Marte scosso dall’impatto del meteorite che ha portato alla luce una piacevole sorpresa: ScienceAlert

Una meteora si è schiantata su Marte la vigilia di Natale del 2021 e ha scosso il pianeta così tanto che il lander InSight della NASA ha registrato i brontolii.

Gli scienziati non sapevano da dove provenisse il terremoto fino a quando il Mars Reconnaissance Orbiter della NASA, una navicella spaziale che girava intorno al pianeta rosso, non ha catturato le immagini del nuovo cratere da impatto.

La NASA ha rivelato la scoperta giovedì.

“È stato immediatamente chiaro che questo è il nuovo cratere più grande che abbiamo mai visto”, ha affermato Ingrid Daubar, responsabile scientifico dell’impatto di InSight, in una conferenza stampa.

“È largo circa 500 piedi o largo circa due isolati. E anche se i meteoriti colpiscono continuamente il pianeta, questo cratere è più di 10 volte più grande dei tipici nuovi crateri che vediamo formarsi su Marte”.

Intorno al nuovo cratere c’era uno splendore rivelatore: blocchi di ghiaccio d’acqua delle dimensioni di un masso, sollevati da sotto la superficie durante l’esplosione.

Immagini prima e dopo del punto d'impatto sulla pianura amazzonica di Marte.
Immagini prima e dopo del punto d’impatto sulla pianura amazzonica di Marte. (NASA/JPL-Caltech/MSSS)

È il più vicino all’equatore marziano che la NASA abbia mai trovato dell’acqua. Finora, gli scienziati avevano visto solo ghiaccio d’acqua raggruppato vicino ai poli.

La scoperta è promettente per il piano della NASA di inviare un giorno astronauti su Marte.

Per evitare condizioni meteorologiche eccessivamente ostili, la NASA preferirebbe far atterrare gli astronauti vicino all’equatore.

Ma ovunque andranno quegli esploratori, avranno bisogno di estrarre l’acqua, sia per i bisogni umani di base sia per scomporla in idrogeno e ossigeno per fornire carburante per missili per il viaggio di ritorno.

I terremoti di Marte a impatto meteorico possono aiutare a risolvere un mistero secolare

Tra gli oltre 1.300 terremoti rilevati da InSight, gli scienziati hanno identificato un altro tremore dovuto all’impatto di un meteorite. Le due meteore hanno generato onde sismiche a livello della superficie, le prime mai rilevate su un altro pianeta.

Prima di questi impatti meteorici, tutti i terremoti rilevati da InSight provenivano dalle profondità del sottosuolo, producendo quelle che i sismologi chiamano “onde del corpo”, piuttosto che onde di superficie.

“Questo è davvero eccitante”, ha detto a Insider Doyeon Kim, geofisico dell’ETH di Zurigo, che ha analizzato i dati di quei terremoti, aggiungendo: “Questo era uno degli obiettivi della missione, rilevare e identificare le onde di superficie”.

Il cratere da impatto su Marte, con un righello sovrapposto.
Il cratere da impatto è largo circa 150 metri. (NASA/JPL-Caltech/Università dell’Arizona)

Le loro scoperte da quegli impatti di meteoriti, pubblicate in due studi sulla rivista Scienza giovedì, potrebbe aiutare a risolvere un mistero secolare sulla geografia di Marte.

Per quasi tutto il tempo in cui gli astronomi hanno studiato Marte, si sono chiesti perché i suoi emisferi settentrionale e meridionale abbiano un aspetto così diverso. Il nord è pianeggiante, mentre il sud è pieno di montagne.

Secondo Kim, ci sono due teorie principali per questa giustapposizione. Uno è che il nord e il sud sono fatti di due diversi tipi di roccia. L’altro è che la crosta del pianeta è semplicemente più spessa al sud.

Qualunque sia la risposta, sarebbe un altro pezzo del complesso puzzle di come si è formato Marte, che è un modello per come potrebbero essersi formati altri pianeti rocciosi attorno ad altre stelle.

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Le onde superficiali degli impatti delle meteore hanno dato agli scienziati una sbirciatina nella vicina crosta marziana. È un piccolo campione della crosta, quindi non può risolvere da solo il mistero nord-sud, ma rientra nella seconda teoria: la crosta è più spessa al sud e più sottile al nord.

“Questo fornisce solo una singola o una piccola prova per iniziare a scoprire il mistero”, ha detto Kim.

InSight sta morendo

Il lander Insight sta concludendo la sua missione a causa del calo dei livelli di potenza e probabilmente esaurirà l’energia nelle prossime sei settimane, ha affermato la NASA.

“Negli ultimi quattro anni, il lander ha raccolto molta polvere sui suoi pannelli solari”, ha detto giovedì Bruce Barnerdt, il principale investigatore della missione Insight, in una conferenza stampa.

“Siamo stati in qualche modo riducendo le operazioni della navicella spaziale come è successo al fine di spremere quanti più dati scientifici possibile”.

Una recente tempesta di polvere avrebbe potuto essere l’ultimo chiodo nella bara, ma ha aggirato la posizione di InSight.

Tuttavia, ha riempito l’atmosfera marziana di particelle di polvere, riducendo la quantità di luce solare che arriva al suolo.

Questa storia è stata scritta da Morgan McFall-Johnsen, Marianne Guenot e Paola Rosa-Aquino.

Questo articolo è stato originariamente pubblicato da Business Insider.

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