L’equipaggio statunitense-russo-giapponese decolla dalla Florida diretto alla stazione spaziale – Spaceflight Now

Il razzo Falcon 9 di SpaceX e la navicella spaziale Dragon Endurance, con a bordo un equipaggio di quattro persone, partono mercoledì dal Kennedy Space Center della NASA diretti alla Stazione Spaziale Internazionale. Credito: Michael Cain / Spaceflight Now / Fotografia di Coldlife

Due astronauti della NASA, un veterano di volo spaziale giapponese e il primo cosmonauta russo a lanciarsi su una navicella spaziale statunitense dal 2002 sono saliti in orbita mercoledì dal Kennedy Space Center in Florida a bordo di un razzo SpaceX Falcon 9, in quello che potrebbe segnalare un riscaldamento delle relazioni tra la NASA e la nuova leadership dell’agenzia spaziale russa.

L’equipaggio di quattro persone è decollato dal pad 39A al Kennedy alle 12:00:57 pm EDT (1600:57 GMT) mercoledì, due giorni dopo il previsto a causa dei ritardi causati dall’uragano Ian, che ha colpito la Florida la scorsa settimana.

Nove motori Merlin 1D sul fondo del razzo Falcon 9 di SpaceX si sono accesi con un lampo arancione, inviando un pennacchio di scarico fuori dalla trincea delle fiamme della rampa di lancio mentre i morsetti di fissaggio venivano rilasciati per consentire l’altezza di 215 piedi (65 metri) lanciatore per allontanarsi dal centro spaziale.

Il Falcon 9 ha trasportato 1,7 milioni di libbre di spinta sconvolgente dai suoi nove motori per virare a nord-est lontano dallo spazioporto della Florida, allineandosi con la traiettoria di volo della Stazione Spaziale Internazionale. Il razzo ha superato la velocità del suono in meno di un minuto, quindi ha spento i motori del primo stadio a circa due minuti e mezzo dall’inizio della missione. Dopo aver rilasciato lo stadio booster, il secondo stadio del Falcon 9 ha acceso un singolo motore per completare il lavoro di posizionamento in orbita della capsula dell’equipaggio Dragon Endurance di SpaceX.

Il comandante della NASA Nicole Mann, colonnello del Corpo dei Marines degli Stati Uniti ed ex pilota collaudatore dell’F/A-18, ha riconosciuto i rapporti periodici sullo stato dal controllo della missione SpaceX in California. Lo stadio superiore del Falcon 9 ha spento il motore quasi nove minuti dopo il decollo dopo aver raggiunto un’orbita sul bersaglio. Pochi minuti dopo, la navicella spaziale Dragon si è dispiegata dal razzo per iniziare l’inseguimento automatizzato della stazione spaziale.

“Grazie mille al team Falcon”, ha inviato via radio Mann dalla navicella spaziale Dragon. “Corteggiare! È stata una corsa tranquilla in salita. Abbiamo tre debuttanti che sono abbastanza felici di fluttuare nello spazio in questo momento, e un astronauta veterano che è anche abbastanza felice di essere tornato”.

Mann è la prima donna nativa americana a volare nello spazio e la prima donna a comandare una missione su un’astronave Dragon.

Josh Cassada, un capitano della Marina e pilota con un dottorato in fisica delle alte energie, era al posto del pilota all’interno della navicella spaziale Dragon Endurance per il lancio. La cosmonauta russa Anna Kikina era nel posto giusto della navicella spaziale Dragon per il lancio. Mann, Cassada e Kikina si sono lanciati nel loro primo volo nello spazio.

Il veterano astronauta giapponese Koichi Wakata è andato in orbita nel sedile sinistro della capsula Dragon per dare il via al quinto volo spaziale della sua carriera, dopo le precedenti missioni sulla navetta spaziale della NASA e sulla navicella spaziale russa Soyuz. Il Falcon 9 e il Dragon sono il terzo tipo di veicolo che Wakata ha volato nello spazio.

La navicella Dragon Endurance ha attivato i suoi propulsori di manovra e ha aperto il suo ogiva poco dopo essere stata lanciata in orbita mercoledì. È prevista una serie di bruciature per la regolazione dell’orbita per raggiungere la stazione spaziale e la capsula dovrebbe attraccare al complesso con il pilota automatico alle 16:57 EDT (2057 GMT) di giovedì dopo un transito di 29 ore.

Questo volo, noto come Crew-5, segna la quinta missione operativa di rotazione dell’equipaggio verso la stazione utilizzando una capsula dell’equipaggio SpaceX. È stato l’ottavo lancio di astronauti in assoluto da parte di SpaceX, inclusa una missione dimostrativa nel 2020 per la NASA e due voli dell’equipaggio tutto privato verso l’orbita terrestre bassa.

Mann, Cassada, Wakata e Kikina stanno iniziando una spedizione scientifica di cinque mesi alla stazione. Il loro ritorno sulla Terra è previsto per la fine di febbraio.

Kikina è stato confermato come quarto membro dell’equipaggio per la missione Crew-5 a luglio, quando la NASA e l’agenzia spaziale russa Roscosmos hanno finalizzato un accordo di “scambio di posti” che consente ai cosmonauti russi di lanciare e atterrare su capsule dell’equipaggio statunitensi e agli astronauti statunitensi di volare verso la stazione spaziale sulle missioni russe Soyuz.

Gli astronauti dell’equipaggio 5 durante lo sciopero dagli alloggi dell’equipaggio al Kennedy Space Center della NASA mercoledì. Da sinistra a destra: la cosmonauta russa Anna Kikina, il pilota dell’equipaggio 5 Josh Cassada, il comandante dell’equipaggio 5 Nicole Mann e l’astronauta giapponese Koichi Wakata. Credito: Michael Cain / Spaceflight Now / Fotografia di Coldlife

L’accordo di condivisione dei posti ha lo scopo di garantire che la stazione spaziale sia sempre occupata da almeno un membro dell’equipaggio statunitense e uno russo, consentendo al segmento del complesso di ciascun paese di rimanere pienamente operativo anche se si è verificato un grave problema o un ritardo nell’equipaggio statunitense o russo lanci.

Il segmento statunitense dell’avamposto fornisce la maggior parte dell’energia elettrica del laboratorio, mentre i moduli russi forniscono la propulsione per mantenere l’orbita della stazione. La dipendenza di ciascun partner dall’altro rende difficile per la NASA o Roscosmos, l’agenzia spaziale russa, ritirarsi unilateralmente dal progetto senza mettere a repentaglio tutte le operazioni della stazione spaziale.

Il nuovo accordo di scambio di sedili è anche progettato per proteggere dal rischio di un’emergenza medica che costringa l’evacuazione di un intero equipaggio russo della Soyuz o di un’astronave statunitense. Se ciò accadesse, almeno un membro dell’equipaggio statunitense o russo rimarrebbe ancora sulla stazione.

L’astronauta della NASA Frank Rubio è stato lanciato verso la stazione spaziale il 18 settembre. 21 su una navicella spaziale Soyuz, insieme ai cosmonauti russi Sergey Prokopyev e Dmitry Petelin.

“Con il volo di Soyuz e il volo di Crew-5, inizieremo quelli che chiamiamo equipaggi integrati, o voli di scambio, quando un membro dell’equipaggio del segmento russo volerà su un veicolo americano e un americano volerà su un veicolo russo, ” ha affermato Sergei Krikalev, un cosmonauta veterano e direttore esecutivo dei programmi di volo spaziale umano a Roscosmos.

“Questo tipo di scambio aumenterà la solidità del nostro programma e continueremo questa pratica per rendere il nostro programma più affidabile”, ha affermato Krikalev.

Il razzo Falcon 9 di SpaceX, alto 65 metri, e la navicella spaziale Dragon Endurance decollano dal pad 39A. Crediti: SpaceX

Il nuovo capo di Roscosmos, Yuri Borisov, ha dichiarato a luglio che la Russia si sarebbe ritirata dal programma della Stazione Spaziale Internazionale dopo il 2024, facendo notizia che il partner principale della NASA nel progetto potrebbe partire entro due anni.

Ma i funzionari russi hanno rapidamente chiarito la dichiarazione, dicendo che Roscosmos lascerà la Stazione Spaziale Internazionale solo dopo aver costruito un complesso indipendente in orbita terrestre bassa, cosa non prevista prima del 2028, nella migliore delle ipotesi per il programma spaziale russo.

Krikalev, che ha volato in due missioni dello space shuttle della NASA negli anni ’90, è un manager di lunga data nel programma di volo spaziale umano della Russia. Il suo ex capo a Roscosmos, Dmitry Rogozin, è stato inaspettatamente rimosso dal suo incarico presso l’agenzia spaziale russa a luglio dal presidente Vladimir Putin.

Rogozin era noto per le dichiarazioni bellicose contro la NASA e le nazioni occidentali durante il suo mandato a Roscosmos, e le sue minacce sono diventate più aggressive sulla scia delle sanzioni contro la Russia in seguito all’invasione dell’Ucraina da parte del paese all’inizio di quest’anno.

Alla domanda mercoledì se lui e Borisov, il nuovo leader del Roscosmos, stiano tentando di allentare le tensioni con l’agenzia spaziale americana, Krikalev ha risposto: “Direi di sì”.

La vita della stazione spaziale è già stata estesa dalle precedenti date di ritiro nel 2015 e nel 2020. La cooperazione tra Stati Uniti e Russia nello spazio risale alla missione Apollo-Soyuz nel 1975 e la costruzione della stazione spaziale internazionale è iniziata nel 1998.

“Abbiamo iniziato a collaborare molti anni fa, più di 40 anni fa, e continueremo la nostra cooperazione per tutto il tempo che posso immaginare”, ha detto Krikalev mercoledì dopo il lancio di Crew-5.

Mercoledì, il razzo Falcon 9 di SpaceX e la navicella spaziale Dragon Endurance si allontanano dal Kennedy Space Center della NASA. Credito: Michael Cain / Spaceflight Now / Fotografia di Coldlife

L’amministrazione Biden ha annunciato all’inizio di quest’anno che sostiene l’estensione della partecipazione della NASA al programma della Stazione Spaziale Internazionale fino al 2030. Gli altri partner della NASA sulla ISS – Canada, Giappone e Agenzia spaziale europea – dovrebbero seguire l’esempio degli Stati Uniti, sebbene quelle nazioni e le agenzie stanno ancora attraversando un processo formale di estensione.

“Quando abbiamo iniziato questo programma, ogni modulo è stato costruito per poter volare per 15 anni. In realtà abbiamo superato questo limite di 15 anni molto tempo fa e la stazione è stata ampliata un paio di volte”, ha detto Krikalev. “In questo momento, abbiamo un accordo per volare insieme fino al 2024. Abbiamo già parlato con i nostri partner internazionali e ne stiamo parlando con i nostri specialisti in Russia, esaminando la capacità tecnica della stazione di (continuare a) volare. E capiamo che ha senso continuare a volare perché questa eccellente infrastruttura che abbiamo costruito nello spazio può essere utilizzata per l’umanità, anche più di quanto inizialmente previsto”.

La NASA e i suoi partner hanno speso oltre 100 miliardi di dollari per costruire e mantenere la stazione spaziale dagli anni ’90.

“Penso che fin dall’inizio abbiamo capito che la stazione è molto preziosa per fare scienza sulla sua base sull’orbita terrestre bassa, ma capiamo anche che la stazione è buona (per prepararsi) per una missione più eccitante per volare oltre l’orbita terrestre bassa”, Krikalev disse. “E possiamo testare molte apparecchiature, molte procedure, molti metodi di volo, lavorando sulla Stazione Spaziale Internazionale. Quindi è quello che stiamo mantenendo ora. Lo terremo in futuro e vedremo per quanto tempo la stazione sarà in grado di volare, e penso che il limite principale saranno ragioni tecniche”.

Krikalev ha detto all’inizio di questa settimana Roscosmos spera di ottenere il “permesso” dal governo russo il prossimo anno per continuare a lavorare sul programma della stazione spaziale dopo il 2024.

La stazione spaziale è stata in gran parte completata nel 2011 con gli ultimi voli dello space shuttle della NASA. Il ritiro della navetta ha lasciato la navicella spaziale russa Soyuz come l’unico modo per gli equipaggi di viaggiare da e verso la stazione fino a quando il Crew Dragon di SpaceX non è entrato in funzione nel 2020 dopo uno sviluppo decennale in collaborazione con la NASA.

Boeing ha un contratto per l’equipaggio commerciale della NASA simile a quello di SpaceX, ma la sua capsula dell’equipaggio Starliner ha subito ritardi. Il primo volo Starliner con gli astronauti è attualmente previsto per febbraio. Una volta che la navicella spaziale Boeing sarà operativa, ci saranno tre veicoli indipendenti in grado di trasportare astronauti e cosmonauti tra la Terra e la Stazione Spaziale Internazionale.

L’arrivo della missione Crew-5 alla stazione aumenterà temporaneamente la dimensione dell’equipaggio del laboratorio a 10 fino a quando la missione Crew-4 in uscita non partirà e tornerà sulla Terra a metà ottobre sulla navicella spaziale Dragon Freedom di SpaceX.

La missione Crew-4, in orbita da aprile, è comandata dall’astronauta della NASA Kjell Lindgren, al suo secondo volo nello spazio. Anche il pilota dell’equipaggio 4 della NASA Bob Hines, l’astronauta dell’Agenzia spaziale europea Samantha Cristoforetti e la specialista di missione della NASA Jessica Watkins torneranno sulla Terra sulla navicella spaziale Dragon Freedom, mirando a un calo del costo della Florida.

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