è stata una grande sorpresa che il lancio del telescopio sia stato consegnato da Arianespace a SpaceX. Tuttavia, l’annuncio simultaneo che Era avrebbe seguito l’esempio è stato molto più scioccante. Fin dall’inizio, Hera doveva essere uno dei primi payload lanciati da un razzo Ariane 64 con un nuovo stadio di kick Astris in fase di sviluppo presso Arianespace.

Se Hera fosse rimasta con il primo Ariane 6 a tre stadi dopo l’ultimo ritardo della versione a due stadi, le probabilità di perdere la finestra di 17 giorni di ottobre 2024 sarebbero aumentate in modo significativo. Se Hera perdesse quella breve finestra, la meccanica orbitale darebbe opportunità di backup nel 2025 e nel 2026 per estendere la fase di crociera della missione (tempo di viaggio) da due anni a più di cinque anni.

SpaceX ha lanciato la missione DART della NASA nel novembre 2021. (SpazioX)

Lo scopo principale della missione Hera da 290 milioni di euro è entrare in orbita attorno all’asteroide vicino alla Terra Didiymos e studiare un nuovo cratere da impatto sulla sua luna, Dimorphos. Quel cratere è fresco perché è stato creato intenzionalmente quando la navicella spaziale DART della NASA si è schiantata contro l’asteroide luna il mese scorso. Opportunamente, SpaceX ha lanciato DART su Dimoprhos su un razzo Falcon 9 e ora lancerà Hera sulle sue orme già nell’ottobre 2024. Un altro razzo Falcon 9 lancerà il telescopio Euclid nello spazio profondo già a metà del 2023.

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