“Contribuire all’esplorazione umana oltre il nostro pianeta”: i biologi della LSU e la NASA lavorano per sviluppare colture adatte al suolo marziano | Notizia

Un biologo della LSU, in collaborazione con la NASA, ha studiato come le piante si adattano a suoli tossici con elevate quantità di salina, simili alle condizioni del suolo che si trovano su Marte.

Maheshi Dassanayake, professore associato di scienze biologiche, ha affermato che lei e il suo team hanno attualmente una serie di geni candidati che contribuiranno alle piante per aiutarle a sopravvivere nelle dure condizioni ambientali di Marte. Attualmente stanno introducendo questi geni nelle colture per testare se le colture potrebbero essere coltivate in questi habitat marziani.

Dassanayake ha detto che si è interessata a tentare questo progetto perché ha detto: “non possiamo immaginare habitat umani a lungo termine senza piante su Marte”.

Al momento, non ci sono piante sulla Terra che possono sopravvivere alle dure condizioni su Marte.

“Come biologi vegetali, siamo interessati a contribuire all’esplorazione umana oltre il nostro pianeta”, ha affermato Dassanayake.

Dassanayake sta lavorando al progetto con Scott Perl, uno scienziato ricercatore specializzato nella vita in ambienti estremi presso il Jet Propulsion Laboratory della NASA.

Una sfida che Dassanayake ha incontrato nella sua ricerca è stata la conduzione di test di crescita delle piante sul suolo marziano per comprendere le sfide che il suolo presenterà. Questi dati, ha affermato, non sono attualmente disponibili e gli studi rimangono ancora in fase di pianificazione.

Il problema specifico del suolo marziano, ha detto Dassanayake, è il suo contenuto salino generalmente elevato e la quantità non specificata di acqua, azoto e fosforo, che possono portare alla malnutrizione. Gli alti livelli di soluzione salina spesso hanno un impatto negativo sulla crescita delle piante. Ci sono anche metalli pesanti tracciati nel terreno che sono tossici per le piante.

Suniti Karunatillake, professore associato presso il Planetary Science Laboratory della LSU, sta assistendo Dassanayake nella sua ricerca. Ha detto che Dassanayake ha in programma di simulare e coltivare colture in condizioni del suolo marziano per vedere come sopravviveranno nel paesaggio marziano.

Ha detto che Dassanayake sta coltivando queste colture con una serie diversificata di analoghi del suolo che emulano l’ambiente marziano in modo che le piante siano pronte per i diversi tipi di suolo incontrati nelle missioni su Marte.

Secondo Karunatillake, tre cose rendono il suolo marziano così difficile da coltivare e sostenere una missione con equipaggio.

Il primo è l’alta concentrazione di ferro. Sebbene il ferro sia necessario per l’uomo e le piante, una volta che la concentrazione di ferro diventa troppo alta può diventare una fonte di stress per la crescita e diventare tossico per l’alimentazione umana.

Il secondo problema è il clima atmosferico di Marte. L’aria è molto rarefatta, il che è difficile da respirare per gli esseri umani, che hanno bisogno di un’atmosfera più densa come quella terrestre per respirare correttamente.

“È la densità che sperimenteresti in cima al Monte Everest”, ha detto Karunatillake.

L’ultimo problema è l’alto contenuto di sodio che consentirebbe la capacità delle piante di crescere. La mancanza di pioggia o neve su Marte causerebbe disidratazione nelle piante, arresto della loro crescita. Karunatillake ha detto che per idratare il suolo, avrebbero dovuto usare onde sintetiche, che sono onde artificiali create dall’uomo che sarebbero state create sulla superficie di Marte.

Le piante che sarebbero le più adattabili a Marte sarebbero le piante che crescono in ambienti con concentrazioni di sodio insolitamente elevate. Secondo Karunatillake, il lago Truz in Turchia è un ambiente che potrebbe simulare il suolo marziano.

Il lago Truz non contiene alberi, poiché il terreno ne rallenta la crescita a causa dell’alto contenuto di sodio e magnesio. Karunatillake ha affermato che le piante che vivono in queste zone saranno geneticamente più adattate rispetto alle normali colture per sopravvivere a queste condizioni, simili a quelle su Marte. Queste impostazioni tendono anche ad avere le impostazioni di magnesio elevate associate al suolo marziano.

Il posto migliore su Marte per coltivare queste colture è la Meridian Plains, una grande pianura che si estende attraverso l’equatore di Marte, ha detto Karunatillake.

“È molto simile a un deserto sulla Terra”, ha detto.

Le colture che crescerebbero su Marte dovrebbero preferibilmente contenere tutti i nutrienti nella piramide alimentare del Dipartimento dell’agricoltura degli Stati Uniti, ha detto Karunatillake. Contengono carboidrati, ferro, vitamine e calcio. Le piante produrrebbero anche ossigeno per gli astronauti.

“Tutto ciò verrebbe da un mix di foglie delle piante”, ha detto Karunatillake.

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