Il responsabile della sostenibilità di Unity vuole aiutare i videogiochi a diventare ecologici

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Nel luglio 2022, una conferenza incentrata sull’impatto sociale dei giochi ha convocato un panel chiamato “Epic Quest? Coinvolgere i giocatori sui cambiamenti climatici”. I relatori includevano membri di due studi di videogiochi e del Programma di Yale sulla comunicazione sui cambiamenti climatici, ed è stato presentato da Marina Psaros, responsabile della sostenibilità presso Unity Software.

Il responsabile della sostenibilità è una presenza sempre più comune nell’industria dei videogiochi, sia in giganti dei giochi per dispositivi mobili da miliardi di dollari come Rovio che in start-up editoriali come Kinda Brave. Psaros è una di queste persone, con il compito di guidare l’azienda dietro uno dei motori di videogiochi leader nel mondo in una direzione più ecologica.

Il lavoro è impegnativo e il lavoro di Psaros vive nel punto focale della contraddizione ambientale del settore. Ogni datore di lavoro, uno sviluppatore di software, desidera un minore impatto ambientale. Ma l’industria, sia i fan che le società simili, richiede una grafica ad alta fedeltà alimentata da software e hardware più avanzati, la cui produzione coinvolge molti processi industriali ad alta intensità di carbonio. Un approccio a cui l’industria si è rivolta come tappabuchi è coinvolgere i fan sulla questione del riscaldamento globale attraverso il gioco.

Questa non è un’idea nuova, ma sta prendendo piede. Niantic, il creatore di “Pokémon GO” e uno degli ospiti del panel, ha utilizzato l’ambientazione del mondo reale del suo strepitoso gioco di realtà aumentata per avviare iniziative di piantumazione di alberi e raccolta dei rifiuti. Ubisoft, nel frattempo, è pronta a scatenare un incendio boschivo virtuale sui giocatori di “Riders Republic” nel tentativo di aumentare la consapevolezza sui disastri arborei sempre più comuni. La speranza di ciascuno è che possano aiutare a promuovere una nuova generazione di cittadini con una mentalità ecologica, che tali videogiochi possano funzionare un po’ come le favole di Esopo dell’antica Grecia, come strumenti di istruzione morale.

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Su Zoom, lo Psaros con sede a San Francisco, coautore di un recente libro sulle coste e le aree oceaniche minacciate dalla crisi climatica, fa riferimento all’idea di utilizzare i giochi per “educare, informare e responsabilizzare” i giocatori come ” allettante”, pur sottolineando che tali iniziative devono essere guidate dall’evidenza piuttosto che dalle sole buone intenzioni. Avendo aiutato a pianificare come la Bay Area potrebbe adattarsi ai cambiamenti climatici mentre lavorava per la National Oceanic and Atmospheric Administration prima di implementare un programma di energia pulita per la città di San Francisco, conosce bene l’importanza dei numeri che dirigono tali sforzi.

“Ci sono molti ottimi dati sulla monetizzazione dei giochi”, afferma Psaros. “[But] pensare all’obiettivo basato sui dati sul supporto di comportamenti a favore dell’ambiente è qualcosa che non abbiamo ancora fatto davvero”.

Nel tentativo di valutare l’interesse sull’argomento, Psaros e ogni datore di lavoro Unity hanno commissionato al Programma di Yale sulla comunicazione sui cambiamenti climatici la produzione di un rapporto che approfondisce gli atteggiamenti dei giocatori nei confronti del cambiamento climatico (parte di un fondo riservato agli sforzi incentrati sulla sostenibilità). Analizzando 2.034 adulti, il 35% dei quali erano millennial con una diffusione relativamente uniforme (circa il 20%) tra Gen Z, Gen X e partecipanti al boom, lo studio ha rilevato che il 70% dei giocatori è preoccupato per il riscaldamento globale. Il 56%, nel frattempo, pensa che l’industria dei giochi abbia la responsabilità di agire sulla questione, facendo il possibile per ridurre la propria impronta di carbonio.

Ciò che lo studio non ha testato è stata l’efficacia delle cosiddette “spinte verdi” trovate all’interno dei videogiochi (un rapporto su questo, ha detto Psaros, dovrebbe apparire nel corso dell’anno attraverso il programma Playing For The Planet, sostenuto dalle Nazioni Unite). Una preoccupazione riguardo a tali spinte è che possono essere impiegate cinicamente per nascondere gli sforzi potenzialmente poco brillanti delle aziende di decarbonizzare – contenuti che funzionano, in effetti, come greenwashing.

“C’è sicuramente il potenziale per il greenwashing”, dice Psaros. “Se un’azienda inserisce messaggi rispettosi del clima nei propri giochi ma non si prende cura della propria impronta ambientale, non va davvero bene”.

L’industria dei videogiochi, in virtù dei circuiti stampati in metallo minato e della potenza assordante dei dispositivi elettronici di fascia alta utilizzati sia per giocare che per realizzarli, oltre all’elettricità utilizzata per alimentare i data center ormai indispensabili sotto ogni aspetto del settore (compresi i titoli battle royale multiplayer online la cui produzione Unity sta adattando i suoi strumenti), ha il dovere di affrontare le sue emissioni di carbonio forse più di qualsiasi altra forma di intrattenimento. In effetti, un ricercatore stima che le emissioni totali dell’industria dei giochi per il 2020 avrebbero potuto raggiungere i 15 milioni di tonnellate di emissioni di CO2 equivalenti; in altre parole, se l’industria dei giochi fosse stata il suo stesso paese, sarebbe stato all’incirca il 130° emettitore più intenso al mondo quell’anno, all’incirca quello della Slovenia, un paese con una popolazione di 2,1 milioni di abitanti.

I videogiochi danneggiano l’ambiente. Un ricercatore climatico vuole risolvere il problema.

Sotto Psaros, Unity ha fatto notevoli passi avanti verso la sostenibilità. È diventato carbon neutral (aiutato dalla compensazione o dall’investimento in progetti ambientali per bilanciare la sua impronta di carbonio) con il 60 percento dei suoi 45 uffici che utilizzano energia rinnovabile, di cui alcuni al 100 percento, conferma in seguito via e-mail.

Ma mentre è relativamente semplice occuparsi delle emissioni di Scopo 1 e 2 di un’azienda (vale a dire emissioni dirette da fonti che sono di proprietà o controllate da un’organizzazione e quelle derivanti dal suo approvvigionamento energetico), Scopo 3 — il risultato di attività da asset non di proprietà o controllato dall’organizzazione che effettua la segnalazione — è del tutto più difficile da definire. La vasta rete di data center che supporta una società di software globale come Unity contribuisce enormemente a questo numero di emissioni.

Tuttavia, in quanto importante acquirente di tali servizi cloud, l’azienda è in una posizione davvero influente per apportare cambiamenti riguardo all’elettricità che la alimenta.

“Voglio che Unity faccia ciò che fanno Salesforce e Google, ovvero la segnalazione della domanda”, ha affermato Psaros, riferendosi alla pratica sempre più comune di notificare ai fornitori di energia che l’elettricità rinnovabile è il tipo preferito di fornitura di energia. “Mi emoziono davvero quando penso agli accordi di acquisto di energia”.

All’interno delle mura aziendali di Unity, una fiorente area di ricerca è l’efficienza energetica del software stesso. Psaros conferma che ci sono gruppi di laboratorio presso Unity che stanno studiando proprio questo, ma parte della sfida consiste nel conciliare gli obiettivi di sostenibilità ed efficienza energetica: “imparare a parlare la lingua dei team di ingegneri”, come dice Psaros.

Il responsabile della sostenibilità menziona la corsa agli armamenti della fedeltà, l’idea che “nel momento in cui hai un risparmio energetico qui, qualcuno dice, ‘Rendiamolo più fotorealistico laggiù.’ In effetti, i giornalisti nutrono preoccupazioni sul fatto che la fedeltà grafica stia superando il risparmio energetico come priorità in un momento in cui dovrebbe accadere esattamente il contrario. Se le voci sulla nuova generazione di schede grafiche Nvidia sono accurate, potrebbero inghiottire più di 800 W: un’enorme quantità di potenza, generando molto calore e richiedendo soluzioni di raffreddamento più potenti.

In qualità di produttore di software per la creazione di videogiochi, Unity è in una buona posizione per guidare gli sforzi di ottimizzazione insieme alle società di hardware. Sono in corso discussioni tra produttori di software e hardware su come migliorare l’efficienza energetica?

“Quelle conversazioni stanno iniziando”, ha detto Psaros, anche se rifiutando di nominare quali società di hardware sono coinvolte.

Parte di ciò che è necessario, ha continuato, è semplicemente una migliore quantificazione. “Non disponiamo nemmeno di dati eccezionali sull’utilizzo dell’energia. Finalmente ora, sento che ci sono molti ingegneri che sono davvero coinvolti su questo problema. Hanno così tante conoscenze necessarie per ottenere dati sulle prestazioni migliori”.

La natura virtuale può essere un buon sostituto per i grandi spazi aperti? La scienza dice di sì.

Tuttavia, nonostante l’inizio promettente, questo tipo di sforzi può spesso sembrare come armeggiare ai margini di un’industria del gioco che si basa fondamentalmente sull’idea di più: più fedeltà grafica, più giocatori, più potenza, più estrazione di terre rare minerali per costruire processori e schede grafiche; In effetti, più generazioni di hardware si sono basate sulla nozione di obsolescenza tecnologica. Unity, che si è posizionato in prima linea nella “democratizzazione” dei giochi negli anni 2010, probabilmente il motore di gioco preferito dagli sviluppatori nella scena indie, ha più recentemente fatto una spinta concertata nel regno del fotorealismo strabiliante con demo tecnologiche come “Nemici” e “Lion”, presentandosi sia agli studi di gioco AAA che agli effetti visivi di Hollywood (proprio come ha fatto Epic con Unreal Engine, concorrente di Unity).

La società di software è ora decisamente all’avanguardia del tipo di gioco mainstream ad alta fedeltà più assetato di potere. In che modo, quindi, Psaros concilia l’impegno di Unity per giochi così intensi dal punto di vista grafico con il desiderio dell’azienda di essere presa sul serio sull’ambiente?

“Non ho una risposta per te. Non penso davvero di essere in grado di inventare qualcosa a braccio perché, sai, la mia reazione iniziale è che hai ragione”, ha detto Psaros. “È corretto che ci siano processori che monopolizzano l’energia. Ogni volta che esce un nuovo dispositivo, tutti inseguono sempre quel nuovo dispositivo. E quindi, come possiamo supportare creatori e sviluppatori nell’essere compatibili con le versioni precedenti e non sempre inseguirlo? Non so quali siano le leve lì”.

Resta da vedere se l’apparente attrito tra le pratiche commerciali di Unity ei suoi sforzi per la sostenibilità può essere risolto. Tale tensione chiaramente non è persa su Psaros. Tuttavia, il capo della sostenibilità è schietto sul posto del proprio ambientalismo impegnato nel contesto di un’azienda tecnologica multimiliardaria.

“Lotto con queste domande entrando in quelle stanze con gli ingegneri e pensando [them] attraverso, facendo quelle valutazioni del ciclo di vita, parlando davvero la loro lingua”, afferma Psaros. “Sono sostenuto dagli impegni che abbiamo già preso pubblicamente. C’è così tanta pressione al ribasso sulle società che sento, come sostenitore della sostenibilità, di avere vento in poppa”.

Lewis Gordon è uno scrittore di videogiochi e cultura. Il suo lavoro è apparso in punti vendita come VICE, The Verge, The Nation e The AV Club. Seguilo su Twitter @lewis_gordon.

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