Perché gli uragani atlantici stanno diventando più forti più velocemente

HL’uragano Ian, che ha raggiunto il picco come tempesta di categoria 4 nel Golfo del Messico, questa settimana ha colpito la Florida sudoccidentale, inondando le aree costiere intorno a Fort Myers, lasciando milioni di persone senza elettricità e provocando un numero imprecisato di morti. Ian perse parte della sua intensità mentre attraversava lo stato, ma iniziò a riprendere forza sull’Atlantico, prima di tornare nell’entroterra per sbattere Georgia e Carolina.

Ian sta facendo ciò che tutti i cicloni tropicali sono noti per fare: accumulare energia quando c’è una fonte di acqua calda da cui attingere. Ecco perché questi tipi di tempeste, noti anche come tifoni o uragani, beneficiano del riscaldamento globale. Nel corso dei decenni, i gas serra come l’anidride carbonica si sono accumulati, assorbendo il calore che causa l’aumento delle temperature sia nell’atmosfera (che trattiene più vapore acqueo quando riscaldata) che negli oceani. Quell’effetto di riscaldamento è come un potenziatore delle prestazioni per i cicloni, che fornisce loro carburante ottimizzato per rafforzare e quindi devastare qualsiasi cosa si trovi sul loro cammino.

Che cos’è PNAS uno studio del 2020 ha rilevato che, nel 2017, circa il 38% dell’attività dei cicloni tropicali del pianeta ha raggiunto un’intensità maggiore (ovvero una categoria 3, 4 o 5). Per gli uragani del Nord Atlantico in particolare, il tasso era simile al 42%. Ma questi tassi sono aumentati nel tempo, in particolare nel Nord Atlantico.

Come mostra il grafico sottostante, oggi è il 24% più probabile che un ciclone sul pianeta Terra sarà di maggiore intensità rispetto a quattro decenni fa. Nel Nord Atlantico, è circa il 260% più probabile.

In altre parole, la probabilità che Ian fosse una tempesta di categoria 3 o superiore era circa tre volte superiore rispetto a quella che si sarebbe formata nel 1980. Sebbene il riscaldamento globale abbia molto a che fare con questo aumento, ci sono altri fattori in gioco che contribuiscono alle differenze regionali, afferma Jim Kossin, scienziato senior di The Climate Service, una società globale di S&P, e coautore dell’articolo.

“Oltre ai gas serra, che sono uniformemente miscelati in tutto il mondo, l’Atlantico ha avuto anche una riduzione degli aerosol inquinanti”, afferma Kassin. “Alcuni di questi sono una riduzione della polvere del Sahara negli ultimi 40 anni”, spiega, riferendosi all’evidenza che le temperature più calde della superficie del mare stanno indebolendo gli alisei provenienti dall’Africa che trasportano la polvere. “E in parte è una riduzione dell’inquinamento da solfati dall’industria, dopo l’approvazione del Clean Air Act negli anni ’70”.

Leggi di più: Vedi il devastante bilancio dell’uragano Ian in Florida

In effetti, le particelle sospese nell’aria come polvere, fuliggine e solfati agiscono come un ombrello, attenuando i raggi del sole. Quell’effetto di raffreddamento contrasta alcuni degli effetti di riscaldamento del riscaldamento globale. Con il calo dei livelli di inquinamento atmosferico in Nord America ed Europa, l’ombrello dell’inquinamento si è assottigliato, consentendo a più luce solare di raggiungere e riscaldare la superficie in queste regioni.

Per determinare quanta intensità della tempesta è aumentata in quattro decenni, Kossin e i suoi coautori si sono affidati ai dati sulla posizione delle tracce, regolati utilizzando le immagini satellitari (ecco perché la sua analisi risale al 1978, quando c’era un numero sufficiente di satelliti meteorologici). Hanno attenuato la risoluzione delle immagini più recenti per confrontarle con le prime immagini e controllare la tecnologia di rilevamento e misurazione degli uragani migliorata nel tempo.

Questa mappa mostra gli uragani negli ultimi 50 anni che sono atterrati negli Stati Uniti continentali come tempeste di categoria 4 o 5 sulla scala del vento dell'uragano Saffir-Simpson.  (Lon Tweeten-TIME)

Questa mappa mostra gli uragani negli ultimi 50 anni che sono atterrati negli Stati Uniti continentali come tempeste di categoria 4 o 5 sulla scala del vento dell’uragano Saffir-Simpson.

Lon Tweeten – ORA

Poiché i dati sulla posizione si estendevano per tutta la durata di ogni tempesta, i ricercatori hanno potuto vedere non solo l’intensità di picco della tempesta, ma anche la durata dell’intensità lungo il percorso della tempesta. Tale metodo ha fornito una caratterizzazione più accurata di ciascuna stagione dei cicloni semplicemente contando il numero di tempeste di categoria 3 o più, perché le categorie di uragani si basano sui venti massimi sostenuti vicino alla superficie, indipendentemente dal fatto che quei venti siano durati per minuti, ore o giorni.

Leggi di più: Sì, il cambiamento climatico sta peggiorando tempeste come l’uragano Ian

Sebbene i dati finiscano nel 2017, i più recenti disponibili al momento dell’analisi, è probabile che le tendenze generali siano continuate o siano diventate ancora più forti negli anni successivi, afferma James Done, uno scienziato del progetto presso il National Center for Atmospheric Ricerca che non è stata coinvolta nello studio originale, ma che ha fatto affidamento sui dati sottostanti per la propria ricerca pubblicata sull’intensità dei cicloni tropicali.

Kossin concorda sul fatto che le tendenze odierne sono probabilmente coerenti con le sue scoperte, in particolare se si guarda al quadro globale. Con l’attività del Nord Atlantico, tuttavia, è più difficile estrapolare il futuro, dice. Ciò è in parte dovuto al fatto che, dagli anni ’70, l’intensità degli uragani nella regione è aumentata vertiginosamente sia a causa dell’aumento dei gas serra e la perdita di inquinamento. Una volta che l’aria sarà sufficientemente pulita da impedire la riduzione dell’inquinamento, l’intensità dell’uragano del Nord Atlantico sarà in gran parte determinata da una grande domanda: la quantità di gas serra che scegliamo di emettere.

Altre storie da leggere da TIME


Contattaci a lettere@time.com.

Lascia un commento

Il tuo indirizzo email non sarà pubblicato. I campi obbligatori sono contrassegnati *