“C’è questa illusione che sia un equalizzatore”: l’artista e regista Martine Syms sui miti di un’istruzione MFA

Il film d’esordio di Martine Syms Il disperato africano, interpretato dall’attore e artista Diamond Stingily, ci porta in un viaggio attraverso l’ultimo giorno di un programma MFA nello stato di New York. L’azione inizia con la critica finale di Palace Bryant (Stingily), l’ultimo requisito per conseguire il suo Master of Fine Arts presso nomen à clef Collegio Grio. (Syms si è laureato in Bard, dove è stata girata gran parte del film.)

Con un esilarante mix di lodi e pretese, i docenti di spicco si congratulano con Bryant. Prepara il suo studio d’arte con l’intenzione di lasciare New York per prendersi cura di sua madre a Chicago. Seguono dirottamenti: ci sono incontri con nemici frenetici, blocchi di studio alimentati da sostanze e un idilliaco picnic sul fiume Hudson con la migliore amica (di arte) Hannah (Erin Leland). Il film è una satira dell’esperienza del MFA, che prende in giro il desiderio di appartenenza, il narcisismo della classe creativa e la realtà del suo ingresso nel mondo dell’arte oltre i cancelli privilegiati della produzione culturale contemporanea.

Prima della premiere del film a Brooklyn il mese scorso, ho parlato con l’artista di Los Angeles di come tutto si è unito e di come il risultato finale rifletta la sua pratica collaborativa e le sue esperienze nell’accademia e oltre. Come molti, ho incontrato per la prima volta il lavoro di Syms alla Biennale di Whitney del 2017, dove ha presentato Introduzione alla modellazione delle minacceuna videolettera che ripercorre lezioni semiotiche sulla forza personale e sull’assunzione di rischi, esposta nello stesso anno in cui si è diplomata a Bard.

Il disperato africano tocca temi che appaiono in tutta l’opera di Syms, tra cui lo studio dell’R&B e della musica da club, la poetica nera, la storia dell’arte, il cinema, la TV e i videogiochi.

Oltre all’uscita del film, l’artista ha ora tre mostre personali simultanee: “Grio College” all’Hessel Museum of Art nella sua alma mater, “Neural Swamp” al Philadelphia Museum of Art e “She Mad: Season One” al Museum of Contemporary Art, Chicago. I tre spettacoli rivelano l’ampiezza della pratica di Syms, che comprende disegno e fotografia, intelligenza artificiale e apprendimento automatico e la prima stagione di una sitcom semi-biografica.

Syms è rappresentata da Bridget Donahue a New York, Sadie Coles HQ a Londra e ha recentemente firmato con l’agente di Hollywood CAA. Lei insisteva sull’avere Il disperato africano mostrato al di fuori di un contesto di galleria; il film è stato presentato in anteprima all’International Film Festival di Rotterdam ed è ora in streaming su MUBI, una piattaforma per video realizzati dagli artisti.

Come mi ha detto Syms riguardo al vivere con le tensioni di essere, appartenere e guidare nel mondo dell’arte: “Allacciati le cinture!”

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Una foto di Martine Syms Il disperato africano (2022). Per gentile concessione di Dominica Inc.

Il film si apre con un critico di una scuola d’arte, un modo per riportare l’arte in relazione all’esperienza di frequentare la scuola d’arte negli anni 2010. Guardando Il disperato africano mi ha fatto pensare a cosa hanno in comune performance e pedagogia e al modo in cui l’arte potrebbe essere il miglior veicolo per l’apprendimento al di fuori della torre d’avorio.

In sostanza, volevo che la prima scena critica affrontasse ogni tema presente nel film. Voglio che sia un microcosmo di ogni conversazione che Palace avrebbe avuto per il resto del film. noi [Syms and cowriter, Rocket Caleshu] eravamo interessati a cuocere nel critico e abbiamo usato questa scena come punto di ingresso, come un modo per riflettere sul discorso. Per me era importante che mi sentisse come ci si sente a sperimentare una critica e non solo a rappresentarla. Quindi lo spettatore è nella posizione del personaggio.

Come hai scritto con il poeta Rocket Caleshu?

Scriviamo molto e scriviamo molto insieme. È un poeta, ma abbiamo lavorato insieme su molte installazioni e video passati, quindi è davvero naturale. E Diamante [Stingily, who stars as Palace Bryant] è un mio buon amico. E aveva parlato di voler recitare di più. Le ho detto: “Se scrivessi qualcosa per te, lo faresti?” Quindi, attraverso una conversazione con lei, ho avuto l’idea iniziale. Durante il Natale e il primo anno dell’anno scorso, ho appena scritto una vera bozza di vomito. E poi noi [Rocket and I] ha scritto [the rest of] abbastanza rapidamente. Abbiamo un rapporto. Entrambi siamo davvero interessati alla poesia, questo è parte del motivo per cui siamo interessati all’ideazione di una sceneggiatura Barca notturna, che è un torchio per poesie che amiamo. Quindi forse ci sono cose nella sceneggiatura scritta che non troveresti nel film. Per noi era importante che qualcosa funzionasse su una pagina. E alcune cose cambiano, ovviamente, a causa della produzione, delle performance, degli attori, di tutta la magia che c’è nel fare un film.

È una sceneggiatura molto lirica.

Si Esattamente. Ci stavamo davvero divertendo e non solo con il processo, ma anche con il linguaggio… C’è una parte nella sceneggiatura in cui descriviamo questi DJ come cyborg, e il supervisore della sceneggiatura diceva: “Quindi in questa scena ci sarà come un robot o qualcosa del genere?” E noi dicevamo: “No, ci stiamo solo divertendo con la lingua”.

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Una foto di Martine Syms Il disperato africano (2022). Per gentile concessione di Dominica Inc.

Ti stai chiaramente divertendo a creare questo mondo e ti stai godendo il tuo amore per la lingua e il cinema. Ma quando vai alla scuola di specializzazione, incontri persone pretenziose a cui a volte non interessa nemmeno imparare.

Siamo tutti lì per ragioni diverse. Parlerò del contesto educativo americano, perché è quello che conosco meglio. C’è questa falsa premessa che siete tutti uguali. E che stai partendo dallo stesso punto, che vuoi le stesse cose e che andrai negli stessi posti. E allo stesso tempo, ogni singola persona sa che è una stronzata. E questo è uno dei paradossi centrali dell’istruzione, e quello che ho trovato più sconcertante durante la scuola di specializzazione, perché è stato il luogo in cui ho avuto le esperienze più disparate. Le persone provengono tutte da esperienze molto diverse. E c’è questa illusione o errore che ora che stiamo attraversando tutti questo programma, che è un equalizzatore.

Quindi, se l’aspettativa o la falsa premessa è che tutti sono uguali e, allo stesso tempo, tutti sanno che non è così, allora come gestirlo in tempo reale? Come lo gestisci come donna di colore?

Questa è una delle tensioni, la tensione di partecipare… Penso che un’altra cosa che mi interessava dalla mia esperienza, ma anche da quella di Diamond, è che a volte è solo il costo della partecipazione e ci sono perdite con quello, ma c’è anche molto da guadagno. Se vuoi farlo, allaccia le cinture… Voglio anche pensare a come queste cose possono essere animate. Mi piace molto essere in equilibrio, un po’ a zero. Quindi cerco sempre di aggiustare o risolvere la tensione o affrontarla o confrontarmi con qualcuno: è molto difficile per me sedermi con essa. Ma nel corso degli anni ho imparato a me stesso che la tensione non è una brutta cosa, e fa parte di ciò che è semplicemente onnipresente nella vita. Non lo sto perdonando… Ricordo di aver letto un’intervista con cui anni fa [fashion photographer] Shaniqwa Jarvis, di cui amo il lavoro. E lei ne ha parlato. Ha iniziato a lavorare in uno spazio di moda ed è stata solo la prima donna di colore che molte persone hanno incontrato come fotografa. E sì, fa parte del presentarsi, essere in pubblico.

Assolutamente.

Voglio mostrare che Palace è ambizioso, ma anche l’arco del film parla di lei che sorprende se stessa. E questo è il vero viaggio in cui ti trovi in ​​ogni ricerca creativa. Il percorso di nessun artista è lo stesso. Devi fidarti del tuo percorso e ti sorprenderai. E quelli sono in realtà i momenti di trasformazione e bellezza. Amo il sublime. Quindi sono favorevole alla trascendenza. So che alcune persone non lo sono…. Ma sono sempre alla ricerca della trascendenza.

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Una foto di Martine Syms Il disperato africano (2022). Per gentile concessione di Dominica Inc.

Ti vedo lavorare in un lignaggio informato dal mio filosofo e artista preferito, Adrian Piper. Come artista concettuale, Piper usa il linguaggio come strumento per affrontare le forme culturali. E cosa ho notato della tua lingua nella sceneggiatura di Il disperato africano è che sembra incorporare ogni singolo possibile riferimento culturale statunitense.

Se stai parlando di improvvisazioni, potresti avere persone che fanno riferimento a R&B e auto del genere. Anche quelle sono le mie parti preferite.

La collaborazione è una parte enorme di tutto ciò che stai facendo, dalla tua impronta Dominica Inc al tuo programma radiofonico NTS “Double Penetration” e ora il tuo film d’esordio. Insegni alle persone attraverso il linguaggio, che include musica, suoni e gesti, a cui abbiamo accesso e che possiamo imparare da molti possibili mondi sovrapposti.

Sto per citare proprio ora Fred Moten, il cui libro Nella pausa: L’estetica della tradizione radicale nera è un testo che cambia la vita e sconvolge il mondo per me, come è stato The Undercommons: pianificazione fuggitiva e studio nero. Ma la parte che mi è piaciuta quando ho insegnato a Moten con Harry Dodge è stata alla fine di I sottocomuni quando Harney e Moten parlano del momento di Marvin Gaye Facciamolo dove la conversazione diventa una canzone. E penso a questo come un parallelo a come dovrebbe essere l’insegnamento. Ecco di cosa tratta parte della mia pedagogia: è studio, questo è il termine che usa Moten. Lo studio accade sempre ovunque, intorno a noi. Sto davvero solo cercando di trasformare la conversazione in una canzone. È quel momento che è davvero interessante per me.

In riferimento a Piper, voglio dire, uno dei miei progetti preferiti è Lettera all’editore. Mi piace la loro franchezza, amo il modo in cui sono scritti, sono anche isterici. È chiaro che stava studiando filosofia, e ce n’è una che è come una prova filosofica o permutazioni dell’essere nera, essere un’artista, essere una donna. In un altro, sta annotando gli editori di New York Times, criticandoli, verificando i fatti e mostrando la sua mente virtuosistica in un modo davvero divertente, ben scritto e davvero divertente. Ovviamente, ci sono altri progetti che amo. Ma questa è una parte della pratica di Piper in cui mi ha mostrato come potrebbe essere essere un artista che partecipa al mondo. Solo un modo.

Martin Syms, Modello di minaccia e essere mitico, (entrambi 2018). Foto: Hili Perlson.

Sono entusiasta di come stai cambiando il gioco per la distribuzione di immagini in movimento che potrebbero essere viste nella galleria ma potrebbero anche dover essere trasmesse in streaming qui e proprio ora.

Ho avuto una conversazione davvero straordinaria con Chrissie Iles, una curatrice del Whitney, poco prima che entrassi in produzione. Creative Capital è stata una delle sovvenzioni che ho vinto che ha contribuito a fare Il disperato africano possibile. Come parte della sovvenzione, fai questi incontri individuali con i mentori al ritiro di Capitale Creativa per i vincitori. Per come appare la mia vita da artista di una galleria, questo potrebbe essere stato un progetto non commerciale per me, o potrei venderlo a un distributore. Non so come possa esistere nell’art. E Chrissy mi ha davvero sfidato a ripensarlo e ha detto: “Perché non può ancora essere raccolto da un’istituzione e anche da collezionisti. Perché non possono essere entrambi?” Me lo ha semplicemente ribattuto: “Dobbiamo creare ciò che è importante, l’arte. Quindi togli quell’ansia dalla tua mente e fai il tuo film”.

Scritto e diretto da Martine Syms e interpretato dall’artista Diamond Stingily, Il disperato africano è co-sceneggiato da Rocket Caleshu e montato da Nicole Otero con la fotografia di Daisy Zhou e una colonna sonora originale di Aunt Sister, Colin Self e Ben Babbit. Il film è ora in streaming su MUBI.

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