I telelavoratori si stanno trasferendo in città senza acqua, peggiorando la crisi

Cosa succede quando un numero enorme di persone, spinto in parte da un nuovo gruppo di migranti che lavorano a distanza, arriva in una regione che è nella morsa di una mega siccità che si verifica una volta ogni 1.200 anni? Una manciata di contee sparse negli aridi Stati sudoccidentali stanno per scoprirlo.

Dal 2012, 2,8 milioni di persone si sono trasferite in parti del sud-ovest che hanno trascorso la maggior parte dell’ultimo decennio in condizioni di siccità da “gravi” a “eccezionali”. Anno dopo anno, mentre le temperature elevate da record e i bacini idrici fortemente esauriti dipingono un ritratto sempre più netto della catastrofe climatica, i migranti continuano ad affluire – e quei numeri sono solo aumentati negli ultimi anni poiché molti nuovi arrivati ​​​​abbracciano la maggiore flessibilità del lavoro a distanza. Ma con l’arrivo di questi nuovi arrivati, le riserve idriche scendono sempre più in basso e le condizioni di vita di queste aree diventano sempre più precarie. Allora perché le persone si trasferiscono in città senza acqua?

Un groviglio di tendenze

La risposta breve: alloggi a prezzi accessibili. L’intero paese sta affrontando una crisi di accessibilità abitativa, alimentata dalla crescente domanda di un’offerta limitata di case, che è stata esacerbata dall’improvvisa crescita della forza lavoro a distanza. All’inizio della pandemia, la quota nazionale di lavoratori a distanza è triplicata dal 5,6% della forza lavoro totale nel 2019 al 17,9% nel 2021, secondo un nuovo rapporto sulla geografia del lavoro a distanza dell’Economic Innovation Group. Questo aumento del telelavoro si è unito al costo della vita in costante aumento nelle metropolitane urbane della nazione: un recente studio della Fed ha rilevato che il 60% del recente aumento dei prezzi delle case è stato causato dal lavoro a distanza.

E questo cambiamento nel modo di lavorare degli americani ha avuto anche un’influenza visibile sul luogo in cui vivono. Il rapporto EIG mostra che mentre i lavoratori a distanza tendono a essere concentrati nelle metropolitane urbane costiere, un numero considerevole di questi lavoratori non vincolati si sta spostando nelle “zone pendolari” meridionali e occidentali. Ciò è particolarmente vero nelle comunità di Mountain West, Desert Southwest e Sun Belt, dove l’ondata di trapianti nelle grandi città ha recentemente importato una serie di problemi nelle grandi città, in particolare per quanto riguarda l’accessibilità economica degli alloggi. I lavoratori a distanza stanno lasciando città costose per queste regioni più convenienti con una miriade di vantaggi panoramici e, nel processo, finiscono per aumentare i prezzi delle case per la gente del posto.

Mentre alcuni accolgono con favore lo stimolo economico dei nuovi arrivati, la crescita della popolazione può causare problemi significativi per la gente del posto, soprattutto perché queste famose “Zoomtown” si trovano spesso in regioni soggette a disastri climatici. L’agente immobiliare online Redfin ha analizzato i dati delle 50 contee degli Stati Uniti con la quota più alta di case a rischio di disastri naturali aggravati dal clima come calore estremo, incendi e siccità. Secondo il rapporto, l’80% di queste contee aveva prezzi mediani di vendita di case inferiori alla media nazionale tra il 2016 e il 2020 e una quota considerevole di quelle contee si trova negli stati occidentali. Poiché sempre più persone sono attratte da queste aree più economiche, stanno aggiungendo più stress a situazioni ecologiche già tese.

Uno di spicco è Phoenix, che si è classificata al 15° posto a livello nazionale per la sua quota di telelavoratori tra le città nel 2021. Phoenix è anche la sede della contea di Maricopa, che è cresciuta di più rispetto a qualsiasi contea degli Stati Uniti nel 2021, secondo un rapporto EIG di agosto. In particolare, la contea è stata una delle più gravemente colpite dalla siccità della nazione negli ultimi dieci anni. I lavoratori a distanza non stanno solo facendo salire i prezzi delle case, ma stanno anche aggiungendo un onere maggiore alle regioni già a corto di risorse idriche.

a corto d’acqua

La crisi idrica americana, che è ribollente da anni, è diventata terribile. Il 95% degli Stati Uniti occidentali è nel mezzo di una siccità durata 22 anni. Gli effetti sono più pronunciati nel bacino del fiume Colorado in piena espansione: Colorado, New Mexico, Utah, Wyoming, Arizona, California e Nevada.

Il cambiamento climatico è un fattore importante. Il fiume Colorado è alimentato dallo scioglimento delle nevi primaverili ed estive che viene incanalato nei corsi d’acqua dall’alto delle Montagne Rocciose del Colorado. Gli inverni più caldi hanno fatto diminuire l’accumulo di neve in montagna. La mancanza di neve fresca significa che meno acqua si fa strada nel fiume e nei suoi enormi bacini idrici – il lago Mead e il lago Powell – da cui la regione dipende per l’acqua. In estate, il caldo estremo aggrava il problema, accelerando l’evaporazione dai serbatoi, mentre sottrae umidità dal suolo e dalla vegetazione per rendere più gravi gli effetti della siccità.

Il lago Mead e il lago Powell stanno diminuendo a un ritmo allarmante. Nel 2021, i serbatoi sono scesi ai livelli più bassi mai registrati. Poi, la scorsa estate, i livelli dell’acqua sia nel lago Mead che nel lago Powell sono scesi ulteriormente, fino a raggiungere solo il 27 e il 26% delle rispettive capacità totali. I serbatoi sono diventati così asciutti che il loro approvvigionamento idrico in diminuzione è visibile dallo spazio.

In risposta all’aggravarsi della catastrofe, ad agosto i funzionari federali hanno ordinato per il secondo anno consecutivo tagli obbligatori all’uso dell’acqua in Arizona e Nevada. Ma questi sforzi di conservazione forniscono solo una soluzione a breve termine per il continuo esaurimento delle riserve idriche, in particolare di fronte a una popolazione in crescita. Mentre vale la pena notare che l’agricoltura rappresenta l’80% del consumo idrico nella regione, il continuo afflusso di residenti aggiunge pressioni che potrebbero diventare insostenibili. Il rapporto dell’EIG di agosto affermava: “Il fragile equilibrio tra sviluppo e sostenibilità che ha consentito la crescita nel sud-ovest fino ad oggi potrebbe raggiungere un punto di svolta”.

Nel breve termine, se le tendenze attuali dovessero continuare, Lake Powell potrebbe scendere a livelli di dead-pool già il prossimo anno. Ciò interromperebbe il flusso alla diga del Glen Canyon e alle sue turbine idroelettriche, innescando una crisi energetica per i residenti in sette stati occidentali. Più avanti, la carenza d’acqua potrebbe rendere impossibile il sostentamento del nesso agricolo della California e infliggere un duro colpo all’approvvigionamento alimentare della nazione.

Quanto i lavoratori a distanza stiano contribuendo alla crisi idrica è difficile da valutare, ma c’è stato qualche progresso da parte di un team di professori di economia presso l’Università del Nevada, a Las Vegas. L’anno scorso, i ricercatori hanno pubblicato un’analisi dell’uso residenziale dell’acqua nel sobborgo di Henderson, in Nevada, a Las Vegas, tra il 2017 e il 2020. Hanno scoperto che gli ordini di soggiorno a casa COVID-19 in tutto lo stato hanno innescato “aumenti significativi” nel consumo di acqua residenziale — una tendenza la attribuita, in gran parte, ai lavoratori a distanza. I ricercatori hanno anche notato che un “spostamento permanente verso il lavoro a distanza” potrebbe “affaticare le risorse idriche in aree già soggette a scarsità”, citando una preoccupazione per l’impatto di un afflusso di migranti costieri verso l’Occidente.

Nicholas B. Irwin, un coautore dello studio sull’acqua, mi ha detto via e-mail che è “plausibile” che un afflusso di residenti abbia contribuito all’aumento del consumo di acqua, anche entro il periodo limitato della pandemia iniziale che lui e i suoi colleghi hanno esaminato.

“Man mano che costruiamo più case e attiriamo più immigrazione, il nostro utilizzo netto aumenterà perché, alla fine, è solo un gioco di numeri”, ha detto Irwin sull’utilizzo dell’acqua.

Trasferirsi nelle zone disastrate

Il Desert Southwest non è l’unica regione in forte espansione sotto la crescente minaccia di disastri legati al clima. In tutta la Florida e nella cintura del sole, tempeste e inondazioni stanno diventando più frequenti e gravi in ​​molte delle città in più rapida crescita del paese. Il devastante bilancio dell’uragano Ian sulla costa del Golfo della Florida a settembre ha mostrato il potenziale di enormi danni in queste zone densamente popolate e ad alto rischio. Riflette anche il modo in cui la popolazione e il rischio climatico spesso aumentano di pari passo: l’area di Fort Myers, in Florida, che è stata tra le più colpite dall’uragano del mese scorso, è stata la sesta area in più rapida crescita negli Stati Uniti lo scorso anno.

Come mi ha detto di recente Vann R. Newkirk II, gli stati vulnerabili al clima nel sud e nell’ovest della nazione tendono a eleggere legislatori conservatori che resistono alla spesa delle reti di sicurezza e alle revisioni delle infrastrutture. Anche gli strumenti di pianificazione residenziale come le ordinanze sull’uso del suolo e la zonizzazione sono spesso trascurati dai legislatori in queste regioni, a favore dello sviluppo del laissez-faire. Il risultato è lo stesso nell’Arizona colpita dalla siccità come nella Florida devastata dagli uragani, dove, come disse Newkirk, “le persone vengono guidate in quei luoghi da sviluppatori immobiliari e gli viene dato un falso senso di sicurezza”.

D’altra parte, proprio come il mercato immobiliare ha incoraggiato la crescita nell’Occidente in pericolo, le forze del mercato potrebbero essere esercitate per frenarlo. Irwin, l’economista dell’UNLV, ha affermato: “Un modo generale per incoraggiare una maggiore conservazione dell’acqua dopo aver esaurito gran parte delle politiche prescrittive è aumentare il prezzo”, ovvero scoraggiare gli sprechi aumentando i costi delle utenze. Ma aumentare il costo dell’acqua introduce un problema di equità: prezzi più alti imporrebbero un onere maggiore alle famiglie a reddito medio-basso, senza necessariamente scoraggiare i ricchi superconsumatori.

Le politiche che incoraggiano la moderazione dell’uso dell’acqua, come l’aumento dei prezzi, le quote di utilizzo e le sanzioni per i singoli trasgressori, sembrano funzionare nel cambiare il comportamento delle persone. Il Nevada meridionale è solo un esempio calzante: nonostante la crescita costante della popolazione, l’uso dell’acqua nella regione è diminuito di oltre il 25% negli ultimi due decenni, poiché le città della regione hanno adottato misure obbligatorie di conservazione dell’acqua come restrizioni stagionali sull’irrigazione, acqua – sanzioni sui rifiuti e programmi di sconti per residenti e imprenditori che sostituiscono le leggi con opzioni paesaggistiche prive di erba e rispettose del deserto.

Gli esperti concordano sul fatto che, in generale, i comportamenti dei singoli consumatori sono solo un piccolo fattore attenuante in un enorme disastro climatico. Sebbene la crescita della popolazione aumenti il ​​consumo di acqua, è (scusate il gioco di parole) una goccia nel secchio della crisi del quadro più ampio. Ma ciò non significa che gli aspiranti trapianti occidentali non dovrebbero considerare le implicazioni a lungo termine della siccità in corso. Come abbiamo tragicamente visto in Florida, più persone si spostano in regioni ad alto rischio di disastri climatici, maggiore sarà la sofferenza umana se e quando il disastro colpisce.


Kelli María Korducki è giornalista, autrice e caporedattore di The Atlantic.

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