Gli antichi anelli degli alberi fanno luce sui misteriosi eventi di Miyake: enormi “tempeste” di radiazioni cosmiche

Una volta ogni mille anni circa, la produzione di carbonio-14 nell’atmosfera aumenta in modo spettacolare creando tempeste di radiazioni potenzialmente devastanti. Gli astronomi hanno teorie su cosa potrebbe causare questo, ma lo studio più completo di questi eventi sembra escludere tutti quelli probabili, lasciando la causa più misteriosa che mai.

Le particelle ad alta energia che colpiscono gli atomi di azoto nell’atmosfera superiore producono carbonio radioattivo-14 – l’isotopo radioattivo più longevo del carbonio – che entra nel ciclo del carbonio planetario e viene incorporato nelle piante. Ciò significa che gli antichi anelli degli alberi possono rivelare la storia annuale dell’abbondanza di carbonio-14 che risale a migliaia di anni fa.

Sono state trovate spiegazioni per le modeste variazioni nell’abbondanza di carbonio-14 osservate negli ultimi mille anni, ma un immenso picco nel 774 d.C. è stato immediatamente sconcertante quando è stato scoperto dieci anni fa. Tuttavia, una nuova collaborazione di studio tra scienziati di molti campi è stata bloccata nel tentativo di identificare la causa di questo e di eventi simili.

Il picco 774 di carbonio-14 è stato identificato negli anelli degli alberi giapponesi da un team guidato dal fisico Fusa Miyake dell’Università di Nagoya nel 2012. Da allora è stato confermato come un fenomeno globale, chiamato in onore di Miyake. Eventi globali di dimensioni simili sono stati confermati nel 993 d.C. e nel 660, 5259, 5410 e 7176 a.C. Sono stati identificati anche diversi eventi minori, mentre altri rimangono dibattuti, con dati contrastanti provenienti da luoghi diversi. Inevitabilmente, più si va indietro nel tempo, più è difficile trovare anelli di alberi accuratamente datati per conformarsi o confutare tali eventi.

Il dottor Benjamin Pope dell’Università del Queensland descrive il nuovo studio come l’indagine più completa sugli eventi di Miyake mai condotta. Tuttavia, ha riconosciuto a IFLscience di aver approfondito il mistero della loro causa, piuttosto che spiegarlo.

La prima ipotesi sugli eventi di Miyake era che fossero causati da enormi brillamenti solari su una scala forse dieci volte l’evento di Carrington del 1859. Questa sarebbe una prospettiva molto spaventosa. Se l’evento Carrington si verificasse oggi, cancellerebbe gran parte dei nostri satelliti, cavi Internet e linee di trasmissione dell’elettricità, gettando la società nel caos. Qualcosa di un ordine di grandezza più grande è difficile da immaginare.

Tuttavia, se questo è il caso, ci aspetteremmo che gli eventi di Miyake coincidano con i picchi del ciclo solare. Pope e coautori non sono riusciti a trovare alcuna prova di ciò. Una spiegazione alternativa è in realtà l’opposto. L’attività solare aumenta il vento solare e aiuta a proteggere la Terra dai raggi cosmici. Gli eventi di Miyake potrebbero quindi rappresentare minimi solari brevi ma estremi, versioni condensate del Minimo di Maunder, quando le macchie solari e le eruzioni solari sono svanite.

Pope ha detto a IFLscience che questa rimane una possibilità, ma il suo team non è riuscito a trovare prove per confermarlo.

Gli eventi di Miyake potrebbero in alternativa non avere nulla a che fare con il Sole, ma essere innescati da supernove o altri eventi cosmici. Eppure nessun evento Miyake è stato coniato con nessuna delle supernove conosciute dell’ultimo millennio, apparentemente un colpo mortale a quell’idea. Il documento solleva la possibilità che siano causati da magnetar vicini, ma riconosce che non ne abbiamo trovato uno abbastanza vicino alla Terra da essere un colpevole plausibile.

Sebbene gli autori non possano spiegare questi eventi, hanno imparato qualcosa di importante. Almeno un evento Miyake è durato più di un anno e anche altri potrebbero essere stati prolungati.

“Piuttosto che una singola esplosione o un bagliore istantaneo, ciò che potremmo guardare è una sorta di ‘tempesta’ o esplosione astrofisica”, ha detto il primo autore e studente universitario Qinyuan Zhang in una dichiarazione.

Pope ha detto a IFLscience che probabilmente è una buona notizia. “Più disperso e meno catastrofico ci fa bene, anche se potrebbe comunque creare problemi per un periodo prolungato”. Per Pope, questo sottolinea la necessità di comprendere eventi che hanno una probabilità quasi dell’1 per cento di verificarsi nel prossimo decennio.

Un mondo pre-elettrico non sarebbe stato influenzato da condizioni meteorologiche estreme nello spazio come lo saremmo oggi, ma potremmo sperare che qualcuno se ne sia accorto. Pope ha detto a IFLscience che l’unico rapporto ambiguo che potrebbe riguardare ciò che stava accadendo in quel momento è un riferimento nella cronaca anglosassone a un “crocifisso rosso dopo il tramonto” nel 774 d.C. Questo è l’unico evento astronomico descritto nella Cronaca. Generalmente si pensa che si riferisca a un’aurora, ma come ha detto il Papa a IFLscience, “A un monaco medievale, tutto sembrava un crocifisso”, limitando la sua utilità moderna.

L’articolo è pubblicato in Proceedings of the Royal Society A.

Lascia un commento

Il tuo indirizzo email non sarà pubblicato. I campi obbligatori sono contrassegnati *