Come un pianeta sterile potrebbe “restringere drasticamente” la ricerca di vita aliena

In fisica, una buona parte del tempo è dedicata alla ricerca di qualcosa senza sapere cosa stai cercando. Un colpo nel buio, si potrebbe dire. Questo compito paradossale riassume alcuni dei più grandi sforzi scientifici, come la caccia alla materia oscura e all’antimateria e la ricerca per completare il modello standard di fisica delle particelle.

Ma è particolarmente presente nella nostra ricerca della vita aliena.

Innanzitutto, abbiamo un universo essenzialmente infinito su cui puntare i nostri telescopi nel tentativo di trovare esseri extraterrestri, e in secondo luogo, abbiamo familiarità solo con la vita come la conosciamo. Naturalmente, gli alieni potrebbero essere esattamente come noi. Oppure… potrebbero essere mostri appiccicosi fatti di metano e cervelli intangibili bloccati nella quarta dimensione.

Anche se la scorsa settimana, gli scienziati hanno fatto una scoperta che ritengono possa “restringere drasticamente” la complicata ricerca di creature spaziali. In un articolo pubblicato su The Astrophysical Journal Letters, il team spiega come un pianeta simile alla Terra in orbita attorno al tipo di stella più comune nell’universo, una nana M, sembra non avere atmosfera.

Ciò significa che forse possiamo concludere che la maggior parte degli altri pianeti simili alla Terra in orbita attorno a tutte le altre nane M non hanno atmosfere.

Quindi, è improbabile che ospitino la vita — beh, la vita come la conosciamo, almeno.

“È possibile che le condizioni di questo pianeta possano essere un brutto segno per pianeti ancora più lontani da questo tipo di stella”, ha affermato in una nota Michelle Hill, un’astrofisica dell’Università della California Riverside e coautrice dello studio. “Questo è qualcosa che impareremo dal James Webb Space Telescope, che osserverà pianeti come questi”.

Hill offre un certo ottimismo, tuttavia, affermando che se un pianeta è abbastanza lontano da una nana M, potrebbe “potenzialmente conservare un’atmosfera”.

Tornando a quel pezzo di “perlustrazione per l’ignoto”, la scoperta del team è cruciale per questo tipo di ricerca negli studi extraterrestri perché il modo migliore per svolgere un compito del genere è il processo di eliminazione.

Qualsiasi nuovo dato su dove questi esseri potrebbero vivere – o potrebbero Nota live — è determinante nel limitare la ricerca.

Questa terra è anche il futuro di Mercurio

La sfera senza atmosfera su cui gli scienziati hanno azzerato lo studio si chiama GJ 1252b.

È leggermente più grande della Terra, motivo per cui è considerato “simile alla Terra”, ma è molto più vicino alla sua stella di quanto lo sia il nostro pianeta al sole, il che significa che è incredibilmente piccante. Fa così caldo, infatti, che i dati sulla radiazione infrarossa di GJ 1252b hanno stimato che la sua temperatura diurna raggiungesse i 2.242 gradi Fahrenheit (1.228 gradi Celsius). È abbastanza bruciante da sciogliere letteralmente oro, argento e rame sulla sua superficie.

Questo calore eccessivo, combinato con una presunta bassa pressione superficiale, è ciò che ha portato i ricercatori a credere che GJ 1252 semplicemente non abbia atmosfera.

“Il pianeta potrebbe avere 700 volte più carbonio della Terra e non avrebbe comunque un’atmosfera. Inizialmente si accumulerebbe, ma poi si assottiglierebbe ed eroderebbe”, Stephen Kane, astrofisico presso UC Riverside e coautore dello studio, si legge in una nota. Inoltre, il mondo straniero sembra orbitare attorno alla sua stella due volte per ogni giorno terrestre.

“La pressione della radiazione della stella è immensa, abbastanza da spazzare via l’atmosfera di un pianeta”, ha detto Hill.

Una stella rossa lampeggiante è visibile in alto a sinistra e in basso a destra c'è un pianeta con la sua atmosfera spogliata.

L’impressione artistica di una nana rossa, o nana M, che nel tempo sta spogliando l’atmosfera di un pianeta vicino, rendendo la superficie inospitale.

NASA/ESA/STScI/G. Bacon

Nel nostro sistema solare, il team di studio confronta lo stato attuale di GJ 1252b con il destino finale di Mercurio.

Mercurio è molto più vicino al Sole che alla Terra, il che significa che è molto caldo come GJ 1252b e ha un’atmosfera molto sottile. A causa dell’intenso calore del pianeta, quegli atomi atmosferici sparsi scappano rapidamente nello spazio. Allo stesso modo, anche la Terra perde un po’ di atmosfera nel tempo, ma eventi come le emissioni vulcaniche in qualche modo ricostituiscono lo scudo perduto della nostra casa. Aiuta anche che il nostro pianeta sia un po’ più lontano dal sole e quindi più fresco.

In termini di quanto possono arrivare queste conclusioni sulle nane M (supponendo che i pianeti intorno a tali stelle siano, in effetti, privi di atmosfera), ci sono 5.000 stelle solo nelle vicinanze della Terra, la maggior parte delle quali nane M. Ciò eliminerebbe molte opzioni per trovare vita extraterrestre, ma dobbiamo anche considerare che ci sono circa 1.000 stelle simili al sole anche nel nostro quartiere solare.

andinoquesto è solo il nostro angolo generale dell’universo — una singola molecola nell’oceano cosmico.

Quindi sì, non sappiamo ancora dove siano gli alieni e localizzarli è una lunga strada da percorrere. Ma almeno ora sappiamo dove probabilmente non sono.

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