Esopianeti: la ricerca di pianeti abitabili potrebbe essersi appena ridotta

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La caccia ai pianeti che potrebbero ospitare la vita potrebbe essersi appena ridotto drasticamente.

Gli scienziati speravano da tempo e teorizzavano che il tipo di stella più comune nel nostro universo, chiamato nana M, potesse ospitare pianeti vicini con atmosfere, potenzialmente ricche di carbonio e perfette per la creazione della vita. Ma in un nuovo studio un mondo in orbita attorno a una nana M a 66 anni luce dalla Terra, non ha trovato alcuna indicazione che un pianeta del genere potesse trattenere un’atmosfera.

Senza un’atmosfera ricca di carbonio, è improbabile che un pianeta sarebbe ospitale per gli esseri viventi. Le molecole di carbonio sono, dopo tutto, considerate gli elementi costitutivi della vita. E i risultati non fanno ben sperare per altri tipi di pianeti in orbita attorno a nane M, ha detto la coautrice dello studio Michelle Hill, scienziata planetaria e dottoranda presso l’Università della California, Riverside.

“La pressione della radiazione della stella è immensa, abbastanza da spazzare via l’atmosfera di un pianeta”, ha detto Hill in un post sul sito web dell’università.

È noto che le stelle nane M sono volatili, emettono bagliori solari e piovono radiazioni sui corpi celesti vicini.

Ma per anni, la speranza era stata che pianeti abbastanza grandi in orbita vicino alle nane M potessero trovarsi in un ambiente Goldilocks, abbastanza vicino alla loro piccola stella da mantenersi caldi e abbastanza grandi da aggrapparsi alla sua atmosfera.

La vicina nana M, tuttavia, potrebbe essere troppo intensa per mantenere intatta l’atmosfera, secondo il nuovo studio, pubblicato su The Astrophysical Journal Letters.

Un fenomeno simile accade nel nostro sistema solare: anche l’atmosfera terrestre si deteriora a causa delle esplosioni della sua stella vicina, il sole. La differenza è che la Terra ha abbastanza attività vulcanica e altre attività di emissione di gas per sostituire la perdita atmosferica e renderla appena rilevabile, secondo la ricerca.

Tuttavia, il pianeta nano M esaminato nello studio, GJ 1252b, “potrebbe avere 700 volte più carbonio della Terra e non avrebbe comunque un’atmosfera. Inizialmente si accumulerebbe, ma poi si assottiglia e si erode”, ha detto il coautore dello studio e astrofisico della UC Riverside Stephen Kane, in un comunicato stampa.

GJ 1252b orbita a meno di un milione di miglia dalla sua stella natale, chiamata GJ_1252. Lo studio ha scoperto che il pianeta raggiunge temperature diurne soffocanti fino a 2.242 gradi Fahrenheit (1.228 gradi Celsius).

L’esistenza del pianeta è stata suggerita per la prima volta dalla missione Transiting Exoplanet Survey Satellite, o TESS, della NASA. Quindi, gli astronomi hanno ordinato al telescopio spaziale Spitzer, di quasi 17 anni, di mettere gli occhi sull’area nel gennaio 2020, meno di 10 giorni prima che lo Spitzer fosse disattivato per sempre.

L’indagine sul fatto che GJ 1252b avesse un’atmosfera è stata condotta dall’astronomo Ian Crossfield presso l’Università del Kansas e ha coinvolto una raccolta di ricercatori dell’UC Riverside, del Jet Propulsion Laboratory della NASA, del Caltech, dell’Università del Maryland, della Carnegie Institution for Science, del Max Planck Institute for Astronomy, McGill University, University of New Mexico e University of Montreal.

Questa illustrazione mostra un possibile scenario per l'esopianeta caldo e roccioso chiamato 55 Cancrie, che è quasi due volte più largo della Terra.  I dati del telescopio spaziale Spitzer della NASA hanno mostrato che il pianeta ha sbalzi di temperatura estremi.

Hanno esaminato attentamente i dati prodotti da Spitzer, alla ricerca di firme di emissione o segni che una bolla gassosa potrebbe inglobare il pianeta. Il telescopio ha catturato il pianeta mentre passava dietro la sua stella natale, consentendo ai ricercatori di “guardare la luce stellare mentre passa attraverso l’atmosfera del pianeta”, dando una “firma spettrale dell’atmosfera” – o la sua mancanza, ha detto Hill.

Hill ha aggiunto che non è rimasta scioccata nel non trovare segni di atmosfera, ma è rimasta delusa. Sta cercando lune e pianeti in “zone abitabili” e i risultati hanno reso leggermente meno interessanti i mondi che circondano le onnipresenti stelle nane M.

I ricercatori sperano di ottenere ancora più chiarezza su questi tipi di pianeti con l’aiuto del James Webb Space Telescope, il telescopio spaziale più potente fino ad oggi.

Webb punterà presto gli occhi sul sistema TRAPPIST-1, “che è anche una stella nana M con un gruppo di pianeti rocciosi attorno”, ha osservato Hill.

“C’è molta speranza che sarà in grado di dirci se quei pianeti hanno un’atmosfera intorno a loro o meno”, ha aggiunto. “Immagino che gli appassionati di nani M stiano probabilmente trattenendo il respiro in questo momento per vedere se possiamo dire se c’è un’atmosfera attorno a quei pianeti”.

Tuttavia, ci sono ancora molti luoghi interessanti in cui cercare mondi abitabili. Oltre a guardare ai pianeti più lontani dalle nane M che potrebbero avere maggiori probabilità di trattenere un’atmosfera, ci sono ancora circa 1.000 stelle simili al sole relativamente vicine alla Terra che potrebbero avere i propri pianeti in cerchio all’interno di zone abitabili, secondo il post di UC Riverside sullo studio .

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