InSight registra i principali impatti di meteoriti marziani, insieme al potenziale magma

Un'illustrazione dell'impatto di un meteorite su Marte.

Al lander InSight della NASA, una missione dedicata a svelare i segreti dell’interno marziano, probabilmente mancano solo pochi mesi prima che i suoi pannelli solari ricoperti di polvere smettano di fornire energia sufficiente. Ma gli strumenti vacillanti del lander continuano il loro lavoro facendo avanzare la nostra comprensione della vulcanologia e della sismologia sul Pianeta Rosso.

Tre articoli pubblicati oggi, due su Science e uno su Nature Astronomy, ne rivelano i dettagli L’interno di Marte, le sue onde sismichee persino due importanti impatti di meteoriti sul pianeta l’anno scorso.

I meteoriti colpiscono Marte

Uno dei nuovi articoli descrive un nuovo tipo di onda sismica, indotta da a meteorite che ha colpito Marte nel dicembre 2021. Quello impatto ha prodotto onde sismiche che hanno viaggiato sulla superficie del pianeta e sono state rilevate da InSight. È la prima volta che un tipo di onda sismica viene osservata al di fuori della Terra.

era anche la prima volta che InSight è stato in grado di guardare attraverso Marte, piuttosto che al suo interno. “Prima del rilevamento delle onde superficiali su Marte, la nostra comprensione della crosta marziana era limitata a ciò che si trova sotto il sito di atterraggio di InSight, perché utilizzavamo solo onde corporee che si immergono in profondità nel mantello”, ha affermato Doyeon Kim, geofisico di ETH Zurigo e l’autore principale del giornale, in un’e-mail a Gizmodo.

Le onde hanno rivelato nuove informazioni sulla crosta di Marte: nel nord del pianeta, la crosta è più densa di quanto non sia direttamente sotto InSight. Tuttavia, le onde di superficie viaggiano a velocità simili negli altopiani meridionali e nelle pianure settentrionali del pianeta, indicando che la crosta (almeno fino a 18,64 miglia sotto la superficie) è probabilmente simile nella composizione in tutto.

L’altro articolo sui meteoriti marziani ha rilevato due eventi di impatto: l’impatto del 24 dicembre e uno il 18 settembre, che ha formato un ammasso di crateri. Il più grande dei crateri da impatto di settembre era largo circa 427 piedi, mentre il cratere di dicembre era largo circa 492 piedi.

Il sito dell’impatto di dicembre era visto dal Mars Reconnaissance Orbiter, che ha osservato e immagsulla superficie marziana dal 2006. il cratere era erano molto più grandi dei crateri da impatto che normalmente vede la navicella spaziale.

L’asteroide che ha causato il cratere era probabilmente tra le 17 e 33 piedi (5-10 metri) di diametro, secondo Lori Glaze, ddirettore della Planetary Science Division della NASA, in a conferenza stampa tenutasi oggi.

“Abbiamo imparato così tanto sulla crosta, l’interno e altro di Marte”, ha detto Glaze. “Che fantastico risultato di scienza capstone per finire. Uscire letteralmente col botto”.

Marte rimbomba di terremoti e magma?

Ad oggi, InSight ha rilevato oltre 1.300 terremoti, tremori che inviano onde sismiche in tutto il pianeta che il sismometro del lander è in grado di rilevare. Questi terremoti sono vitali per gli scienziati planetari che cercano di farlo capire l’interno marziano, dalla crosta al nucleo. A loro volta, questi risultati possono rivelare come si è formato Marte e quanto sia oggi geofisicamente attivo il pianeta.

Ad aprile e maggio rilevato i suoi più grandi terremoti finora in appena due settimane. Il più grande era magnitudine 5del tipo che sulla Terra sarebbe fortemente sentito ma causerebbe solo lievi danni.

Ma i ricercatori non erano sicuri di dove fosse iniziato il terremoto, perché i tremori marziani inviano onde sismiche che rimbalzano intorno all’interno del pianeta. Quando le onde vengono rilevate da InSight, le loro origini possono non essere chiare.

Una nuova analisi degli oltre 1.300 terremoti ha rilevato che circa 20 epicentri di scosse recenti si trovavano nella regione centrale di Cerbero Fossa, un’andana di Elysium Planitia caratterizzata da spaccature scoscese. Confrontando i terremoti a bassa frequenza nell’area con le immagini di Cerberus Fossae, il team ha trovato polvere scura nell’area, il che suggerisce che l’attività vulcanica potrebbe essersi verificata negli ultimi 50.000 anni. gli scienziati hanno dibattuto se ci sono ancora vulcani attivi su Marte.

Una veduta topografica di Cerberus Fossae.

“I terremoti hanno una firma spettrale che suggerisce una crosta debole e relativamente morbida”, ha scritto Simon Stähler, geofisico dell’ETH di Zurigo e autore principale del documento, in una e-mail a Gizmodo. “Fondamentalmente, suonano bassi. Più come quando rompi una candela di cera morbida invece del vetro duro.

La morbidezza della firma ha suggerito al team di Stähler che il magma (lava fusa) potrebbe essere ancora presente all’interno di Marte.

Miliardi di anni fa, Marte era molto attivo dal punto di vista vulcanico. Anche il rover Perseverance—a circa 2.000 miglia da InSight— sta trovando più roccia vulcanica di quanto gli scienziati si aspettassero, al posto degli strati sedimentari che il rover spera di sondare. Ma il fatto che Cerberus Fossae stia ancora brontolando indica che il vulcanismo potrebbe ancora essere rilevante nel plasmare la superficie marziana.

Un'illustrazione raffigurante un impatto di un meteorite su Marte.

Lo ha annunciato la NASA che la missione InSight sarebbe probabilmente terminata entro dicembre 2022 a maggio, ma a giugno, ha dichiarato l’agenzia la missione potrebbe terminare prima, perché il team voleva dare la priorità alla raccolta di più dati scientifici rispetto alla longevità del lander. Dopotutto, che senso ha avere una missione scientifica attiva se non fa scienza?

A settembre, un portavoce della NASA ha detto a Gizmodo in un’e-mail che il lander potrebbe morire ovunque tra la fine di ottobre e gennaio. La sua vera data di scadenza dipende dalla quantità di polvere che aderisce ai pannelli solari. La polvere su Marte è molto fine e si attacca ai robot del pianeta a causa delle forze elettrostatiche. (Gli scienziati hanno lavorato a una soluzione a questo problema, ma non è arrivato in tempo per InSight.)

I recenti team sperano che InSight trasmetta alcuni dati più utili prima che si spenga. ha detto Stähler la sua squadra si aspetta che il lander persista per circa quattro-otto mesire settimane, ma se lo aspettavano da un anno ormai. Bruce Banerdt, InSight, pagprincipale inInvestigator, ha dichiarato la stessa sequenza temporale durante una conferenza stampa della NASA oggi.

A loro merito, il team di InSight ha persino combattuto contro la polvere intrattabile scaricare lo sporco sui pannelli nel tentativo di togliere un po’ di polvere. Ciò ha semplicemente ritardato l’inevitabile, ma InSight è già sopravvissuto oltre le aspettative.

Quando finalmente InSight si spegnerà, non ci saranno altre stazioni sismiche su Marte. La fine del lander è, ehm, in vista, ma il suo lavoro industriale sul pianeta ha superato le aspettative.

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