Che cos’è il COVID lungo e chi è a rischio? Questo progetto NIH potrebbe scoprirlo

Potresti aver sentito le grandi notizie sul COVID emerse di recente: uno studio scozzese ha riferito che circa la metà delle persone infette da SARS-CoV-2 non si è completamente ripresa da sei a 18 mesi dopo l’infezione. Quel risultato fa eco a ciò che molti medici e pazienti dicono da mesi. Il lungo COVID è un problema serio e un numero enorme di persone se ne sta occupando.

Ma è difficile trovare cure per una malattia ancora così mal definita (SN: 29/07/22). Un importante sforzo di ricerca negli Stati Uniti spera di cambiare la situazione. E uno dei miei colleghi, Notizie di scienzaIl direttore delle notizie Macon Morehouse, ha dato un’occhiata al processo.

Negli ultimi due mesi Morehouse ha donato 15 fiale di sangue, due campioni di urina e un campione di saliva. I tecnici le hanno misurato la pressione sanguigna, il livello di ossigeno, l’altezza, il peso e la circonferenza della vita e hanno contato quante volte poteva alzarsi da seduta a in piedi in 30 secondi. Morehouse non è malata, né sta raccogliendo dati per la sua salute. Lo fa per la scienza.

Morehouse sta partecipando a un lungo studio sul COVID presso la Howard University di Washington DC. Fa parte di un gigantesco progetto con molte braccia che tiene d’occhio una cosa: gli effetti a lungo termine sulla salute del COVID-19. Lanciata lo scorso anno dal National Institutes of Health, l’iniziativa RECOVER mira a iscrivere circa 60.000 adulti e bambini. Presso il sito di Howard, Morehouse è il volontario n. 182.

È una specie di unicorno tra i partecipanti allo studio: per quanto ne sa, Morehouse non ha mai avuto COVID-19. In definitiva, circa il 10% dei partecipanti includerà persone che hanno evitato il virus, afferma Stuart Katz, cardiologo e leader dello studio RECOVER presso la NYU Langone Health di New York City. Gli scienziati continuano a reclutare volontari, ma “micron ha reso più difficile trovare persone non infette”, dice.

Gli scienziati di RECOVER hanno bisogno di partecipanti come Morehouse in modo che i ricercatori possano confrontarli con persone che hanno sviluppato COVID a lungo. Ciò potrebbe rivelare qual è la malattia e chi tende a colpire. “I nostri obiettivi sono definire il COVID lungo e capire qual è il tuo rischio di ottenere [it] dopo l’infezione da COVID”, afferma Katz. I loro risultati potrebbero essere un primo passo verso lo sviluppo di trattamenti.

Cronologia stretta

Entro il primo anno della pandemia, i medici hanno notato che alcuni pazienti COVID-19 hanno sviluppato sintomi a lungo termine come nebbia cerebrale, affaticamento e tosse cronica. Nel dicembre 2020, Katz e altri medici e scienziati si sono riuniti per discutere di ciò che era noto. La risposta, si è scoperto, non era molto. “Questo è un nuovo virus”, dice. “Nessuno sapeva cosa poteva fare.” Più o meno nello stesso periodo, il Congresso ha concesso 1,15 miliardi di dollari al NIH per studiare le conseguenze a lungo termine sulla salute del COVID-19.

Avanti veloce di cinque mesi e l’agenzia aveva assegnato quasi $ 470 milioni alla NYU Langone Health per fungere da hub per i suoi lunghi studi sul COVID. “L’intera faccenda era su una linea temporale molto, molto compressa”, dice Katz. La NYU si è quindi affrettata a elaborare un piano di studio incentrato su tre gruppi principali: adulti, bambini/famiglie e, infine, campioni di tessuto di persone morte dopo aver contratto il COVID-19. Non era il tuo tipico progetto di ricerca, dice Katz. “Siamo stati accusati di studiare una malattia che non aveva una definizione”.

Oggi RECOVER ha iscritto poco più della metà di un target di 17.680 adulti. Katz spera di tagliare questo traguardo entro la primavera del 2023. La parte del progetto incentrata sui bambini ha ancora molto da fare. l’obiettivo è iscrivere quasi 20.000 bambini; finora ne hanno circa 1.200, afferma Diana Bianchi, direttrice dell’Eunice Kennedy Shriver National Institute of Child Health and Human Development e membro del comitato esecutivo di RECOVER.

Alcuni scienziati e pazienti hanno RECOVER per essersi mossi troppo lentamente. Come qualcuno che si è ripreso da lungo tempo COVID, Katz dice di averlo capito. “Abbiamo iniziato un anno e mezzo fa e non abbiamo ancora risposte definitive”, dice. “Per le persone che hanno sofferto, posso capire quanto sia deludente”.

Ma per RECOVER – con più di 400 medici, scienziati e altri esperti coinvolti, circa 180 siti in tutto il paese che iscrivono partecipanti e una sequenza temporale delle sovvenzioni che ha affondato il solito ordine degli eventi – il vecchio detto sulla costruzione dell’aereo mentre lo vola si adatta, dice Katz . “Stiamo lavorando molto, molto duramente per muoverci il più rapidamente possibile”.

In cerca di risposte

Di recente, altri volti dell’iniziativa hanno iniziato a brillare. Un’analisi delle cartelle cliniche elettroniche ha rilevato che tra le persone sotto i 21 anni, i bambini di età inferiore ai 5 anni, i bambini con determinate condizioni mediche e coloro che avevano avuto gravi infezioni da COVID-19 potrebbero essere i più a rischio di COVID-19 a lungo, gli scienziati hanno riferito in JAMA Pediatria in agosto. E un diverso studio sulle cartelle cliniche suggerisce che gli adulti vaccinati hanno una certa protezione contro il COVID lungo, anche se hanno avuto un’infezione rivoluzionaria. Gli scienziati hanno pubblicato questa scoperta questo mese su medRxiv.org in uno studio che deve ancora essere sottoposto a revisione paritaria.

Questi studi attingono dati che sono già stati raccolti. La maggior parte degli studi RECOVER richiederà più tempo, perché gli scienziati seguiranno i pazienti per anni, analizzando i dati lungo il percorso. “Questi sono studi osservazionali e longitudinali”, dice Katz. “Non c’è nessun intervento; fondamentalmente stiamo solo cercando di capire quanto è lungo il COVID”.

Tuttavia, Katz si aspetta di vedere i primi risultati entro la fine dell’autunno. A quel punto, gli scienziati dovrebbero avere una definizione ufficiale, anche se approssimativa, di COVID lungo, che potrebbe aiutare i medici che lottano per diagnosticare la malattia. Entro la fine dell’anno, Katz afferma che RECOVER potrebbe anche avere risposte sulla persistenza virale, se le reliquie del coronavirus lasciate nel corpo in qualche modo riavviano i sintomi.

Il progetto ha anche recentemente dato vita a un braccio di studi clinici, che potrebbe essere lanciato questo inverno, afferma Kanecia Zimmerman, specialista in terapia intensiva pediatrica che sta guidando questo sforzo presso il Duke Clinical Research Institute nella Carolina del Nord. Una delle prime prove pianificate verificherà se una terapia antivirale che elimina SARS-CoV-2 dal corpo aiuta i pazienti con sintomi persistenti.

Sebbene RECOVER sia un grande sforzo per comprendere il lungo COVID, il progresso richiederà ricerca – e idee – da un ampio gruppo di scienziati, afferma Diane Griffin, microbiologa presso la Johns Hopkins Bloomberg School of Public Health di Baltimora e membro della Long COVID Research Iniziativa, che non è coinvolta nel progetto. “Solo perché abbiamo investito in questo grande studio, questo non ci darà tutte le risposte”, dice.

Ma le informazioni provenienti dai partecipanti allo studio come Morehouse e dai quasi 10.000 altri adulti che si sono già iscritti a RECOVER aiuteranno. Nel frattempo, il supporto continuo per una lunga ricerca sul COVID è fondamentale, afferma Griffin. “Questo è l’unico modo in cui alla fine riusciremo a capirlo.”

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