Nell’atmosfera di Giove è stata trovata un’ondata di calore delle dimensioni di un pianeta: ScienceAlert

È stata scoperta un’ondata di caldo delle dimensioni di 10 Terre che si propaga nell’atmosfera di Giove.

Era largo 130.000 chilometri (circa 81.000 miglia) e raggiungeva i 700 gradi centigradi (1.292 gradi Fahrenheit), viaggiando a velocità fino a 2.400 metri al secondo dal polo nord di Giove.

E questo, dicono gli scienziati, potrebbe risolvere uno dei misteri più sconcertanti sul pianeta più grande del nostro Sistema Solare: perché è molto più caldo di quanto previsto dai modelli.

Sono le aurore permanenti che brillano ai poli di Giove che potrebbero fornire l’energia extra per riscaldare il gigante gassoso a temperature ben oltre quelle che ci aspettiamo – e probabilmente, insieme a un denso vento solare, responsabili dell’ondata di caldo ondata.

“L’anno scorso abbiamo prodotto… le prime mappe dell’alta atmosfera di Giove in grado di identificare le fonti di calore dominanti”, afferma l’astronomo James O’Donoghue della Japan Aerospace Exploration Agency (JAXA) in Giappone.

“Grazie a queste mappe, abbiamo dimostrato che le aurore di Giove erano un possibile meccanismo che potrebbe spiegare queste temperature”.

Il primo sentore di qualcosa di strano nell’atmosfera di Giove risale agli anni ’70, circa 50 anni fa.

Giove è molto più lontano dal Sole che dalla Terra; circa cinque volte la distanza, in effetti. A quella distanza, riceve solo il quattro per cento della radiazione solare che raggiunge la Terra.

La sua atmosfera superiore dovrebbe avere una temperatura media di circa -73 gradi Celsius (-99 gradi Fahrenheit). Invece, si trova a circa 420 gradi Celsius, paragonabile all’atmosfera superiore della Terra, e molto più alta di quella che può essere spiegata dal solo riscaldamento solare.

Ciò significa che ci deve essere qualcos’altro in corso su Giove e le prime mappe di calore, ottenute da O’Donoghue e dai suoi colleghi e pubblicate l’anno scorso, hanno indicato una soluzione.

Giove è coronato dalle più potenti aurore del Sistema Solare, sfolgoranti in lunghezze d’onda invisibili all’occhio umano. Sappiamo anche che le aurore qui sulla Terra causano un riscaldamento non trascurabile della nostra stessa atmosfera.

Le aurore di Giove sono molto simili a quelle della Terra: un’interazione tra particelle cariche, campi magnetici e molecole nell’atmosfera del pianeta. E sono anche molto alieni. Le aurore della Terra sono nate da raffiche di particelle trasportate da potenti venti solari. Sono sporadici, dipendono da quell’input irregolare.

Le aurore di Giove sono permanenti, generate dalle particelle della sua luna Io, l’oggetto più vulcanico del Sistema Solare, che erutta costantemente anidride solforosa. Questo forma un toro di plasma attorno a Giove, che viene incanalato ai suoi poli tramite linee di campo magnetico, dove piove nell’atmosfera.

Et voilà – aurora. Le precedenti mappe di calore di Giove hanno rivelato punti caldi direttamente sotto l’ovale aurorale, suggerendo una connessione tra i due.

Ma poi è diventato più interessante. Il contributo di Io non significa che non vi sia alcun contributo aurorale dal Sole, e questo è ciò che hanno osservato O’Donoghue e i suoi colleghi.

Mentre stavano raccogliendo osservazioni di Giove e delle sue strane temperature, un denso vento solare si è schiantato contro il gigante gassoso. Di conseguenza, il team ha osservato un miglioramento del riscaldamento aurorale.

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Poiché il gas caldo si espande, questo è probabilmente ciò che ha inviato l’ondata di calore fuoriuscire dall’ovale aurorale e rotolare verso l’equatore a velocità fino a migliaia di chilometri all’ora.

Quindi, mentre si propagava, ciò avrebbe fornito una quantità significativa di calore aggiuntivo all’atmosfera gioviana.

“Mentre le aurore forniscono continuamente calore al resto del pianeta, questi ‘eventi’ di ondate di calore rappresentano un’ulteriore e significativa fonte di energia”, spiega O’Donoghue.

“Questi risultati si aggiungono alla nostra conoscenza del clima e del clima atmosferico superiore di Giove e sono di grande aiuto nel tentativo di risolvere il problema della ‘crisi energetica’ che affligge la ricerca sui pianeti giganti”.

Giove non è l’unico pianeta del Sistema Solare che è più caldo di quanto dovrebbe essere. Saturno, Nettuno e Urano sono tutti centinaia di gradi più caldi di quanto il riscaldamento solare possa spiegare.

Sebbene nessuno degli altri abbia aurore della scala di Giove, questa scoperta rappresenta una strada per l’esplorazione che potrebbe in qualche modo risolvere il puzzle.

Il team ha presentato i propri risultati all’Europlanet Science Congress 2022.

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