Il declino delle balene in via di estinzione rallenta, ma la popolazione diminuisce di nuovo

PORTLAND, Maine (AP) — Il declino di una specie di balena in via di estinzione è rallentata lo scorso anno, poiché ha perso circa il 2% della sua popolazione, ma gli scienziati avvertono che l’animale deve ancora affrontare minacce esistenziali riproduttive e sta perdendo femmine troppo velocemente.

La popolazione della balena franca del Nord Atlantico era più di 480 nel 2010 ed è diminuita di oltre il 25% nel decennio successivo. Il North Atlantic Right Whale Consortium, un gruppo di scienziati, funzionari governativi e membri dell’industria, ha dichiarato lunedì che la popolazione è scesa a circa 340 abitanti l’anno scorso.

Si tratta di un calo di otto animali rispetto all’anno precedente, quando inizialmente si pensava che la popolazione fosse ancora meno. Le balene sono vulnerabili alle collisioni delle navi e all’intrappolamento negli attrezzi commerciali e negli ultimi anni hanno pescato a causa della scarsa riproduzione e dell’elevata mortalità.

“La realtà è che stiamo ancora assistendo a livelli insostenibili di impatti umani sulla specie”, ha affermato Heather Pettis, ricercatrice presso l’Anderson Cabot Center for Ocean Life del New England Aquarium e amministratore esecutivo del North Atlantic Right Whale Consortium. “Stiamo ancora ferendo questi animali al punto che non si tratta solo di sopravvivenza. Riguarda la salute, riguarda la riproduzione”.

Le balene franche vivono al largo della costa orientale e migrano ogni anno dai luoghi di parto al largo della Georgia e della Florida ai luoghi di alimentazione al largo del New England e del Canada. Un tempo erano abbondanti ma furono decimate durante l’era della caccia alle balene, quando venivano cacciate per il loro olio e carne.

Le balene sono state elencate come in via di estinzione ai sensi dell’Endangered Species Act da più di 50 anni, ma sono state lente a riprendersi. La popolazione era ancora più bassa nel 1990, quando era 264, ha detto Pettis. Una delle maggiori sfide che le balene franche devono affrontare oggi è che il numero di balene femmine in grado di riprodursi sembra essere in diminuzione.

Un articolo apparso questo mese sulla rivista scientifica Frontiers in Marine Science ha riportato che la popolazione stimata di femmine di balena franca è scesa da 185 nel 2014 a 142 nel 2018. Il calo maggiore è stato osservato nelle femmine riproduttrici e si stima che solo 72 fossero vive all’inizio del 2018, diceva l’articolo.

Le balene sembrano diventare più piccole e questo sta danneggiando la loro capacità di riprodursi, Peter Corkeron, presidente del Kraus Marine Mammal Conservation Program presso il Cabot Center e uno degli autori dell’articolo.

“Il mondo ha bisogno di più balene grasse”, ha detto Corkeron.

La difficile situazione della balena franca è emersa come una questione importante per la pesca commerciale negli Stati Uniti, in particolare per l’industria americana dell’aragosta, che ha sede principalmente nel Maine. Le balene sono particolarmente vulnerabili a rimanere impigliate nel tipo di lenze subacquee verticali fisse utilizzate per pescare aragoste e granchi.

Il governo federale ha elaborato nuove restrizioni sulla pesca dell’aragosta nel tentativo di salvare la balena franca e i pescatori hanno affermato che le regole potrebbero metterli fuori mercato. Un gruppo di pescatori di aragoste ha fatto causa per fermare le regole e il loro caso è pendente davanti alla Corte d’Appello degli Stati Uniti per il Circuito del Distretto di Columbia.

La nuova stima della balena franca indica che la popolazione si sta stabilizzando, ha affermato Patrice McCarron, direttore esecutivo della Maine Lobstermen’s Association. Le nuove regole di pesca, tuttavia, potrebbero “decimare la pesca dell’aragosta nel Maine”, ha affermato McCarron.

Anche il riscaldamento degli oceani è una preoccupazione. Le balene sono aiutate da una rete di zone protette progettate per consentire loro di mangiare i minuscoli organismi di cui si nutrono senza pericolo di impigliamenti e collisioni. Tuttavia, il riscaldamento delle acque ha causato il loro cibo di spostarsi, e lo hanno seguito in aree non protette dove sono più vulnerabili, hanno detto gli scienziati.

I gruppi di conservazione hanno sostenuto restrizioni sulla velocità delle navi e regolamenti di pesca più rigorosi per salvare le balene.

“Questi ultimi numeri di popolazione confermano che la specie continua a vacillare sull’orlo dell’estinzione funzionale e le misure attuali per salvarla non sono all’altezza”, ha affermato Sarah Sharp, veterinaria dell’International Fund for Animal Welfare. «Tuttavia, c’è speranza all’orizzonte. Le soluzioni esistono davvero”.

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