Il caldo estremo sta pasticciando con l’astronomia: ecco come si stanno adattando gli scienziati

inquinamento luminoso. satellitare treni e interferenze a radiofrequenza. Civiltà invadente. Tutti questi rappresentano una minaccia per l’astronomia terrestre. Ma qualcuno ha mai pensato che il cambiamento climatico globale potesse devastare gli osservatori? Si scopre che la risposta è “sì”.

Conosciamo tutti le previsioni sul cambiamento climatico globale. Renderà i luoghi caldi più caldi, i luoghi freddi più freddi e porterà un clima più selvaggio in luoghi in tutto il pianeta. Economicamente, i suoi effetti intaccano già il commercio globale e stanno cambiando le condizioni di vita di milioni di persone. E, inevitabilmente, cambierà l’astronomia ei luoghi in cui gli astronomi fanno il loro lavoro.

Gli osservatori hanno bisogno di aria secca e pulita

Gli strumenti sensibili agli infrarossi come quelli dell’osservatorio Subaru funzionano bene a causa della mancanza di vapore acqueo nell’aria d’alta quota.Julie Thurston Photography/Moment Mobile/Getty Images

Le osservazioni dei telescopi terrestri sono incredibilmente sensibili alle condizioni atmosferiche locali. La maggior parte degli osservatori si trova ben al di sopra del livello del mare. Meno atmosfera da sbirciare significa migliori dati astronomici.

E ci sono anche altri fattori. Ad esempio, gli osservatori sulla Big Island delle Hawaii si trovano in cima a un vulcano di 4.000 metri. Gli strumenti sensibili agli infrarossi, come quelli degli osservatori Subaru e Gemini, funzionano molto efficacemente lì. Questo perché c’è così poco vapore acqueo nell’aria ad alta quota e la luce del vicino infrarosso può scivolare attraverso.

Molti telescopi sono costruiti anche nei deserti, che hanno anche notti meno nuvolose e un contenuto di vapore acqueo inferiore. Si tratta di siti di osservazione molto più sensibili ai cambiamenti climatici. Condizioni più selvagge influenzeranno negativamente gli osservatori molto prima che la durata della loro vita strumentale sia scaduta.

Quando questi luoghi sono stati pianificati e costruiti, i comitati di selezione hanno esaminato solo analisi atmosferiche a breve termine (come cinque anni circa di dati meteorologici). Hanno anche utilizzato modelli climatici più vecchi per proiettare le condizioni future nei siti. L’astronomia affronta le sfide del cambiamento climatico globale, sembra che dovrà migliorare i criteri di selezione del sito e guardare le previsioni climatiche a lungo termine.

Questa è la conclusione a cui è giunto un team di ricercatori, guidato da Caroline Haslebacher dell’Università di Berna e dal Centro nazionale di competenza nella ricerca (NCCR) PlanetS. Hanno analizzato le condizioni ambientali in numerosi siti del mondo. Il gruppo ha anche esaminato il processo di selezione del sito per ciascuna struttura. I membri del team raccomandano ai pianificatori di utilizzare tempi più lunghi e modelli climatici più recenti per prevedere le condizioni atmosferiche nei nuovi siti.

L’astronomia nell’era del cambiamento climatico

Luoghi come l’Osservatorio dell’ESO in Cile sperimenteranno l’aumento delle temperature e delle concentrazioni di acqua atmosferica, che influiranno sulla qualità dei dati.REDA&CO/Universal Images Group/Getty Images

Quindi, come cambieranno le cose per l’astronomia nell’era del cambiamento climatico antropogenico? Per prima cosa, il riscaldamento globale ha l’effetto di immettere più acqua nell’atmosfera. Per essere precisi, i principali osservatori astronomici dalle Hawaii alle Isole Canarie, Cile, Messico, Sud Africa e Australia sperimenteranno un aumento della temperatura e del contenuto idrico atmosferico entro il 2050. Tali cambiamenti influenzeranno il tempo di osservazione e la qualità dei dati che ottenere.

“Oggi gli osservatori astronomici sono progettati per funzionare nelle condizioni attuali del sito e hanno solo poche possibilità di adattamento”, ha affermato Haslebacher, l’autore principale dello studio. “Le potenziali conseguenze delle condizioni climatiche per i telescopi, quindi, includono un rischio maggiore di condensazione a causa di un aumento del punto di rugiada o di sistemi di raffreddamento malfunzionanti, che possono portare a una maggiore turbolenza d’aria nella cupola del telescopio”.

È probabile che la tecnologia e le pratiche di osservazione nelle strutture attuali possano adattarsi a queste condizioni a breve termine. Tuttavia, per futuri osservatori, i pianificatori dovrebbero utilizzare modelli atmosferici migliori nei criteri di selezione del sito. Haslebacher sottolinea che il miglioramento dei dati è la chiave per evitare il degrado dell’astronomia terrestre.

“Anche se i telescopi di solito hanno una vita di diversi decenni, i processi di selezione dei siti considerano solo le condizioni atmosferiche in un breve lasso di tempo. Di solito negli ultimi cinque anni – troppo poco per catturare le tendenze a lungo termine, per non parlare dei cambiamenti futuri causati dal riscaldamento globale”, ha affermato.

Quali sono le prospettive per l’astronomia?

I modelli climatici ad alta tecnologia sono importanti nella pianificazione della costruzione e della manutenzione degli osservatori.Tyler Savitski / 500px/500px Plus/Getty Images

Il fatto che i pianificatori del passato non abbiano tenuto conto degli effetti del cambiamento climatico non è stata semplicemente una svista. Hanno dovuto pianificare con le informazioni che avevano. La coautrice dello studio Marie-Estelle Demory (della Wyss Academy presso l’Università di Berna, Svizzera) sottolinea che i modelli climatici all’avanguardia sono incredibilmente importanti per i futuri siti dell’osservatorio.

“Grazie alla maggiore risoluzione dei modelli climatici globali sviluppati attraverso il progetto Horizon 2020 PRIMAVERA, siamo stati in grado di esaminare le condizioni in varie località del globo con grande fedeltà”, ha affermato. “Questo è qualcosa che non siamo stati in grado di fare con i modelli convenzionali. Questi modelli sono strumenti preziosi per il lavoro che svolgiamo alla Wyss Academy”.

Il cambiamento climatico globale non sta scomparendo. È qualcosa con cui tutti dovremo fare i conti nei prossimi decenni. Per gli astronomi, è l’ennesima sfida da affrontare. Il lato positivo è che i dati sono lì per aiutare, secondo Haslebacher. “Questo ora ci consente di affermare con certezza che il cambiamento climatico antropogenico deve essere preso in considerazione nella selezione del sito per i telescopi di prossima generazione e nella costruzione e manutenzione delle strutture astronomiche”, ha affermato.

Questo articolo è stato originariamente pubblicato su Universo oggi di Carolyn Collins Petersen. Leggi l’articolo originale qui.

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