La roccia spaziale sbatte su Marte e rivela il ghiaccio sepolto

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Il Natale è arrivato un po’ in anticipo per la missione InSight della NASA lo scorso dicembre, quando il lander ha rilevato un enorme terremoto su Marte.

Ora, gli scienziati sanno cosa ha causato il rimbombo del pianeta rosso. Un meteoroide si è schiantato su Marte a 2.174 miglia (3.500 chilometri) dal lander e ha creato un nuovo cratere da impatto sulla superficie marziana.

Il 24 dicembre 2021 il terreno si è letteralmente spostato sotto InSight, quando il lander ha registrato un terremoto di magnitudo 4. Prima e dopo le foto scattate dall’alto dal Mars Reconnaissance Orbiter, che gira intorno a Marte dal 2006, ha individuato un nuovo cratere lo scorso febbraio.

Prima e dopo le foto scattate dallo spettacolo Mars Reconnaissance Orbiter in cui un meteoroide si è schiantato su Marte il 24 dicembre 2021.

Quando gli scienziati hanno collegato i punti di entrambe le missioni, si sono resi conto che si trattava di uno dei più grandi attacchi di meteoroidi su Marte da quando la NASA ha iniziato a studiare il pianeta rosso. Le immagini delle due telecamere dell’orbiter hanno mostrato la zona dell’esplosione del cratere, che ha permesso agli scienziati di confrontarla con l’epicentro del terremoto rilevato da InSight.

Giovedì la rivista Science ha pubblicato due nuovi studi che descrivono l’impatto e i suoi effetti.

La roccia spaziale ha anche rivelato frammenti di ghiaccio delle dimensioni di un masso quando si è schiantata su Marte. Sono stati trovati sepolti più vicino al caldo equatore marziano di qualsiasi ghiaccio che sia mai stato rilevato sul pianeta.

Pezzi di ghiaccio delle dimensioni di un masso possono essere visti sparsi intorno e all'esterno del bordo del nuovo cratere.

“L’immagine dell’impatto era diversa da quelle che avevo visto prima, con l’enorme cratere, il ghiaccio esposto e la drammatica zona dell’esplosione conservata nella polvere marziana”, ha affermato Liliya Posiolova, responsabile delle operazioni scientifiche orbitali per l’orbiter presso Malin Space Science Systems a San Diego, in un comunicato.

“Non potevo fare a meno di immaginare come doveva essere stato assistere all’impatto, all’esplosione atmosferica e ai detriti espulsi a miglia di distanza.”

Lo studio del ghiaccio rivelato dall’impatto aiuterà gli scienziati a comprendere meglio le condizioni climatiche precedenti su Marte, nonché come e quando il ghiaccio è stato depositato e sepolto.

I ricercatori hanno stimato che il meteoroide, il nome di una roccia spaziale prima che colpisse il suolo, fosse compreso tra 16 e 39 piedi (da 5 a 12 metri). Anche se questo sarebbe stato abbastanza piccolo da bruciare nell’atmosfera terrestre, lo stesso non si può dire per Marte, che ha un’atmosfera sottile solo l’1% densa di quella terrestre.

Quando il meteoroide si è schiantato su Marte, ha creato un cratere nella regione del pianeta Amazonis Planitia che si estende per 492 piedi (150 metri) di diametro e 70 piedi (21 metri) di profondità. Parte del materiale esploso dal cratere è atterrato fino a 23 miglia (37 chilometri) di distanza. I team della NASA hanno anche catturato il suono dell’impatto, così puoi ascoltare come suona quando una roccia spaziale colpisce Marte.

Le immagini catturate dall’orbiter, insieme ai dati sismici registrati da InSight, rendono l’impatto uno dei più grandi crateri del nostro sistema solare mai osservato mentre veniva creato. Marte è disseminato di enormi crateri, ma sono molto più antichi di qualsiasi missione per esplorare il pianeta rosso.

“È senza precedenti trovare un nuovo impatto di queste dimensioni”, ha affermato Ingrid Daubar, responsabile scientifico dell’impatto di InSight presso la Brown University di Providence, Rhode Island, in una dichiarazione. “È un momento emozionante nella storia geologica e abbiamo avuto modo di assisterlo”.

Se un terremoto come questo si fosse verificato sulla Terra, sarebbe “abbastanza grande da essere sentito, ma non abbastanza grande da causare un sacco di danni”, ha detto Daubar. Circa un migliaio di terremoti di queste dimensioni si verificano sulla Terra ogni anno, ma Marte è meno attivo del nostro pianeta, quindi è stato “un terremoto abbastanza grande” per il pianeta rosso, ha detto.

Il terremoto che è risultato dall’impatto ha anche creato onde di superficie, o un’onda sismica che si è mossa lungo la sommità della crosta marziana. I dati di InSight dell’evento aiuteranno gli scienziati a studiare la crosta del pianeta e a saperne di più sulla sua struttura.

Lo studio dei crateri e del loro tasso di formazione può aiutare gli scienziati a definire la cronologia geologica di Marte. I crateri da impatto scavano anche materiale e lo portano in superficie, come il ghiaccio rivelato dallo sciopero del 24 dicembre.

Il ghiaccio sotto la superficie marziana potrebbe essere usato per bere acqua, propellente per razzi e persino coltivare colture e piante dai futuri astronauti. E il fatto che il ghiaccio sia stato trovato così vicino all’equatore, la regione più calda di Marte, potrebbe renderlo un luogo ideale per sbarcare missioni con equipaggio sul pianeta rosso.

In precedenza, InSight ha “sentito” e rilevato rocce spaziali su Marte, ma l’impatto di dicembre è stato il più grande. Dall’atterraggio nel 2018, la missione ha rivelato nuovi dettagli sulla crosta, il mantello e il nucleo di Marte e ha rilevato 1.318 terremoti.

Purtroppo, la missione di InSight sta finendo il tempo. Quantità crescenti di polvere si sono depositate sui pannelli solari del lander, esacerbate solo da una tempesta di polvere delle dimensioni di un continente rilevata su Marte a settembre, e i suoi livelli di potenza continuano a diminuire.

Le nuvole beige sono una tempesta di polvere delle dimensioni di un continente fotografata dal Mars Reconnaissance Orbiter il 29 settembre. Anche le posizioni delle missioni Perseverance, Curiosity e InSight sono etichettate.

Per caso, la tempesta non è passata direttamente su InSight, altrimenti l’oscurità della tempesta avrebbe posto fine alla missione. Ma l’evento meteorologico ha sollevato molta polvere nell’atmosfera e ha ridotto la quantità di luce solare che raggiunge i pannelli solari di InSight, ha affermato Bruce Banerdt, investigatore principale di InSight presso il Jet Propulsion Laboratory della NASA a Pasadena, in California.

Gli scienziati della missione stimano che InSight probabilmente si chiuderà nelle prossime sei settimane, ponendo fine a una promettente missione per sbloccare l’interno di Marte.

“Negli ultimi quattro anni siamo andati ben oltre la durata prevista della missione, che era di due anni”, ha detto Banerdt. “E anche ora, mentre ci stiamo rilassando, stiamo ancora ottenendo questi nuovi incredibili risultati”.

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