Il pianeta nano Haumea è uno degli Oggetti Stranieri nel Sistema Solare. Come è andata così?

C’è ancora un acceso dibattito in alcuni circoli sul fatto che Plutone debba essere un pianeta o meno. Chiedi a un astronomo e la loro risposta tipica sarebbe qualcosa del tipo: se Plutone è un pianeta, allora ci sono molti altri corpi là fuori nel sistema solare che dovrebbero essere considerati uno anche loro. Uno di questi è Haumea, una piccola roccia esplorata nella cintura di Kuiper che è uno degli oggetti di grandi dimensioni più strani là fuori. Ora, un team della NASA ha una nuova idea su come sia successo.

Dato che Haumea è così lontana, non ci sono molti dati concreti su di essa. Una sonda non l’ha mai visitata ed è troppo piccola e distante per essere misurata correttamente da un telescopio terrestre. Quindi i ricercatori interessati si sono rivolti allo strumento preferito della maggior parte degli astrofisici: i modelli informatici.

I modelli informatici hanno bisogno di input per fare previsioni, tuttavia, e ci sono alcune cose bizzarre che sappiamo già su Haumea. Uno è la velocità con cui ruota: un giorno dura solo quattro ore sulla sua superficie, molto più breve del giorno di qualsiasi oggetto di dimensioni simili nel sistema solare. Inoltre, è allungato, sembra un po’ un football americano piuttosto che la forma sferica che assume la maggior parte dei corpi delle sue dimensioni.

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Intervista al Dott. Noviello – l’autore principale della carta.
Credito – Istituto Lunare e Planetario

Ha anche alcuni “famiglie” presenti: palline di quello che sembra essere ghiaccio d’acqua che galleggiano in un’orbita simile attorno al corpo principale di Haumea. Un po’ come le lune, ma non considerate tali. Allora come è nata tutta questa stranezza? Per capire, i ricercatori hanno dovuto guardare indietro nel tempo e, ovviamente, fare delle stime.

È stato un processo in due fasi. In primo luogo, Jessica Noviello, ora ricercatrice post-dottorato presso il Goddard Space Flight Center della NASA, ha sviluppato un modello che richiede solo tre input distinti: le dimensioni, la massa e la velocità di rotazione di Haumea. I risultati di quel primo modello, come la dimensione e la densità del nucleo del corpo, sono stati poi inseriti in un altro modello che è stato utilizzato come base iterativa per trovare un processo di creazione che riflettesse l’aspetto attuale di Haumea.

L’introduzione di piccole modifiche a quei parametri di input della simulazione finale ha prodotto una serie di risultati attesi, che potrebbero essere confrontati con la realtà misurata. Ma ha anche evidenziato alcune caratteristiche interessanti che probabilmente sono accadute durante la formazione di Haumea.

Anton Petrov discute i misteri di Haumea.
Credito – Canale YouTube di Anton Petrov

In primo luogo, è stato probabilmente colpito da un oggetto enorme all’inizio della sua storia. Da qui, la svolta drammatica. Ma, mentre l’impatto avrebbe spazzato via parti di Haumea, probabilmente sarebbe stato troppo violento per formare semplicemente le palline di ghiaccio ora conosciute come la sua “famiglia”.

La creazione di quelle minuscole palline di ghiaccio ha richiesto un secondo processo, che ha richiesto molto più tempo, ma probabilmente ha avuto un impatto altrettanto grande. La rapida rotazione fece scivolare le rocce più dense nel nucleo del pianeta nano e quelle rocce iniziarono a fare qualcosa di inaspettato. Poiché, come tutte le rocce, erano radioattive, iniziarono a sciogliere il ghiaccio d’acqua che si stava coagulando sul guscio esterno di Haumea.

Parte di quell’acqua si è poi allagata nel nucleo, creando una sostanza simile all’argilla, che la veloce forza centripeta ha poi fatto fuoriuscire come un vasaio, creando la forma allungata che vediamo oggi. Inoltre, alcune delle sfere di ghiaccio hanno perso la presa sul corpo principale e si sono staccate delicatamente per formare i corpi ghiacciati più piccoli che ruotano ancora nella stessa orbita del pianeta nano genitore.

Questi risultati provengono tutti da simulazioni a questo punto, ma hanno senso sia dal punto di vista logico che scientifico. Tuttavia, ci vorrà ancora un po’ prima di raccogliere dati più concreti su Haumea o sui suoi cugini della cintura di Kuiper. Fino ad allora, gli astrofisici dovranno accontentarsi di documenti come quello del Dr. Noviello e il suo team che è stato recentemente pubblicato sul Planetary Science Journal.

Per saperne di più:
NASA – La NASA studia le origini dello “strano” oggetto del sistema solare: il pianeta nano Haumea
Noviello et al. – Let It Go: espulsione geofisica dei membri della famiglia Haumea
UT – Il pianeta nano Haumea
UT – Il pianeta nano Haumea ha un anello

Immagine principale:
Screenshot di un modello 3D interattivo di Haumea.
Credito – Applicazioni e sviluppo della tecnologia di visualizzazione della NASA

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