Il Medio Oriente sta diventando verde, mentre fornisce petrolio ad altri

I pannelli solari sono visibili sul tetto degli edifici residenziali del Masdar Institute of Science and Technology di Abu Dhabi.

Masdar City, il principale sviluppo a basse emissioni di carbonio di Abu Dhabi, comprende un cluster tecnologico e quartieri residenziali.Credito: Duncan Chard/Bloomberg tramite Getty

I riflettori verdi del mondo sono puntati verso il Medio Oriente mentre Egitto ed Emirati Arabi Uniti (EAU) si preparano a ospitare i prossimi due grandi vertici mondiali sui cambiamenti climatici. La località egiziana di Sharm El-Sheikh sarà la sede della prossima Conferenza delle parti delle Nazioni Unite sui cambiamenti climatici (COP27), che inizierà il 6 novembre, e il gigante petrolifero degli Emirati Arabi Uniti Abu Dhabi ospiterà la COP28 nel 2023.

Secondo un rapporto pubblicato questa settimana dalle Nazioni Unite sui cambiamenti climatici, l’Egitto e gli Emirati Arabi Uniti sono tra i 26 paesi che hanno aggiornato i propri obiettivi climatici in linea con le promesse fatte lo scorso anno alla COP26 di Glasgow, nel Regno Unito. L’Egitto promette di ridurre ulteriormente le emissioni di gas serra dai settori dell’elettricità, dei trasporti e del petrolio e del gas. Anche se questo è solo confrontato ai livelli precedentemente previsti e l’impegno è subordinato alla ricezione del sostegno finanziario internazionale. Gli Emirati Arabi Uniti si impegnano a ridurre le emissioni di gas serra del 31% entro il 2030, rispetto al livello normale, che va oltre il precedente taglio promesso del 23,5%.

Il rapporto delle Nazioni Unite afferma che gli impegni presi dai paesi nell’ultimo anno ridurranno gli aumenti delle emissioni previsti al 10,6% rispetto ai livelli del 2010 entro il 2030, rispetto al 13,7% previsto in un’analisi simile lo scorso anno. Ma rimangono ben al di sotto di ciò di cui il mondo ha bisogno per limitare il riscaldamento a 1,5 gradi Celsius entro la fine del secolo. Sameh Shoukry, ministro degli affari esteri egiziano e presidente della COP27, ha definito i risultati allarmanti e ha affermato che meritano “una risposta trasformativa alla COP27”.

I prossimi due vertici della COP segneranno un “momento importante” per il Medio Oriente, afferma Carlos Duarte, ecologista marino presso la King Abdullah University of Science and Technology, vicino a Jeddah, in Arabia Saudita. È un cambiamento significativo rispetto al passato. Negli anni ’90, l’Arabia Saudita ha costantemente bloccato l’azione sul cambiamento climatico, mentre altre nazioni ricche di petrolio, inclusi gli Stati Uniti, hanno cercato di bloccarlo, afferma Michael Oppenheimer, geoscienziato e ricercatore di politica climatica all’Università di Princeton, nel New Jersey. I fondatori dell’Arabia Saudita nell’Intergovernmental Panel on Climate Change (IPCC) hanno dubitato del consenso scientifico sul riscaldamento globale, afferma Ben Santer, uno scienziato atmosferico presso il Lawrence Livermore National Laboratory di Livermore, in California, e uno degli autori principali della seconda valutazione dell’IPCC rapporto nel 1995, che ha confermato che le attività umane stavano riscaldando il pianeta.

Al contrario, l’ultimo decennio ha visto la regione abbracciare le tecnologie rinnovabili e concentrarsi sull’ambiente. Oggi, l’Arabia Saudita e altri importanti paesi produttori di petrolio “non stanno combattendo la realtà della scienza”, afferma Oppenheimer. Per gli stati che fanno affidamento sulle entrate petrolifere, questa mossa riguarda il tentativo di diversificare le proprie economie di fronte a un futuro calo della domanda, nonché l’utilizzo di energie rinnovabili per provvedere alla crescita della popolazione interna risparmiando al contempo combustibili fossili per l’esportazione, afferma Mia Moisio, ricercatrice in politica climatica presso il think tank del New Climate Institute di Berlino. La vulnerabilità al cambiamento climatico è un altro fattore trainante, aggiunge. “La regione sta assistendo a queste ondate di caldo estremo. Probabilmente è stato anche un po’ un campanello d’allarme”.

Razan al Mubarak parla sul palco durante il conto alla rovescia per la COP15 a New York City.

Razan Al Mubarak dell’Agenzia per l’ambiente di Abu Dhabi è stato eletto presidente dell’Unione internazionale per la conservazione della natura nel settembre 2020.Credito: Monica Schipper/Getty Images per WWF International

Le credenziali ambientali degli Emirati Arabi Uniti includono l’essere la sede dell’Agenzia internazionale per le energie rinnovabili (IRENA), che è stata inaugurata nel 2015 a Masdar, lo sforzo di punta di Abu Dhabi per creare una città sostenibile. Lo scorso settembre, Razan Al Mubarak, amministratore delegato dell’autorità di regolamentazione ambientale di Abu Dhabi, è stato eletto presidente dell’importante Unione internazionale per la conservazione della natura, che ha sede a Gland, in Svizzera. Ad ottobre, gli Emirati Arabi Uniti sono diventati la prima nazione araba a impegnarsi a raggiungere l’azzeramento delle emissioni interne entro il 2050.

Gli sforzi stanno aumentando anche in altre nazioni del Medio Oriente. L’Arabia Saudita, il più grande esportatore mondiale di petrolio, e il suo vicino Bahrain hanno fissato obiettivi di zero netto per il 2060; Il Qatar ricco di gas, nel frattempo, ha annunciato l’intenzione di ridurre le proprie emissioni del 25% entro il 2030 e ha creato il suo primo ministero del cambiamento climatico. Israele e Turchia hanno entrambi annunciato l’obiettivo di raggiungere lo zero netto entro la metà degli anni ’50.

Più in generale, la Middle East Green Initiative, guidata dall’Arabia Saudita lo scorso anno, ha annunciato l’obiettivo di ridurre del 60% le emissioni di carbonio dell’industria petrolifera e del gas della regione, sebbene non sia stata data alcuna scadenza. Questa industria è una delle maggiori fonti mondiali di metano. “Per la prima volta, stiamo vedendo molti paesi che erano, o sono ancora, fortemente dipendenti dal loro settore degli idrocarburi, uscire con questi impegni a zero netto”, afferma Moisio, che lavora anche a Climate Action Tracker, che valuta i paesi in base ai loro impegni e azioni sul clima.

L’ascesa delle rinnovabili

Finora, sono disponibili pochi dettagli su come i paesi raggiungeranno questi obiettivi climatici. Tuttavia, sia gli Emirati Arabi Uniti che l’Arabia Saudita stanno sostenendo i loro obiettivi con ingenti investimenti, inclusa la costruzione o l’espansione di città a emissioni zero. Il governo degli Emirati Arabi Uniti afferma che investirà 600 miliardi di dirham (circa 163 miliardi di dollari) in energie pulite e rinnovabili entro il 2050. Il governo saudita stima che l’investimento nella sua iniziativa verde saudita ammonterà a 700 miliardi di riyal dell’Arabia Saudita (186 miliardi di dollari).

Secondo Bloomberg New Energy Finance, una società di consulenza energetica con sede a New York, gli investimenti complessivi nelle energie rinnovabili in Medio Oriente sono aumentati di sette volte in un decennio, da 960 milioni di dollari nel 2011 a 6,9 miliardi di dollari nel 2021. L’Arabia Saudita ha investito circa 1,5 miliardi di dollari nel solare solo l’energia l’anno scorso, mentre gli Emirati Arabi Uniti hanno investito quasi 9 miliardi di dollari nella tecnologia dal 2017. “C’è un cambiamento abbastanza profondo che stiamo vedendo nella regione in termini di investimenti”, afferma Mercedes Maroto-Valer, ingegnere chimico e ricercatore in energia sistemi presso la Heriot-Watt University, che ha sede a Edimburgo e ha anche un campus a Dubai. Attualmente, però, secondo i dati IRENA del 2020 la regione produce meno del 4% della propria elettricità da fonti rinnovabili a fronte di una cifra del 28% a livello mondiale.

A breve termine, le nazioni della regione puntano principalmente all’energia solare, eolica e idroelettrica per raggiungere gli obiettivi climatici, afferma Maroto-Valer. Le tecnologie rinnovabili e l’energia nucleare hanno rappresentato il 13% del mix energetico di Abu Dhabi nel 2021 e si prevede che raggiungeranno oltre il 54% entro il 2025, afferma Awaidha Al Marar, presidente del Dipartimento dell’energia di Abu Dhabi. L’Egitto ospita già uno degli impianti solari più grandi del mondo, con 1.650 megawatt, e il Qatar prevede di aprire un sito solare da 800 megawatt entro la fine dell’anno.

Gli alti livelli di radiazione solare danno agli stati del Golfo un vantaggio naturale e il costo dell’elettricità da fonti rinnovabili in Medio Oriente è sceso a 1 centesimo USA per kilowattora (rispetto a una media mondiale nel 2021 di circa 5 centesimi per l’energia solare progetti e 3 centesimi per l’eolico onshore). Si tratta di un “prezzo tremendamente competitivo”, afferma Francesco La Camera, direttore generale di IRENA.

L’Arabia Saudita e gli Emirati Arabi Uniti contano su quel basso costo per promuovere un’altra industria: l’idrogeno verde, un combustibile prodotto utilizzando l’elettricità rinnovabile per dividere l’acqua in idrogeno e ossigeno. L’Arabia Saudita ha l’audace obiettivo di diventare il principale produttore ed esportatore mondiale di idrogeno negli anni ’30. Ha in programma di raggiungere questo obiettivo attraverso un impianto in costruzione in una città futuristica a zero emissioni di carbonio chiamata Neom, che è in costruzione nel nord-ovest del paese.

A lungo termine, le nazioni del Medio Oriente stanno studiando modi per catturare il carbonio, sia direttamente dagli impianti di idrocarburi, sia dall’atmosfera aumentando le dimensioni degli ecosistemi. La Middle East Green Initiative, ad esempio, include l’obiettivo di piantare 50 miliardi di alberi – secondo quanto riferito il più grande progetto di rimboschimento del mondo – che ripristinerebbe un’area equivalente a 200 milioni di ettari di terra degradata e la lotta al deserto. Duarte afferma che, storicamente, circa il 38% della produzione mondiale di carbonio è stata causata dalla perdita di habitat. Invertire ciò dovrebbe rappresentare circa un terzo delle soluzioni climatiche, afferma.

Sia l’Arabia Saudita che gli Emirati Arabi Uniti faranno affidamento anche sulla compensazione diretta delle emissioni, catturando il carbonio e immagazzinandolo o utilizzandolo per produrre materiali come plastica e cosmetici. Ma non tutti pensano che questo approccio sia valido. La strategia energetica 2050 degli Emirati Arabi Uniti, ad esempio, include la fornitura del 12% dell’energia attraverso il “carbone pulito”, le cui emissioni vengono catturate. Moisio la chiama “bandiera rossa”, perché la tecnologia è costosa e non si è dimostrata economicamente valida. In generale, dovrebbe essere riservato ai settori particolarmente difficili da decarbonizzare, come cemento e acciaio, dice.

Non c’è fine per l’era del petrolio

L’elefante nella stanza è che anche i paesi del Medio Oriente stanno continuando a investire nell’esplorazione di petrolio e gas. Come nel caso della maggior parte delle nazioni, le emissioni esportate non sono considerate come parte degli obiettivi netti zero. Le economie mediorientali sono meno affidabili sul petrolio rispetto a dieci anni fa. Secondo i dati della Banca Mondiale, nel 2010 il reddito del petrolio (in particolare una metrica chiamata “rendite petrolifere”) rappresentava il 22,1% del prodotto interno lordo (PIL) in Medio Oriente e Nord Africa. Entro il 2020, questo valore era sceso all’11,7% del PIL — ancora notevolmente superiore alla media mondiale, che è inferiore all’1%.

Detto questo, l’invasione dell’Ucraina da parte della Russia e le successive sanzioni imposte alla Russia dai paesi occidentali hanno anche fatto salire i prezzi dell’energia. La compagnia petrolifera statale dell’Arabia Saudita, Aramco, ha registrato guadagni record di 48,4 miliardi di dollari nel secondo trimestre del 2022, con un aumento del 90% rispetto allo stesso periodo del 2021. Le nazioni occidentali hanno sollecitato i membri dell’Organizzazione dei paesi esportatori di petrolio ( OPEC) per fornire più petrolio, per sostituire la produzione russa. I produttori dell’OPEC hanno acconsentito a un aumento modesto, ma all’ultimo incontro dei membri dell’OPEC e di alcune nazioni associate (compresa la Russia), all’inizio di ottobre, tale decisione è stata revocata in modo controverso. A causa delle restrizioni all’offerta di petrolio, i prezzi sono aumentati, aggravando le tensioni tra Arabia Saudita e Stati Uniti in vista della COP27.

Alla COP26 di Glasgow, i rapporti suggerivano che l’Arabia Saudita fosse tra i paesi che hanno attenuato una raccomandazione sull’eliminazione graduale dei sussidi ai combustibili fossili. “Quindi direi che c’è ancora un respingimento, e direi che è comprensibile dato che la loro economia è ancora così dipendente dagli idrocarburi”, afferma Moisio. Ma pubblicamente c’è stato un chiaro cambiamento e non vogliono essere visti “ritardati del cambiamento climatico”, dice.

Fermare ulteriori esplorazioni di combustibili fossili sarebbe “un segnale importante, ma non l’abbiamo ancora visto”, aggiunge. Il percorso dell’Agenzia internazionale per l’energia verso lo zero netto entro il 2050, che dovrà essere seguito se il riscaldamento globale deve essere limitato a 1,5 ºC, non prevede nuovi investimenti nella produzione di petrolio e gas.

Tuttavia, secondo Maroto-Valer, i combustibili fossili saranno ancora necessari per un po’ di tempo nei paesi che non dispongono delle infrastrutture necessarie per produrre forme di energia rinnovabile e un equo processo di transizione include il non penalizzare le nazioni che esportano in tali paesi. “Penso che dovremmo puntare a ridurre [oil exports]ma non dovrebbe essere solo responsabilità del paese che lo produce”, aggiunge.

Duarte riconosce che la strategia ambientale dell’Arabia Saudita era in precedenza inadeguata. “C’è molto spazio per mettersi al passo con le altre nazioni, ma il ritmo del progresso è molto costante e la strategia è molto solida”, dice. I progetti per affrontare altri problemi ambientali nella regione, come la conservazione delle barriere coralline, sono ora supportati da miliardi di dollari di investimenti, aggiunge. “Spero che il resto del mondo possa finalmente vedere quello che vedo io e avere il mio ottimismo”.

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