Il dibattito Water-Lakes-on-Mars è appena diventato più interessante

Questa immagine scattata dal Mars Reconnaissance Orbiter della NASA mostra le calotte di ghiaccio al polo sud di Marte.

Questa immagine scattata dal Mars Reconnaissance Orbiter della NASA mostra le calotte di ghiaccio al polo sud di Marte.
Immagine: NASA/JPL-Caltech/Università dell’Arizona/JHU

Gli scienziati discutono da anni di scansioni radar ambigue del polo sud di Marte. Rivelano laghi sotterranei di acqua liquida? O qualcos’altro? Due nuovi giornali pubblicati questa settimana hanno aggiunto ancora più intrighi alla controversia.

Nel 2018 un team di scienziati italiani ha affermato di averlo fatto scoperto un lago subglaciale vicino al polo sud marziano utilizzando i dati radar del satellite Mars Express. La scoperta è stata accolta con scetticismo, con altri scienziati che suggeriscono alternative come pezzi di argilla che avrebbe potuto produrre gli stessi modelli di riflessione. È un dibattito inebriante, a causa delle implicazioni dell’acqua per la vita. Mentre la maggior parte degli scienziati concorda sul fatto che Marte era molto bagnatol’H2O che ha lasciato sembra essere tutto ghiaccio.

Il dibattito si riaccende questa settimana con nuove prove dal satellite Mars Global Surveyor della NASA che supportano l’ipotesi dell’acqua liquida. I segnali radar dello studio del 2018 hanno indicato una regione larga 12 miglia (20 chilometri) a circa un miglio sotto la superficie, che i ricercatori hanno interpretato come un lago subglaciale o una macchia di acqua liquida. Per confermare tale interpretazione, un altro team ha esaminato i dati satellitari della topografia superficiale della stessa regione. la loro analisi, pubblicato Questa settimana in Nature Astronomy, ha rivelato un’ondulazione da 6 a 15 miglia (10-15 chilometri) composta da una depressione e una corrispondente area rialzata, che è simile alle ondulazioni trovate sui laghi subglaciali qui sulla Terra.

Il team ha quindi eseguito una simulazione al computer del flusso di ghiaccio coerente con le condizioni su Marte e le simulazioni hanno generato ondulazioni di dimensioni e forma simili a quelle osservate sulla superficie della calotta glaciale di Marte. Lo studio suggerisce che c’è effettivamente un accumulo di acqua liquida sotto la calotta polare sud del pianeta. “La combinazione delle nuove prove topografiche, dei risultati del nostro modello computerizzato e dei dati radar rendono molto più probabile che almeno un’area di acqua liquida subglaciale esista su Marte oggi”, Neil Arnold, ricercatore presso la Scott Polar Research di Cambridge Istituto e autore principale dello studio, ha affermato in una nota.

Ma un nuovo documento separato suggerisce che i dati del radar dell’acqua liquida erano in realtà il risultato dell’interazione tra diversi strati geologici su Marte, producendo un modello di riflessione che avrebbe potuto essere interpretato erroneamente come acqua liquida. Quello studia, pubblicato anche questa settimana su Nature Astronomy, fornisce una spiegazione alternativa alla scoperta del 2018. Il team dietro questo studio ha creato una simulazione di strati composti da quattro materiali – atmosfera, ghiaccio d’acqua, ghiaccio di anidride carbonica e basalto – e ha misurato l’interazione degli strati con la radiazione elettromagnetica mentre li attraversa.

Hanno scoperto che, a seconda dello spessore degli strati e della loro distanza, hanno prodotto riflessi simili a quelli osservati nei dati radar del 2018. “Sulla Terra, riflessi così luminosi sono spesso un’indicazione di acqua liquida, anche sepolta laghi come il lago Vostok [under the surface of the East Antarctic Ice Sheet]”, ha detto Dan Lalich, ricercatore associato al Cornell Center for Astrophysics and Planetary Science e autore principale dello studio, in un dichiarazione. “Ma su Marte, l’opinione prevalente era che avrebbe dovuto fare troppo freddo per la formazione di laghi simili”.

“Nessuno del lavoro che abbiamo fatto smentisce la possibile esistenza di acqua liquida laggiù”, ha aggiunto Lalich. “Pensiamo solo che l’ipotesi dell’interferenza sia più coerente con altre osservazioni. Non sono sicuro che niente a meno di un’esercitazione potrebbe dimostrare che entrambi i lati di questo dibattito hanno definitivamente ragione o torto”.

temperature su Marte può scendere a circa -220 gradi Fahrenheit (-140 gradi Celsius). Quelle condizioni gelide costituiscono l’argomento principale contro qualsiasi acqua liquida che scorre sul Pianeta Rosso. Ma i ricercatori dietro l’ultimo studio a favore dell’acqua sostengono che il calore geotermico proveniente dall’interno del pianeta potrebbe essere sufficiente per mantenere l’acqua in forma liquida.

L’acqua è un ingrediente principale per la vita sulla Terra, ma ciò non significa necessariamente che il nostro sacro succo vitale farebbe germogliare forme di vita in altre parti dell’universo. Tuttavia, il dibattito sull’acqua ha implicazioni per le future missioni con equipaggio su Marte, soprattutto se vogliamo stabilire una presenza costante lì.

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