L’uso dell’oceano per combattere il cambiamento climatico solleva seri problemi di giustizia ambientale e di natura tecnica

Ondate di calore, siccità e condizioni meteorologiche estreme mettono in pericolo persone ed ecosistemi in qualche parte del mondo quasi ogni giorno. Questi estremi sono esacerbati dai cambiamenti climatici, guidati principalmente dall’aumento delle emissioni di gas serra che si accumulano nell’atmosfera e intrappolano il calore sulla superficie terrestre.

Con questo in mente, i ricercatori stanno esplorando modi per estrarre l’anidride carbonica dall’atmosfera e bloccarla, incluso l’uso dell’oceano. Ma sebbene queste tecniche possano funzionare, sollevano seri problemi tecnici, sociali ed etici, molti dei quali non hanno ancora risposte chiare.

Studiamo la politica sui cambiamenti climatici, la sostenibilità e la giustizia ambientale. Prima che le persone inizino a sperimentare la salute dell’oceano, ci sono diverse domande chiave da considerare.

Rimozione dell’anidride carbonica dagli oceani 101

L’oceano copre circa il 70% del pianeta e assorbe naturalmente anidride carbonica. In effetti, circa un quarto dell’anidride carbonica prodotta dall’uomo finisce nell’oceano.

La rimozione dell’anidride carbonica dall’oceano è qualsiasi azione progettata per utilizzare l’oceano per rimuovere dall’atmosfera ancora più anidride carbonica di quella che già fa e immagazzinarla.

Copre una vasta gamma di tecniche: dall’aumento della quantità e della vitalità delle foreste di mangrovie che assorbono anidride carbonica all’utilizzo della fertilizzazione oceanica per stimolare la crescita del fitoplancton che assorbe l’anidride carbonica alla costruzione di condutture che pompano anidride carbonica liquida nelle formazioni sotto il fondo del mare, dove alla fine può solidificarsi come roccia carbonatica.

Una sezione trasversale dell'oceano che mostra diversi tipi di cattura del carbonio, come la fertilizzazione degli oceani
Metodi di rimozione diretta del carbonio oceanico.
2021 Boettcher, Brent, Buck, Low, McLaren e Mengis, Frontiers, 2021, CC BY

Esistono altre forme di rimozione dell’anidride carbonica, ad esempio piantare alberi. Ma richiedono grandi quantità di terra che sono necessarie per altri usi essenziali, come l’agricoltura.

Ecco perché l’interesse per l’utilizzo del vasto oceano sta crescendo.

Questi metodi immagazzinerebbero abbastanza carbonio?

La prima domanda cruciale è se le tecniche di rimozione dell’anidride carbonica dagli oceani potrebbero ridurre significativamente l’anidride carbonica atmosferica e conservarla a lungo termine, al di là di ciò che l’oceano fa già. Le emissioni di gas serra stanno ancora aumentando a livello globale, il che significa che la rimozione dell’anidride carbonica dagli oceani dovrebbe mantenere l’anidride carbonica fuori dall’atmosfera per molto tempo, almeno fino a quando le emissioni di gas serra non saranno diminuite.

Le prove iniziali suggeriscono che alcune forme di rimozione dell’anidride carbonica dagli oceani, come quelle che si basano su biomasse di breve durata come le foreste di alghe o il fitoplancton, potrebbero non conservare il carbonio catturato immagazzinato per più di qualche decennio. Questo perché la maggior parte dei tessuti vegetali viene rapidamente riciclata dalla decomposizione o dalle creature marine che vi pascolano.

Al contrario, i meccanismi che formano minerali, come l’interazione quando l’anidride carbonica viene pompata nelle formazioni basaltiche, o che alterano il modo in cui l’acqua di mare trattiene l’anidride carbonica, come aumentandone l’alcalinità, impediscono la fuoriuscita del carbonio e sono molto più propensi a tenerlo fuori nell’atmosfera per centinaia o migliaia di anni.

Rischi e benefici ecologici

Un’altra domanda chiave è quali benefici o rischi ecologici accompagnano i diversi approcci di rimozione dell’anidride carbonica dagli oceani.

La ricerca mostra che alcune opzioni, come il sostegno alle foreste di mangrovie, possono promuovere la biodiversità e avvantaggiare le comunità umane vicine.

Tuttavia, altre opzioni potrebbero introdurre nuovi rischi. Ad esempio, la coltivazione e l’affondamento di grandi quantità di alghe o alghe potrebbe portare a specie invasive. La dissoluzione di alcuni tipi di roccia nell’oceano potrebbe ridurre l’acidità dell’oceano. Ciò aumenterebbe la capacità dell’oceano di immagazzinare anidride carbonica, ma queste rocce potrebbero anche contenere tracce di metalli che potrebbero danneggiare la vita marina e questi rischi non sono ben compresi.

Vista satellitare della costa che mostra vortici di fitoplancton
Il fitoplancton può crescere in modo esplosivo in pochi giorni o settimane. La fertilizzazione degli oceani è progettata per potenziare quel processo per catturare l’anidride carbonica, ma può avere effetti dannosi per altre forme di vita marina.
Robert Simmon e Jesse Allen/NOAA/MODIS

Ciascun processo potrebbe anche rilasciare alcuni gas serra, riducendone l’efficacia complessiva.

Interferire con la natura è una questione sociale

L’oceano colpisce tutti sul pianeta, ma non tutti avranno lo stesso rapporto con esso o le stesse opportunità di far sentire le proprie opinioni.

Gran parte della popolazione mondiale vive vicino all’oceano e alcuni interventi potrebbero interferire con i luoghi che supportano i posti di lavoro e le comunità. Ad esempio, l’aumento della crescita delle alghe potrebbe influire sulla pesca selvaggia nelle vicinanze o interferire con le attività ricreative. Le persone e le comunità valuteranno questi rischi in modo diverso a seconda di come sono personalmente colpiti.

Inoltre, la fiducia delle persone nei responsabili delle decisioni spesso modella le loro opinioni sulle tecnologie. Alcuni modi di utilizzare l’oceano per rimuovere il carbonio, come quelli vicino alla costa, potrebbero essere governati localmente. È meno chiaro come verrebbero prese le decisioni sull’alto mare o sull’oceano profondo, dal momento che queste aree non sono sotto la giurisdizione di nessun paese o organo di governo globale.

Le percezioni delle persone saranno probabilmente modellate anche da fattori come il fatto che considerino o meno la rimozione dell’anidride carbonica dagli oceani come un’interferenza con la natura o la sua protezione. Tuttavia, le opinioni su ciò che è accettabile o meno possono cambiare. Con l’aumento degli impatti dei cambiamenti climatici, la tolleranza per alcuni interventi non convenzionali sembra aumentare.

È anche una questione etica

La rimozione dell’anidride carbonica dagli oceani solleva anche una serie di domande etiche che non hanno risposte dirette.

Ad esempio, costringe le persone a considerare la relazione tra umani e non umani. Gli esseri umani sono obbligati a rispondere per ridurre l’impatto sul clima o dovremmo evitare gli interventi oceanici? Le persone hanno il diritto di intervenire intenzionalmente nell’oceano o no? Ci sono obblighi specifici che gli esseri umani dovrebbero riconoscere quando considerano tali opzioni?

Le persone si accovacciano per piantare mangrovie.
I volontari piantano alberelli di mangrovie nelle Filippine.
Romeo Gacad/AFP tramite Getty Images

Altre questioni etiche ruotano attorno a chi prende le decisioni sulla rimozione dell’anidride carbonica dagli oceani e sulle conseguenze. Ad esempio, chi dovrebbe essere coinvolto nel processo decisionale sull’oceano? Fare affidamento sulla rimozione dell’anidride carbonica dagli oceani potrebbe ridurre l’impegno delle società a ridurre le emissioni attraverso altri mezzi, ad esempio riducendo i consumi, aumentando l’efficienza e trasformando i sistemi energetici?

Chi paga?

Infine, la rimozione dell’anidride carbonica dagli oceani potrebbe essere molto costosa.

Ad esempio, si stima che l’estrazione e l’aggiunta di rocce per ridurre l’acidità dell’oceano costino tra i 60 ei 200 dollari per tonnellata di anidride carbonica rimossa. Per contestualizzare, il mondo ha prodotto oltre 36 miliardi di tonnellate di anidride carbonica dalla sola energia nel 2021.

Anche la coltivazione delle macroalghe potrebbe essere di decine di miliardi di dollari se eseguita nella scala probabilmente necessaria per avere un impatto.

Questi metodi sono più costosi di molte azioni che riducono le emissioni in questo momento. Ad esempio, l’utilizzo di pannelli solari per evitare le emissioni di carbonio può variare da un risparmio di denaro a un costo di $ 50 per tonnellata di anidride carbonica, mentre azioni come la riduzione delle emissioni di metano sono ancora meno costose. Ma si stima che il danno causato dal continuo cambiamento climatico sia di centinaia di miliardi all’anno nei soli Stati Uniti.

Questi costi sollevano più domande. Ad esempio, quanto debito è giusto per le generazioni future e come dovrebbero essere distribuiti i costi a livello globale per risolvere un problema globale?

La rimozione dell’anidride carbonica dagli oceani potrebbe diventare un metodo utile per tenere sotto controllo il riscaldamento globale, ma non dovrebbe essere vista come una pallottola d’argento, soprattutto perché non esiste un sistema globale efficace per prendere decisioni sull’oceano.

Sarah Cooley, ex ricercatrice presso il Woods Hole Oceanographic Institution e direttrice delle scienze climatiche presso l’Ocean Conservancy, ha contribuito a questo articolo.

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