Non tutte le mimetiche sono uguali. Ecco le migliori opzioni degli animali da preda

Dai granchi ai bruchi, una vasta gamma di animali usa con successo il camuffamento per ostacolare il rilevamento da parte di predatori affamati. Ma alcune strategie di occultamento sono più efficaci di altre, suggerisce un nuovo studio.

L’analisi raccoglie e sintetizza i dati provenienti da decine di studi sul camuffamento animale. I confronti tra diversi metodi di mimetizzazione mostrano che mascherarsi da oggetti specifici nell’ambiente è il modo migliore per non essere visti, riferiscono gli scienziati il ​​14 settembre in Atti B della Royal Society.

L’ecologo comportamentale e sensoriale João Vitor de Alcantara Viana stava studiando il camuffamento animale per la sua ricerca di dottorato quando si rese conto che un confronto completo tra diverse strategie di camuffamento non era mai stato fatto.

“C’era una grande lacuna nella letteratura su questo argomento”, afferma de Alcantara Viana, dell’Università statale di Campinas a San Paolo, in Brasile.

Quindi, de Alcantara Viana e colleghi hanno cercato nei database delle pubblicazioni scientifiche studi sul camuffamento animale datati dal 1900 al luglio 2022. Il team si è concentrato su 84 studi che hanno testato sperimentalmente almeno una strategia di mimetizzazione e hanno riferito quanto tempo impiegavano i predatori per trovare la preda mimetizzata o la frequenza con cui i predatori hanno attaccato. Il team ha anche limitato la propria analisi a studi che hanno confrontato le prede mimetizzate con versioni non mimetizzate, spesso artificiali.

Successivamente, il team ha raggruppato i dati di questi studi in base ai tipi di predatori e prede analizzati e alla varietà di strategie di mimetizzazione esaminate. Le tattiche di mimetizzazione includevano la “corrispondenza dello sfondo”, in cui l’animale abbina il colore e il motivo dell’ambiente, e il “mascheramento”, in cui la preda imita un oggetto particolare non interessante per i predatori, come un ramoscello, una foglia, un uccello che cade o persino una tarantola capanna pelle (SN: 10/12/13; SN: 6/6/14).

Il team ha scoperto che il camuffamento è generalmente efficace nel rendere difficile la caccia ai predatori, aumentando il loro tempo di ricerca di oltre il 62% e riducendo il tasso di attacco alle prede di oltre il 27% su tutta la linea.

Ma il tipo di preda contava. Ad esempio, i bruchi traevano maggiori benefici dal camuffamento rispetto alle loro forme adulte alate. Ciò potrebbe essere dovuto al fatto che falene e farfalle possono volare e avere a disposizione altri adattamenti antipredatori, afferma de Alcantara Viana.

La strategia della mascherata è stata particolarmente efficace nell’aiutare le prede a eludere i predatori, aumentando il tempo di ricerca di quasi il 300%. Uno degli esempi più eclatanti di questo, dice de Alcantara Viana, sono i bruchi che si travestono da ramoscelli. Uno studio sui bruchi di falena zolfo (Opisthograptis luteolata) e i polli hanno mostrato che gli uccelli impiegano più tempo ad attaccare i bruchi mascherati dopo essere stati recentemente esposti ai ramoscelli.

Travestirsi da strategia di mimetizzazione più efficace è intrigante, afferma Anna Hughes, ecologista sensoriale dell’Università dell’Essex in Inghilterra che non è stata coinvolta in questa ricerca. “Se questo è davvero il caso, sarà interessante indagare ulteriormente sui vincoli – dimensioni, requisiti di movimento – che significano che non tutti gli animali evolvono questa strategia”, afferma. I ricercatori osservano che è probabilmente più probabile che il mascheramento si evolva se l’animale ha una dimensione simile all’oggetto che sta imitando. Ciò potrebbe limitare le specie che possono beneficiare di questo super mimetismo.

de Alcantara Viana e i suoi colleghi pensano che il travestimento sia così efficace perché è così specializzato, con animali che impersonano oggetti specifici, rispetto ad altre strategie basate sul mimetizzarsi su uno sfondo irregolare. Le prede mascherate traggono vantaggio dal predatore che le identifica erroneamente come oggetti reali nell’ambiente, non solo non riuscendo a rilevare la preda.

La qualità del nuovo lavoro è eccellente, dice Hughes. Tuttavia, non è del tutto chiaro se i controlli non mimetizzati, che secondo lei variano ampiamente da uno studio all’altro, abbiano effetti intrinsecamente diversi sulle reazioni dei predatori. Ciò potrebbe far sembrare il camuffamento testato più o meno efficace di quanto non sia in natura.

Un altro risultato degno di nota della nuova analisi è che la maggior parte degli studi sono stati condotti nell’emisfero settentrionale, dice Hughes. “Penso che sia chiaro che la nostra comprensione dell’evoluzione delle strategie di mimetizzazione sarà, per definizione, incompleta a meno che non vengano condotti ulteriori studi nell’emisfero australe”.

Gran parte della recente ricerca sul camuffamento ha anche cercato di capire con precisione come difese specifiche proteggano le prede dagli attacchi, afferma Tom Sherratt, un ecologista evoluzionista della Carleton University di Ottawa, in Canada, anche lui non coinvolto in questo studio.

“Ora siamo a un punto in cui possiamo iniziare a confrontare queste difese”, afferma Sherratt, che può aiutare i ricercatori a capire perché le specie utilizzano particolari strategie di mimetizzazione.

de Alcantara Viana dice che lui ei suoi colleghi stanno lavorando a un’altra analisi per capire “l’altra faccia della medaglia”, come i predatori mimetizzati traggono vantaggio dal nascondersi dalle prede.

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