Cosa fanno le tue abitudini online al pianeta?

La pandemia di Covid ha spinto più di noi che mai a migrare le nostre vite online nel tentativo di mantenere una parvenza di normalità. Un recente studio della School of Social Sciences della Macquarie University esamina l’impatto che queste abitudini digitali hanno sul pianeta.

“Spesso non pensiamo alle varie infrastrutture necessarie per fare cose semplici come inviare un’e-mail o conservare le nostre foto: queste cose digitali sono archiviate in data center che sono spesso fuori dalla vista, fuori dalla mente”, spiegano i ricercatori. “Se ci pensiamo, di solito ci aspettiamo che questi servizi siano continui e pensiamo che non ci sia davvero un limite a quelle pratiche digitali”.

Impatto ambientale

Poiché molti servizi digitali sono così accessibili e il costo variabile dell’aggiunta di utenti aggiuntivi è minimo, si può essere tentati di presumere che abbiano anche un basso impatto ambientale. In realtà non è così, tuttavia, poiché l’attività digitale può produrre non solo alti livelli di gas serra, ma richiede anche un uso intensivo del suolo dalle miniere e così via, e anche un uso intensivo dell’acqua come parte dell’infrastruttura globale alla base dei servizi digitali.

I ricercatori hanno cercato di esaminare una gamma di servizi digitali nel loro insieme e quindi andare oltre il semplice guardare l’energia utilizzata da cose come i data center e i nostri dispositivi personali. Questo approccio ha messo in evidenza la portata delle risorse ambientali utilizzate dalle attività digitali comuni.

Ad esempio, una sola ora di videoconferenza è stata sufficiente per generare circa un kg di CO2 richiedendo anche circa 12 litri di acqua. Gran parte di questo utilizzo è stato determinato dall’aspetto video delle chiamate, poiché se spegniamo la fotocamera è probabile che risparmieremo circa il 98% di tale spesa.

Come ci si potrebbe aspettare, dati gli alti costi legati alle videoconferenze, anche le nostre abitudini di streaming video sono estremamente costose. Basta infatti una sola ora di streaming HD per produrre 160kg di CO2 ogni anno. Se passiamo alla definizione standard, questo scende a soli 8 kg all’anno.

L’e-mail era meno costosa, ma generava comunque circa 0,3 grammi di CO2con questo costo maggiore quando comunichiamo tra dispositivi mobili, con l’invio di e-mail da laptop a laptop meno intensivo.

Sebbene l’archiviazione basata su cloud sia aumentata vertiginosamente negli ultimi anni, il costo finanziario relativamente basso non dovrebbe nascondere gli elevati costi ambientali coinvolti. La ricerca ha mostrato che un data center medio emette circa 0,2 tonnellate di CO2 ogni anno per ogni GB di spazio di archiviazione offerto.

Uso industriale

Forse comprensibilmente, gli utenti pesanti dell’informatica erano anche grandi produttori di anidride carbonica. Ad esempio, si stima che l’utilizzo di un supercomputer standard sia sufficiente per generare ben 15 kilotoni di CO2 un anno. Per mettere questo in prospettiva, questo supera la quantità consumata operando tutti gli osservatori tradizionali, gli edifici per uffici e persino i voli internazionali effettuati ogni anno dagli astronomi dell’Australia. Passare alle energie rinnovabili, come fanno gli olandesi, ridurrebbe questa percentuale di circa il 96%.

L’addestramento dei modelli di intelligenza artificiale è altrettanto costoso, con i ricercatori che stimano che così facendo consumi più energia che volare 315 volte il mondo. I ricercatori sperano che il loro lavoro evidenzi i vari modi in cui le nostre abitudini digitali possono avere un impatto sul pianeta.

“C’è molto da capire e molte di queste cifre cambieranno a seconda di cose come l’uso dell’energia rinnovabile che viene assorbito da alcune società digitali e da molti individui”, spiegano.

“Questo mette in evidenza la complessità di questa sfida, mostrare che la comprensione e l’affrontare la sostenibilità digitale va oltre le responsabilità individuali, è più opportunamente sostenuta da e dalle aziende”.

Maggiore trasparenza

I ricercatori ritengono che sia necessario fare di più per migliorare la trasparenza sull’energia e altri impatti ambientali delle tecnologie digitali e delle aziende digitali, soprattutto quando si tratta di raggiungere gli obiettivi di sostenibilità.

“La maggior parte dei produttori di dispositivi aderisce a un paradigma di ‘obsolescenza pianificata’, piuttosto che a un’economia circolare, ad esempio, la grande tecnologia continua a produrre smartphone che non sono progettati per durare”, spiegano.

Sebbene abbiano scoperto che la maggior parte delle persone era preoccupata per la sostenibilità delle tecnologie che utilizzano, questa preoccupazione non si è sempre tradotta in cambiamenti nelle abitudini e nei comportamenti quotidiani.

“Le persone hanno espresso preoccupazione per la sostenibilità delle loro tecnologie digitali, ma hanno avuto limitate opportunità di fare qualcosa di sostanziale su questo problema”, continuano gli autori.

In precedenza ho messo in dubbio la compatibilità ambientale del lavoro a distanza, poiché vari studi hanno valutato se la riduzione degli spostamenti sia sufficiente a compensare l’aumento dei consumi digitali. È facile presumere che la tecnologia digitale non abbia alcun impatto, quando la realtà è spesso molto diversa. Si spera che più studi come questo ci avviseranno di questo fatto.

“Ci sono molte alternative per il modo in cui viviamo digitalmente, dal prendere decisioni su ciò che è ‘abbastanza buono’ per cambiare l’intero ciclo di vita digitale e il modo in cui è regolato”, hanno concluso i ricercatori. “Non ci si può aspettare che gli individui risolvano questi problemi; hanno bisogno di regolamentare e le aziende devono agire, per migliorare il nostro futuro digitale e renderlo sostenibile”.

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