Non esiste un modo legale per smaltire queste scorie nucleari

Un nuovo rapporto federale avverte che senza l’azione del Congresso, gli Stati Uniti sono vulnerabili alla catastrofe ambientale o al terrorismo nucleare.

WASHINGTON — Il governo federale non ha un modo legale per smaltire alcune scorie nucleari, costringendo i siti in tutto il Paese a trattenere le loro scorie radioattive e rischiando danni ambientali diffusi o la creazione di una “bomba sporca”, secondo un nuovo rapporto di un governo cane da guardia

Un rapporto pubblicato la scorsa settimana dall’Ufficio per la responsabilità del governo degli Stati Uniti delinea semplicemente la questione:

“Il governo federale è responsabile dello smaltimento di alcuni rifiuti radioattivi di basso livello, compresi i rifiuti di classe C (GTCC) superiori. Questi rifiuti, che sono generati commercialmente, non hanno attualmente un’opzione di smaltimento legale”.

Quindi cos’è esattamente “maggiore dei rifiuti di classe C” e perché non possono essere smaltiti?

Per dirla semplicemente, i rifiuti GTCC sono la forma più pericolosa di rifiuti radioattivi di “bassa attività”. All’interno della categoria rientrano metalli radioattivi provenienti da centrali nucleari commerciali dismesse e materiali nucleari sigillati in apparecchiature industriali o mediche (come il colorante radioattivo utilizzato in alcune procedure mediche).

Alcuni, ma non tutti i rifiuti GTCC contengono elementi artificiali più pesanti dell’uranio sulla tavola periodica, rendendo quel materiale particolarmente pericoloso e duraturo.

Un’altra categoria, i rifiuti simili a GTCC, provengono da attività federali come le pulizie ambientali, l’esplorazione spaziale e gli impianti nucleari gestiti dal governo. In sostanza, viene trattato allo stesso modo dei rifiuti GTCC.

Rispetto alle classi meno pericolose: A, B e C, i rifiuti GTCC hanno una maggiore concentrazione di materiale radioattivo e decadono più lentamente, nell’arco di centinaia di migliaia di anni.

Il Dipartimento dell’Energia degli Stati Uniti, che è responsabile dello stoccaggio dei rifiuti nucleari, ha una stima approssimativa di quanti rifiuti GTCC sono disponibili.

Nel 2010, il dipartimento ha stimato che negli Stati Uniti fossero stati prodotti circa 1.100 metri cubi di rifiuti, sufficienti per riempire circa il 40% di una piscina olimpionica. Entro il 2083, il Dipartimento dell’Energia afferma che il numero salirà a 12.000 metri cubi di rifiuti. Quanto basta per riempire cinque piscine olimpioniche.

Ma il rapporto del GAO sottolinea che c’è molta incertezza associata a quei numeri, in parte perché non esiste un database nazionale di tracciamento per le fonti sigillate di rifiuti GTCC, come le apparecchiature mediche, e perché le proiezioni del DOE non sono chiare su come stimano la quantità di scorie nucleari che proverranno dai siti di bonifica ambientale nei prossimi decenni.

Poiché i responsabili politici e il Congresso utilizzano questi numeri per determinare quali opzioni di smaltimento sono praticabili, il fatto che le informazioni siano avvolte nell’incertezza rende più difficile trovare un percorso da seguire.

Dopo che il GAO ha evidenziato la limitata fruibilità dei numeri 2010, il Dipartimento dell’Energia ha promesso di aggiornare le proprie procedure per stime future.

Ma in un catch-22, i funzionari del dipartimento hanno detto al GAO che non avevano in programma di fare nuove stime sulla quantità di rifiuti GTCC in circolazione fino a quando non sarà stato messo in sicurezza un sito di smaltimento.

“I funzionari del DOE ci hanno detto che non hanno in programma di aggiornare l’inventario stimato per il 2010 fino a quando un impianto di smaltimento non richiederà una licenza per lo smaltimento di rifiuti simili a GTCC e GTCC”, si legge nel rapporto.

Attualmente, gli Stati Uniti hanno quattro sedi sparse in tutto il paese designate come siti di smaltimento dei rifiuti a bassa attività.

Questi quattro siti, situati nello stato di Washington, nella Carolina del Sud, nello Utah e nel Texas, sono utilizzati come depositi in cui gran parte dei rifiuti radioattivi di basso livello, come filtri, stracci, tubi medici o siringhe contaminati. In sostanza, questi siti seppelliscono le scorie nucleari per consentirne la decomposizione senza avere un impatto sull’ambiente in generale.

Le normative federali affermano che i rifiuti GTCC non possono essere smaltiti allo stesso modo, quindi nessuno dei quattro siti è autorizzato dagli stati in cui risiedono a prelevare materiali GTCC.

E l’unico “deposito geologico” – essenzialmente una forma di stoccaggio molto più profonda – negli Stati Uniti è l’impianto pilota di isolamento dei rifiuti nel New Mexico. Ma quel deposito accetta solo rifiuti generati dallo sviluppo e dai test di armi nucleari.

Con tutte le strutture di stoccaggio sotterranee legalmente interrotte, il tipo più pericoloso di materiale nucleare comune non ha nessun posto dove andare. Invece, viene archiviato nel sito in cui è stato generato o in una struttura di stoccaggio fuori terra.

Secondo il rapporto GAO, questa soluzione di archiviazione non permanente porta a una serie di potenziali problemi.

La preoccupazione più probabile è che lo stoccaggio improprio o fuori terra delle scorie nucleari possa portare alla contaminazione dell’ambiente intorno all’impianto di stoccaggio. L’inquinamento da radiazioni aumenta drasticamente il rischio di cancro, secondo l’EPA, e le dosi di basso livello non sono così facili da notare perché non causano problemi di salute immediati.

E non è una minaccia vuota. Una recente indagine di ProPublica ha rivelato una “mappa della morte” in una città del New Mexico dove i residenti erano stati avvelenati per decenni dai rifiuti delle vicine miniere di uranio dell’era della Guerra Fredda, causando la morte di molti di cancro.

Ma il rapporto GAO ha anche accennato a una minaccia più sinistra rappresentata dall’impossibilità di smaltire i rifiuti radioattivi:

“Ad esempio, le fonti sigillate rappresentano una minaccia per la sicurezza nazionale perché possono essere utilizzate per creare ordigni esplosivi noti come bombe sporche”, si legge nel rapporto.

Una “bomba sporca” è un tipo di arma che combina esplosivi convenzionali come dinamite e materiale nucleare per diffondere radiazioni su una piccola distanza. Nessuno è mai stato utilizzato, sebbene i dipartimenti sanitari di vaste aree come lo Stato di New York si siano preparati a un simile attacco.

Il Dipartimento dell’Energia ha identificato diversi siti che potrebbero fungere da abitazioni permanenti per i rifiuti GTCC in una dichiarazione di impatto ambientale del 2016.

Ma risolvere il problema non è facile come chiedere al Dipartimento dell’Energia di scegliere un sito di smaltimento, perché nessuno dei siti proposti è legalmente utilizzabile per una serie di motivi.

Idealmente, il Dipartimento dell’Energia utilizzerebbe la struttura WIPP come sito di smaltimento. Ma ciò richiederebbe un cambiamento nella legge che consentirebbe a quell’impianto di prelevare rifiuti da fonti diverse dalla produzione di bombe nucleari.

L’utilizzo di uno qualsiasi dei quattro impianti esistenti che accettano scorie nucleari di bassa attività richiederebbe nuove infrastrutture come pozzi di trivellazione e misure aggiuntive per impedire l’accesso al materiale nucleare per almeno 500 anni. Richiederebbe anche modifiche alle normative statali e federali per consentirne l’uso.

Allo stesso modo, lo sviluppo di un nuovo sito specifico per lo stoccaggio dei rifiuti GTCC richiederebbe il taglio di un’enorme quantità di burocrazia sia a livello statale che federale.

Uno dei principali ostacoli è l’Energy Policy Act del 2005, che impone al Congresso di approvare un piano d’azione per lo smaltimento dei rifiuti nucleari. Ciò significa che spetta al Congresso approvare una legge che specifichi dove il governo federale può smaltire questo tipo di rifiuti.

Nessuna legislazione relativa allo smaltimento dei rifiuti GTCC sembra essere stata presentata durante l’attuale sessione del Congresso.

Quando è stato chiesto un commento sugli ostacoli legislativi alla pulizia dei rifiuti del GTCC, il Dipartimento dell’Energia ha indicato la dichiarazione inviata all’ufficio del GAO in accordo con i risultati del rapporto: che senza l’azione del Congresso, le loro mani erano legate.

“Senza capacità di smaltimento dei rifiuti, la pulizia non può procedere”, si legge nella dichiarazione.

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