‘Quando piantiamo, vengono’: gli elefanti assetati rappresentano un nuovo problema per gli agricoltori kenioti colpiti dalla siccità | sviluppo globale

Quando Francis Mutuku si stabilì 35 anni fa a Marungu, nella contea sud-orientale di Taita-Taveta in Kenya, non si preoccupava di come avrebbe sfamato se stesso o una futura famiglia.

Allora, le piogge arrivavano in tempo e lui raccoglieva circa 60 sacchi di mais e 20 sacchi di fagioli mung, abbastanza per avere un surplus in vendita.

Inoltre, c’era una convivenza “pacifica” tra la sua famiglia e gli animali selvatici che vagano per la regione. La fattoria di due ettari (5 acri) di Mutuku confina con 33 riserve naturali e ranch privati ​​e il vasto parco nazionale dello Tsavo.

“Non abbiamo avuto problemi con gli elefanti. Entrambi avevano abbastanza da mangiare”, dice Mutuku.

Un uomo in polo e pantaloni, con in mano un berretto, si trova in un campo asciutto di terra color terracotta
Francis Mutuku nella sua fattoria il mese scorso. Fotografia: Peter Muiruri

Ma quando il Guardian lo ha incontrato sullo stesso pezzo di terra il mese scorso, Mutuku era un uomo abbattuto. Non può ancora piantare nella terra appena partorita perché non sa quando arriveranno le piogge. Questo è il terzo anno consecutivo di siccità che non ha colpito solo gli esseri umani ma anche gli animali.

“Gli esperti dicono che stiamo soffrendo perché le persone nei paesi ricchi hanno inquinato l’atmosfera”, dice Mutuku. “Non posso più piantare mais e devo passare a colture che richiedono poco tempo per maturare e che richiedono poca acqua, come i grammi verdi [mung beans]”

La siccità intorno all’area protetta dello Tsavo ha avvicinato gli animali selvatici agli agricoltori come Mutuku, in particolare gli elefanti che perlustrano l’area in cerca di cibo e acqua. Un elefante adulto può consumare circa 200 kg di massa secca e 200 litri di acqua al giorno.

Durante la settimana della nostra visita, due elefanti adulti e sette bambini erano passati davanti alla casa di Mutuku e avevano distrutto le sue cisterne per la conservazione dell’acqua.

Rachel Kennedy, che vive vicino a Mutuku, dice che il movimento degli elefanti è determinante quando i suoi tre figli vanno e vengono da scuola. Le devastazioni della siccità stanno lentamente rendendo gli animali selvatici meno timorosi delle persone.

“Quando piantiamo, vengono”, dice. “Quando non piantiamo, vengono comunque. Battiamo il tetto in lamiera di ferro delle nostre case, ma si stanno abituando al rumore. Gli accendiamo le torce e non scappano. C’è poco che puoi fare di fronte a un branco di 14 elefanti”.

Secondo il censimento della fauna selvatica dell’anno scorso, l’ecosistema dello Tsavo ospita quasi 15.000 elefanti, ovvero il 37% della popolazione di elefanti del Kenya. E mentre il paese ha lottato duramente per aumentare il numero degli elefanti, il ministro del turismo uscente, Najib Balala, ha dichiarato alla BBC all’inizio di quest’anno che la crisi climatica stava uccidendo “20 volte più elefanti del bracconaggio”.

Il Kenya, ha detto Balala, ha perso 179 elefanti a causa della siccità tra gennaio e giugno di quest’anno perché il Paese “ha dimenticato di investire nella gestione della biodiversità”.

Ora la popolazione locale è costretta a usare modi ingegnosi per tenere a bada gli elefanti predoni. “Sono costretto a lasciare l’acqua nell’abbeveratoio che era destinato alle mie mucche in modo che quando arrivano gli elefanti, possano bere e non distruggere la vicina vasca di cemento. Ho spostato le mie mucche nella mia casa ancestrale a oltre 50 chilometri di distanza per evitare confronti con gli elefanti”, afferma Kennedy.

Una donna in abito e velo spruzza acqua da un grande abbeveratoio in una distesa di terra color terracotta
Rachel Kennedy fuori dalla sua casa in un abbeveratoio che ora è usato dagli elefanti. Fotografia: Peter Muiruri

Joseph Mwanyalo, il manager del santuario della fauna selvatica di Lumo di 48.000 acri (19.000 ettari), afferma che con un altro anno di siccità, tali conflitti aumenteranno. Dal 2018, la Conservancy, che consente il pascolo del bestiame in alcuni blocchi, ha iniziato a raccogliere fieno e venderlo ai pastori a una tariffa agevolata di 300 scellini kenioti (£ 2,13) ​​un balletto.

A breve termine, la mossa ha ridotto i conflitti uomo-fauna selvatica poiché i pastori si sono astenuti dal pascolare nelle aree riservate al turismo. Tuttavia, con le piogge che sono tornate a mancare, negli ultimi tempi non c’è stato fieno da raccogliere, una situazione che vedrà una forte concorrenza tra umani, bestiame e animali selvatici per le scarse risorse all’interno dell’area protetta.

“La fauna selvatica e il bestiame ora condividono gli stessi pascoli con animali selvatici che attraversano gli insediamenti umani, a volte con conseguenze fatali”, afferma.

Poiché i mezzi di sussistenza risentono degli effetti della siccità e della mancanza di opportunità a causa del minor numero di turisti a causa del Covid, l’area ha assistito a un’impennata del bracconaggio per la carne di animali selvatici. Mwanyalo afferma che la riserva potrebbe perdere tre giraffe al giorno e stima che solo in quest’anno potrebbero aver perso fino a 100 giraffe a causa dei bracconieri.

“Dicono che la carne di giraffa sia dolce e inseguono l’animale con le moto durante il giorno. Sembrano non aver più paura. Finora abbiamo effettuato circa 10 arresti, ma molti sono scappati”, afferma Mwanyalo.

La Conservancy sta ora progettando di scavare pozzi vicino alle vasche di acqua secca per gli animali selvatici, incoraggiando i pastori a coltivare foraggi nei paddock vicino alle loro case.

Mary Wangio Wanyika è una responsabile dello sviluppo della comunità per l’African Wildlife Foundation (AWF). Uno dei suoi compiti è creare consapevolezza sulla conservazione all’interno della comunità locale e aiutarli a mitigare i capricci della siccità.

Un elefante adulto seguito da tre elefanti più giovani cammina attraverso un arbusto
Secondo il censimento della fauna selvatica dell’anno scorso, l’ecosistema dello Tsavo ospita quasi 15.000 elefanti, ovvero il 37% della popolazione di elefanti del Kenya. Fotografia: Agenzia Anadolu/Getty Images

Dato che l’elefante è l'”animale problematico” qui, Wanyika esorta i residenti a realizzare un biorecinto piantando girasoli, una pianta con benefici economici che è anche sgradevole per gli elefanti.

Ha anche aiutato gli abitanti del villaggio a creare recinzioni per alveari per scoraggiarli. Gli alveari sono collegati da fili e se un elefante li tocca, le api si agitano e respingono gli elefanti. “Anche le recinzioni degli alveari saranno fonti di sostentamento. Il miele è più produttivo dell’agricoltura”, dice.

L’area dello Tsavo è carente d’acqua e Wanyika, attraverso l’AWF, spera di aiutare gli agricoltori a raccogliere l’acqua piovana attraverso lo scavo di bacini d’acqua e la fornitura di rivestimenti per dighe. Ancora una volta, tali misure dipendono dal fatto che lo Tsavo riceva abbastanza pioggia, una possibilità remota al momento.

“A volte diventa travolgente”, dice Wanyika. “È triste quando le dighe si prosciugano, con impatti che si fanno sentire a più di 100 chilometri in entrambi i casi”.

I residenti dello Tsavo come Mutuku e Kennedy ripongono le loro speranze su “nuovi impegni” al vertice sul clima Cop27 in Egitto il mese prossimo. Ma con i paesi sviluppati che non riescono più e più volte a mantenere le loro promesse di assistere le persone più colpite dalla crisi climatica, è facile essere scettici.

“Abbiamo politiche sulla carta”, afferma Wanyika. “Andiamo a terra e aiutiamo le persone a diventare più resilienti, ascoltiamole. Parleremo, ma finché non succede nulla per terra, a quella donna che percorre 20 chilometri in cerca di acqua non stiamo facendo nulla. Le persone devono essere al centro di tutti gli interventi”.

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