La piattaforma di ghiaccio del ghiacciaio Thwaites in Antartide potrebbe crollare in 5 anni

La scomparsa di un ghiacciaio dell’Antartide occidentale rappresenta la più grande minaccia al mondo per l’innalzamento del livello del mare prima del 2100 e una piattaforma di ghiaccio che lo trattiene dal mare potrebbe crollare entro tre o cinque anni, hanno riferito gli scienziati il ​​13 dicembre alla riunione autunnale dell’American Geophysical Union a New Orleans.

Il ghiacciaio Thwaites è “uno dei ghiacciai più grandi e più alti dell’Antartide – è enorme”, ha detto ai giornalisti Ted Scambos, un glaciologo del Cooperative Institute for Research in Environmental Sciences di Boulder, Colorado. Con un’estensione di 120 chilometri, il ghiacciaio ha all’incirca le dimensioni della Florida, e se l’intera struttura cadesse nell’oceano, alzerebbe il livello del mare di 65 centimetri, o più di due piedi. In questo momento, il suo scioglimento è responsabile di circa il 4% dell’innalzamento del livello del mare globale.

Ma gran parte del ghiacciaio sta per perdere la sua tenue presa sul fondo del mare, e ciò accelererà notevolmente il suo scivolamento verso il mare, hanno detto i ricercatori. Dal 2004 circa, il terzo orientale del Thwaites è stato rinforzato da una piattaforma di ghiaccio galleggiante, un’estensione del ghiacciaio che si protende nel mare. In questo momento, il ventre di quella piattaforma di ghiaccio è depositato contro una montagna sottomarina situata a circa 50 chilometri al largo. Quel punto fermo sta essenzialmente aiutando a mantenere l’intera massa di ghiaccio in posizione.

Ma i dati raccolti dai ricercatori e dagli scaffali negli ultimi due anni suggeriscono che il corsetto non durerà a lungo. Le calde acque oceaniche stanno inesorabilmente mangiando il ghiaccio dal basso (SN: 4/9/21; SN: 9/9/20). Quando la piattaforma di ghiaccio del ghiacciaio perde massa, si sta ritirando nell’entroterra e alla fine si ritirerà completamente dietro la montagna sottomarina, bloccandola in posizione. Nel frattempo, fratture e crepacci, allargati da queste acque, serpeggiano rapidamente attraverso il ghiaccio come crepe nel parabrezza di un’auto, frantumando e indebolendo.

Questa combinazione mortale di pugno-colpo-uppercut di fusione dal basso, frantumazione del ghiaccio e perdita di presa sul punto di blocco sta spingendo la piattaforma di ghiaccio al collasso imminente, in appena tre o cinque anni, ha affermato Erin Pettit, glaciologa dell’Oregon State Università di Corvallis. E “il crollo di questa piattaforma di ghiaccio si tradurrà in un aumento diretto del livello del mare, abbastanza rapidamente”, ha aggiunto Pettit. “È un po’ inquietante.”

I dati satellitari mostrano che negli ultimi 30 anni il flusso del ghiacciaio Thwaites attraverso la terraferma e verso il mare è quasi raddoppiato. Il solo crollo di questo “ghiacciaio del giorno del giudizio” altererebbe in modo significativo il livello del mare, ma la sua caduta destabilizzerebbe anche altri ghiacciai dell’Antartide occidentale, trascinando più ghiaccio nell’oceano e innalzando ancora di più il livello del mare.

Ciò rende Thwaites “il luogo più importante per studiare per l’innalzamento del livello del mare a breve termine”, ha detto Scambos. Così, nel 2018, i ricercatori degli Stati Uniti e del Regno Unito hanno intrapreso un progetto quinquennale congiunto per studiare il ghiacciaio e cercare di anticiparne il futuro imminente piantando strumenti in cima, all’interno, al di sotto e al largo di esso.

Questo approccio completo allo studio del Thwaites sta portando ad altre rapide scoperte, comprese le prime osservazioni dell’oceano e delle condizioni di scioglimento proprio nella zona di radicamento di un ghiacciaio, dove il ghiacciaio terrestre inizia a sporgere in un galleggiante piattaforma di ghiaccio. Gli scienziati hanno anche individuato come l’aumento e la caduta delle maree oceaniche possono accelerare lo scioglimento, pompando acque calde più lontano sotto il ghiaccio e creando nuovi canali di fusione e crepacci nella parte inferiore del ghiaccio.

immagine di scaldabagni suonati da neve e ghiaccio con tende sullo sfondo
Per comprendere meglio il rapido ritiro del ghiacciaio Thwaites, gli scienziati hanno praticato un foro nel ghiaccio nella zona di radicamento del ghiacciaio, la regione in cui il ghiacciaio terrestre si protende nel mare per diventare una piattaforma di ghiaccio galleggiante. L’acqua riscaldata (i riscaldatori mostrati qui) ha scavato un pozzo attraverso il ghiaccio fino alla zona di messa a terra, consentendo agli scienziati di effettuare le prime misurazioni in assoluto delle condizioni oceaniche nella regione.PETER DAVIS/BAS

Mentre il Thwaites e altri ghiacciai si ritirano nell’entroterra, alcuni scienziati hanno riflettuto se potrebbero formare scogliere di ghiaccio molto alte lungo il bordo dell’oceano – e la potenziale caduta di blocchi di ghiaccio così massicci nel mare potrebbe portare a un aumento devastante del livello del mare, un’ipotesi nota come instabilità della scogliera di ghiaccio marino (SN: 2/6/19). La probabilità che i ricercatori affermino che un tale collasso sia dipende dalla nostra comprensione della fisica e della dinamica del comportamento del ghiaccio, qualcosa di cui gli scienziati storicamente hanno saputo molto poco (SN: 23/09/20).

Anche la collaborazione Thwaites sta affrontando questo problema. Nelle simulazioni dell’ulteriore ritiro di Thwaites, la glaciologa Anna Crawford dell’Università di St. Andrews in Scozia e i suoi colleghi hanno scoperto che se la forma della terra sotto il ghiacciaio scende abbastanza in profondità in alcuni punti, ciò potrebbe portare ad alcune scogliere di ghiaccio molto alte – ma, hanno scoperto, il ghiaccio stesso potrebbe anche deformarsi e assottigliarsi abbastanza da rendere alta formazione di scogliere di ghiaccio difficile.

La collaborazione è solo a metà strada ora, ma questi dati promettono già di aiutare gli scienziati a stimare meglio il futuro a breve termine di Thwaites, compreso quanto rapidamente e drammaticamente potrebbe cadere, ha detto Scambos. “Stiamo osservando un mondo che sta facendo cose che non abbiamo mai visto prima, perché stiamo spingendo sul clima in modo estremamente rapido con le emissioni di anidride carbonica”, ha aggiunto. “È scoraggiante.”

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