Il più antico DNA britannico rivela immigrazioni di massa dopo l’ultima era glaciale | Scienza

È la storia di due antiche grotte britanniche: a Cheddar Gorge, appena fuori Bristol, in Inghilterra, i cacciatori di renne hanno inciso disegni su ossa umane e hanno bevuto da teschi umani scolpiti circa 15.000 anni fa. Poche centinaia di chilometri a nord, persone che vivevano solo poche centinaia di anni dopo vivevano di pesci d’acqua dolce e animali marini, facendo riposare i loro morti in una caverna con ossa di cavallo decorate e ciondoli con denti d’orso.

Gli archeologi pensavano da tempo che questi cambiamenti culturali riflettessero le persone che sviluppavano nuovi strumenti e credenze dopo l’ultima era glaciale 18.000 anni fa. Ma nuove prove dal più antico DNA conosciuto delle isole britanniche mostrano che i due gruppi di abitanti delle caverne avevano antenati drammaticamente diversi. Questi radicali cambiamenti culturali non erano segni del primo adattamento postglaciale della Gran Bretagna, erano segni di persone completamente nuove del tutto.

“In un breve lasso di tempo, è possibile vedere una sostituzione completa della popolazione nelle isole britanniche”, afferma Cosimo Posth, genetista dell’Università di Tubinga, che non è stato coinvolto nel lavoro. “È notevole.”

Entrambe le grotte risalgono al Paleolitico, un periodo turbolento che seguì la fine dell’ultima era glaciale. Con il riscaldamento del clima, la tundra aperta lasciò rapidamente il posto a fitte foreste. Lo scioglimento delle calotte glaciali ha aperto nuove aree per l’habitat umano, inclusa quella che oggi è la Gran Bretagna, che allora era collegata da un ponte terrestre all’Europa continentale.

Un’analisi genetica da due grotte inglesi, pubblicata oggi in Ecologia ed evoluzione della natura Suggerisce che quando il paesaggio è cambiato, anche le popolazioni sono cambiate, con i gruppi che hanno portato con sé nuove pratiche culturali, diete e strategie di caccia mentre sostituiscono o cacciano le popolazioni precedenti.

A partire da circa 18.000 anni fa, le temperature globali iniziarono a salire. Le spesse lastre di ghiaccio che coprivano i due terzi dell’Europa per millenni si sono ritirate. Gruppi di persone adattate alla caccia di renne e altri grandi mammiferi hanno inseguito le loro prede a nord e ad ovest verso le frontiere appena aperte. “È un paesaggio giovane”, afferma il coautore dello studio Rhiannon Stevens, archeologo dell’University College di Londra, “con il disgelo del permafrost e la vegetazione che stanno appena iniziando a colonizzare l’area”.

Foto di dettaglio di un osso di un braccio umano con segni a zig-zag trovato in una grotta di Gough
A Gough’s Cave, vicino all’odierna Bristol, in Inghilterra, le persone decoravano ossa umane e forse si dedicavano al cannibalismo rituale non molto tempo dopo che i ghiacciai si erano ritirati.Amministratori del Museo di Storia Naturale

Conosciuti come Magdaleniani, questi primi pionieri postglaciali sembrano geneticamente simili in tutta Europa e corrispondono perfettamente al DNA ottenuto da un osso di 15.000 anni trovato nella grotta di Gough, nell’odierna Inghilterra sudoccidentale. Le firme chimiche delle ossa nella grotta di Gough hanno confermato che le persone stavano mangiando un menu in stile magdaleniano, composto principalmente da grandi mammiferi come cavalli e renne. È possibile che occasionalmente facessero spuntini di carne umana: ossa umane intagliate e coppe accuratamente realizzate a base di calotte craniche suggeriscono che il cannibalismo rituale faceva parte della loro cultura.

Sebbene vissero solo poche centinaia di anni dopo le persone a Gough’s Cave, i cacciatori-raccoglitori sepolti circa 14.300 anni fa a Kendrick’s Cave, a poche centinaia di chilometri di distanza in Galles, avrebbero vissuto una Gran Bretagna postglaciale molto diversa. Con il riscaldamento dell’ambiente, le fitte foreste sostituirono rapidamente la tundra aperta. Entro 14.500 anni fa, “il paesaggio è il più diverso possibile”, dice Stevens.

Il cambiamento della vegetazione e del clima ha scacciato le mandrie di renne e altri grandi mammiferi su cui i Magdaleniani facevano affidamento. L’evidenza genetica suggerisce che anche i Magdaleniani siano scomparsi. Il DNA estratto da un dente molare trovato nella grotta di Kendrick non assomiglia per niente a quello delle persone nella grotta di Gough. Invece, è una corrispondenza per le popolazioni che si trovano più a sud in Europa, riflettendo l’ascendenza che i genetisti chiamano Western Hunter-Gatherer.

Nuove persone hanno portato nuove pratiche: le ossa degli umani nella Grotta di Kendrick indicano una dieta ricca di pesci e altre creature marine. E sono sepolti senza segni di modificazioni post mortem o cannibalismo. “Hanno diete molto diverse e sembra in linea con la genetica”, dice Stevens. “Sembra che le persone si muovano con i loro habitat”.

Complessivamente, le diverse linee di evidenza indicano un ricambio demografico che si verifica contemporaneamente a un importante cambiamento ambientale. La tempistica aggiunge dati critici ai modelli genetici visti altrove nell’Europa paleolitica, dove le persone con origini cacciatori-raccoglitori occidentali si mescolano con la precedente popolazione magdaleniana, o le sostituiscono del tutto, poiché la tundra postglaciale lascia il posto a fitte foreste.

Mostra anche che, grazie al livello del mare più basso, la terra che collega l’odierna Gran Bretagna all’Europa continentale, nota ai ricercatori come Doggerland, non era un ponte verso il nulla. Piuttosto, ha portato la Gran Bretagna nel più ampio panorama europeo. Ma era ancora una lunga strada da percorrere.

Vista di Cheddar Gorge, una gola calcarea nelle Mendip Hills, vicino al villaggio di Cheddar, Somerset, Inghilterra
La grotta di Gough, nella spettacolare Cheddar Gorge, ha restituito alcuni dei pochi resti umani mai trovati dal tardo periodo glaciale in Gran Bretagna.Adrian Farwell, con licenza CC BY 3.0

“Forse non sorprende vedere che le cose che accadono sono le stesse del resto d’Europa”, afferma la coautrice Mateja Hajdinjak, biologa molecolare del Francis Crick Institute. “Ciò che sorprende è la velocità con cui accade.”

“Chiaramente non è lo stesso gruppo di esseri umani moderni ovunque”, afferma Luc Amkreutz, un archeologo del National Museum of Antiquities nei Paesi Bassi che non è stato coinvolto nello studio. “Penso che abbiamo sottovalutato la diversità in questo periodo”.

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