La NASA spia più di 50 “super-emettitori” di gas serra dalla ISS

Ad aprile, la National Oceanic and Atmospheric Administration ha annunciato che il 2021 ha visto un aumento record del metano atmosferico, un gas serra nocivo noto per contribuire al riscaldamento globale e quindi a tutte le conseguenze devastanti che ne derivano.

Conseguenze come intensi cicloni e inondazioni che distruggono le case delle persone e portano a un numero iniziale di morti. Come gli incendi che devastano intere città e aumentano il rischio di cancro.

Ciò che colpisce è che questo ha segnato il Secondo anno di seguito, un picco così massiccio di metano si è verificato da quando gli scienziati hanno iniziato a monitorare i livelli della sostanza chimica nel 1983. E a peggiorare le cose, il modello inquietante deriva dal fatto che la produzione di combustibili fossili, la combustione di biomassa, la gestione impropria dei rifiuti e altri le attività umane producono molto metano, eppure queste attività sono aumentate in tutto il mondo.

In altre parole, il modo in cui bruciamo carbone per produrre energia e sviluppiamo enormi discariche per immagazzinare la nostra spazzatura è il nocciolo della questione.

Per capire da dove provengono esattamente le nostre emissioni di metano, in modo da poter provare a collegare le fonti più grandi, la NASA ha riproposto una missione della Stazione Spaziale Internazionale per guardare in basso sulla Terra e identificare gli hotspot di metano del nostro pianeta.

Chiamata Earth Surface Mineral Dust Source Investigation – così chiamata per il suo lavoro originale di studiare come la polvere influenzi il nostro clima – ma nota anche come EMIT, l’impresa ha rilevato più di 50 di quelli che la NASA chiama “super-emettitori di metano”. Questi super-emettitori comprendono strutture, attrezzature e altre infrastrutture create dall’uomo legate ai combustibili fossili, ai rifiuti e alle industrie agricole.

“Le nuove osservazioni derivano dall’ampia copertura del pianeta offerta dall’orbita della stazione spaziale, nonché dalla capacità dell’EMIT di scansionare aree della superficie terrestre larghe decine di miglia mentre risolve aree piccole come un campo da calcio”, ha affermato la NASA.

Un grafico che mostra come il consumo di combustibili fossili sia aumentato a livello globale dal 1800. Si tratta di un aumento estremamente esponenziale, con un picco nel 2021.

Il nostro mondo nei dati

Gli scienziati del programma EMIT hanno sostanzialmente preso i dati spettrali della missione, che rivelano le impronte chimiche di molecole specifiche sulla Terra da una prospettiva a volo d’uccello, e hanno raccolto indizi sulla firma del metano. Come si è scoperto, il metano rientra nell’intervallo spettrale per il quale l’EMIT è stato calibrato, quindi la deduzione è avvenuta naturalmente.

“Siamo ansiosi di vedere come i dati minerari dell’EMIT miglioreranno la modellazione climatica”, ha affermato in una dichiarazione Kate Calvin, scienziato capo della NASA e consulente climatico senior. “Questa capacità aggiuntiva di rilevamento del metano offre una straordinaria opportunità per misurare e monitorare i gas serra che contribuiscono al cambiamento climatico”.

I colpevoli del metano terrestre

Complessivamente, i dati dell’EMIT hanno rilevato oltre cinque dozzine di super-emettitori in Asia centrale, Medio Oriente e Stati Uniti sudoccidentali.

Gli strumenti della missione hanno rilevato, ad esempio, un pennacchio di metano a circa 2 miglia (3,3 chilometri) a sud-est di Carlsbad, nel New Mexico, nel bacino del Permiano. È probabile perché questa regione ospita uno dei più grandi giacimenti petroliferi del mondo, che si estende da quella parte del New Mexico al Texas occidentale. In questo sito, il team ha stimato un’incredibile portata di metano di circa 40.300 libbre (18.300 chilogrammi) all’ora.

Vicino a Teheran, in Iran, un pennacchio di metano si estendeva su almeno 3 miglia del paesaggio vicino a un’importante discarica. Questo punto sembrava indicare una portata di 111.000 libbre (50.400 chilogrammi) all’ora.

Su una schermata di Google Maps, una macchia viola, gialla e arancione rappresenta il punto in cui viene rilevato il metano in Turkmenistan

A est del Caspio, Turkmenistan, una città portuale sul Mar Caspio, 12 pennacchi di metano scorrono verso ovest.

NASA/JPL-Caltech

In Turkmenistan, ha affermato l’agenzia, l’EMIT ha rilevato 12 pennacchi separati provenienti da impianti petroliferi e di gas a est della città portuale di Hazar sul Mar Caspio. Mentre soffiavano nel vento a ovest, alcuni di quegli sbuffi di metano si estendevano per ben 20 miglia. Questa posizione, secondo un comunicato stampa della NASA, ha rivelato una portata di 18.700 libbre all’ora.

“Alcuni dei pennacchi rilevati dall’EMIT sono tra i più grandi mai visti, a differenza di qualsiasi cosa sia mai stata osservata dallo spazio”, ha affermato in una dichiarazione Andrew Thorpe, un tecnologo di ricerca della NASA che guida lo sforzo dell’EMIT sul metano. “Quello che abbiamo trovato in poco tempo supera già le nostre aspettative”.

E questo graffia solo la superficie di ciò che il team ha trovato, oltre a ciò che potrebbe trovare in futuro.

Su una schermata di Google Maps, una macchia viola, gialla e arancione rappresenta il punto in cui viene rilevato il metano vicino a Carlsbad, nel New Mexico.

Questa immagine mostra un pennacchio di metano lungo 2 miglia (3 chilometri) rilevato a sud-est di Carlsbad, nel New Mexico.

NASA/JPL-Caltech

Ora che ha dimostrato i suoi punti di forza con aree note per produrre molto metano, l’EMIT è impostato per osservare luoghi in cui nessuno pensava di cercare prima gli emettitori di gas serra e per trovare pennacchi che potremmo non aspettarci. Si spera che rivelerà alcuni colpevoli segreti del riscaldamento globale.

O, come dice la NASA, “con un’ampia e ripetuta copertura dal suo punto di osservazione sulla stazione spaziale, l’EMIT troverà potenzialmente centinaia di super-emettitori, alcuni dei quali individuati in precedenza attraverso misurazioni aeree, spaziali o terrestri, e altri che erano sconosciuti”.

“Reining inhane emissioni è la chiave per limitare il riscaldamento globale. Questo nuovo entusiasmante sviluppo non solo aiuterà a individuare meglio da dove provengono le perdite di metano, ma fornirà anche informazioni su come possono essere affrontate – rapidamente”, ha affermato l’amministratore della NASA Bill Nelson in una dichiarazione .

Lungo la strada, lo spettrometro della missione potrebbe anche cercare altri gas serra: anche l’impronta digitale dell’anidride carbonica, un’altra sostanza chimica generata dall’uomo che contribuisce al riscaldamento del nostro pianeta, rientra nella gamma di lunghezze d’onda dell’EMIT.

“Questi risultati sono eccezionali e dimostrano il valore di accoppiare la prospettiva su scala globale con la risoluzione richiesta per identificare le sorgenti puntiformi di metano, fino alla scala dell’impianto”, ha affermato David Thompson, scienziato dello strumento dell’EMIT e ricercatore senior presso la NASA, in un dichiarazione.

“È una capacità unica che alzerà il livello degli sforzi per attribuire fonti di metano e mitigare le emissioni delle attività umane”.

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